Les locataires de la Californie organisent des grèves de loyer pour le mois d'avril, arguant qu'ils ne seront pas en mesure de payer leurs propriétaires dans un avenir prévisible et que les protections minimales actuellement en place ne procurent pas de soulagement aux locataires vulnérables.

Alors que les commandes de refuge sur place Covid-19 ont entraîné une flambée du chômage et ralenti l'économie de l'État, la CalifornieLe gouverneur, Gavin Newsom, a accordé un délai de deux mois pour imposer des expulsions aux personnes qui ne peuvent pas payer de loyer en raison de la crise. Sa décision empêche l'exécution des expulsions jusqu'à fin mai mais oblige les locataires à rembourser le montant intégral plus tard, oblige les locataires à sauter à travers de nombreux cerceaux et ouvre la porte à la reprise des expulsions en juin.

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Alors que plusieurs grandes municipalités ont adopté des protections plus fortes, les groupes de locataires affirment que l’ordonnance du gouverneur ne va pas assez loin et pourrait ouvrir la voie à une crise du logement encore plus catastrophique que celle qui sévit en Californie avant le coronavirus.

Les militants coordonnent désormais les grèves des loyers, une pratique qui a gagné du terrain à Los Angeles ces dernières années et implique que les locataires s'organisent en groupe, retiennent les loyers et font des revendications collectives.

« Nous souffrons tous, mais nous ne devrions pas avoir à souffrir autant », a déclaré Melissa Reyes, une résidente de Los Angeles de 25 ans qui prévoit de retenir son loyer et aide à organiser une grève dans son immeuble de Boyle Heights. «Il s'agit de survie et de nécessité.»

L’ordonnance de Newsom ne restreint que temporairement l’exécution des expulsions, permettantles propriétaires doivent commencer le processus d'expulsion, déposer des avis et déménager pour expulser les locataires à la fin du moratoire. Sa politique exige en outre que les locataires déclarent par écrit qu’ils ne peuvent pas payer en raison de Covid-19 et qu’ils disposent de documents, ce qui pourrait être un obstacle pour les travailleurs sans papiers, les personnes occupant un emploi non traditionnel et celles confrontées à des crises médicales.

Cela n’empêche pas non plus les propriétaires d'aller de l'avant avec les expulsions pour des raisons autres que le non-paiement, comme la rénovation ou la suppression d'une location du marché.

«Cela inclut de nombreuses façons pour les locataires de se déplacer», a déclaré Michael Trujillo, avocat au sein du programme de logement de la Law Foundation of Silicon Valley, ajoutant: «Le gouverneur a actuellement le pouvoir d'interdire toutes les expulsions.»

Dans un État où de nombreux travailleurs doivent détourner une partie importante de leur salaire vers le loyer, les militants ont réclamé un moratoire complet sur les expulsions et les saisies et une suspension du loyer à l'échelle de l'État, ce qui signifie un gel du loyer ou une rémission afin que les locataires ne se retrouvent pas avec dettes insurmontables.

«Pour certains, la décision est de payer un loyer et de mourir de faim, ou de ne pas payer de loyer et de payer pour la nourriture», a déclaré Chris Estrada, un organisateur du Los Angeles Center for Community Law and Action, qui a répondu aux appels de dizaines de locataires qui n'ont pas d'argent pour payer cette semaine. Pour beaucoup d'autres, a-t-il dit, la réalité est: «  » Si nous payons avril, vais-je mourir de faim en mai? «  »

Dans une ville comme San Francisco, où le loyer médian pour une chambre à coucher est de 3 479 $, le paiement rétroactif sera impossible pour beaucoup. «Si six mois plus tard, j'avais une dette de 20 000 $ qui m'attendait et que je devais rembourser tout de suite, ce ne serait pas possible, surtout après des mois sans avoir un salaire stable», a déclaré Lupe Arreola, directrice générale de Tenants Together .

La ville d'Oakland a adopté ce que les défenseurs ont déclaré être la protection la plus solide de l'État, avec un moratoire qui interdit toutes les expulsions et empêche les frais de retard et les hausses de loyer au cours des deux prochains mois. Alors que les locataires devront rembourser le loyer lorsque l'urgence sera terminée, l'ordonnance interdit aux propriétaires de les expulser en raison du non-paiement pendant cette période, une mesure destinée à encourager les plans de paiement. « Cela devrait être adopté partout », a déclaré Leah Simon-Weisberg, un avocat d'Oakland, ajoutant qu'elle ne connaissait pas un seul défenseur des locataires dans l'État qui soutenait la politique beaucoup plus faible de Newsom.

