Une réunion de l'Organisation mondiale de la santé qui devait plutôt tracer la voie pour que le monde combatte la pandémie de coronavirus lundi s'est transformée en vitrine de l'escalade des tensions entre la Chine et les États-Unis au sujet du virus.

Le président chinois Xi Jinping a annoncé au début du forum que Pékin donnerait 2 milliards de dollars pour lutter contre le coronavirus et envoyer des médecins et des fournitures médicales en Afrique et dans d'autres pays du monde en développement.

La contribution, qui sera dépensée sur deux ans, représente plus du double de ce que les États-Unis avaient donné à l'agence mondiale de la santé avant que le président Trump ne coupe le financement américain le mois dernier, et cela pourrait catapulter la Chine au premier plan des efforts internationaux pour contenir un maladie qui a coûté la vie à au moins 315 000 personnes.

Mais cela a également été perçu – en particulier par des responsables américains – comme une tentative de la Chine d’empêcher un examen plus approfondi de la question de savoir si elle avait caché au monde des informations sur l'épidémie.

M. Xi a fait son annonce par visioconférence à l'Assemblée mondiale de la santé, une réunion annuelle de prise de décision du W.H.O. qui se déroule pratiquement cette année en raison de considérations de sécurité pendant la pandémie. M. Trump a refusé de s'adresser à la réunion de deux jours, offrant au président chinois une ouverture pour être l'un des premiers dirigeants mondiaux à s'adresser aux 194 États membres.

« En Chine, après avoir fait des efforts et des sacrifices minutieux, nous avons inversé le cours du virus et protégé des vies », a déclaré M. Xi. « Nous avons fait tout ce qui était en notre pouvoir pour soutenir et aider les pays dans le besoin. »

Tard lundi, M. Trump a répondu dans une lettre cinglante dans laquelle il accusait le W.H.O. d'une dépendance « alarmante » de la Chine. Dans la lettre adressée au directeur général de l'OMS, le Dr Tedros Adhanom Ghebreyesus, et publiée sur Twitter à 22h55, le président a déclaré: « Il est clair que vous et votre organisation avez répété les faux pas répétés en réponse à la pandémie. ont été extrêmement coûteux pour le monde. « 

La lettre de quatre pages détaille les griefs de M. Trump contre la Chine et le W.H.O. au cours de la pandémie et se termine par une menace de retirer définitivement le financement américain et de révoquer l'adhésion américaine à l'organisation si elle ne « s'engage pas à apporter des améliorations substantielles dans les 30 prochains jours ».

Bien que le président n'ait pas précisé les changements qu'il recherchait, il a déclaré que « la seule voie à suivre pour l'Organisation mondiale de la santé est de pouvoir prouver son indépendance vis-à-vis de la Chine ».

Plus tôt, les responsables de l'administration Trump ont dénoncé l'annonce de l'aide de la Chine comme une tentative d'influencer le W.H.O., qui subit des pressions de la part des États membres pour enquêter pour savoir s'il était complice du manque de transparence de Pékin au début de l'épidémie à Wuhan.

« L'engagement de 2 milliards de dollars de la Chine est un gage pour détourner l'attention des appels d'un nombre croissant de pays exigeant la reddition de comptes pour le non-respect par le gouvernement chinois de ses obligations en vertu des réglementations sanitaires internationales de dire la vérité et d'avertir le monde de ce qui s'en vient », John Ullyot