Le conseil municipal de Los Angeles n'a pas réussi à interdire complètement les expulsions et exige que les locataires se défendent contre une expulsion devant un tribunal. La politique donne aux locataires un an pour rembourser les propriétaires. San Francisco continue également d'autoriser des expulsions limitées.

« La réalité est que les propriétaires d'entreprise négocient déjà avec leurs banques pour déterminer leur situation hypothécaire et comment ne pas payer », a déclaré Kenia Alcocer, 34 ans, qui ne paiera pas de loyer à East LA et aide d'autres locataires à faire grève. «Pourquoi pas nous? Nous sommes les plus touchés. « 

Kenia Alcocer, à droite. Photographie: Gracieuseté de Kenia Alcocer

Alcocer, une organisatrice du groupe Union de Vecinos, a donné naissance en janvier à son deuxième enfant, qui a souffert de nombreuses complications médicales, ce qui a déjà été une énorme pression financière pour sa famille et a aggravé les inquiétudes de Covid-19. Elle a estimé que plus de 300 locataires qui ont travaillé avec son groupe ne paieraient pas de loyer cette semaine, ajoutant: « Ils parlent à leurs voisins et aux membres de leur famille, et le nombre augmente rapidement. »

Alcocer encourage d'autres personnes à faire grève par solidarité et a déclaré avoir entendu un locataire qui a paniqué, payé le loyer d'avril et le regrette maintenant: «Maintenant, il n'a pas d'argent pour la nourriture, pas d'argent pour autre chose. Il n'a pas de travail. « 

Le LA Tenants Union fait campagne pour une «nourriture pas de loyer» et exhorte les gens à ne pas payer ce mois-ci même s'ils peuvent se le permettre temporairement.

Tracy Jeanne Rosenthal, cofondatrice du syndicat, a déclaré que même s'il y avait des risques évidents de grève: «Il n'y a jamais eu de meilleur moment pour utiliser le peu de pouvoir dont nous disposons, qui est souvent votre chèque de loyer, comme moyen d'exiger que la ville et l'État fassent le bien par la majorité de ses électeurs. »

Dans le comté de LA, a-t-elle noté, on estime que 600 000 personnes dépensent 90% de leurs revenus pour le loyer: «Les locataires étaient déjà en crise.»

Certains ont noté que le chèque de 1200 $ par personne du gouvernement dans le cadre de son plan de relance Covid-19 ferait à peine une brèche dans le loyer de certaines personnes, même si le projet de loi d'urgence offre des avantages majeurs aux grandes entreprises. Et les militants ont fait valoir que bien que les propriétaires d'entreprise ne devraient pas obtenir de renflouements, les petits propriétaires devraient également voir une suspension des versements hypothécaires.

Tracy Jeanne Rosenthal, cofondatrice de LA Tenants Union, a déclaré qu'environ 600 000 personnes dans le comté ont dépensé 90% de leurs revenus pour le loyer. Photographie: Timo Saarelma

Kyle Cunningham, un résident de Boyle Heights âgé de 32 ans, a déclaré qu'il avait perdu tous ses revenus en tant que caméraman indépendant et qu'il souffrait d'asthme et n'était pas assuré. La retenue du loyer était la seule option possible pour lui et son fiancé, qui est également pigiste, il a déclaré: «C'est une situation complètement sans précédent pour moi. J'ai toujours payé… Mais je dois rediriger l'argent dont je dispose pour protéger ma famille et acheter des produits d'épicerie et les autres nécessités dont nous avons besoin pour rester à l'intérieur. »

Carolina Reid, conseillère en recherche à la faculté du Terner Center for Housing Innovation à UC Berkeley, a déclaré que sans action drastique, elle craignait que l'économie et le marché du logement ne se dirigent vers un autre crash comme la crise de forclusion de 2008, qui a conduit à l'aggravation des inégalités et continue d'affecter Californie une décennie plus tard: «Je m'inquiète de ce qui se passera lorsque cette crise prendra fin.»

Jesse Melgar, porte-parole de Newsom, n'a pas répondu aux critiques spécifiques concernant la politique, affirmant dans un courriel que la commande apporterait «un soulagement significatif à des millions de Californiens qui s'inquiètent de faire un loyer la semaine prochaine et dans les mois à venir – en particulier dans les juridictions autour de l'État qui n'a pas agi localement pour mettre en œuvre leurs propres moratoires », ajoutant:« Ces protections fournissent une fondation solide à l'échelle de l'État sur laquelle les villes peuvent s'appuyer. »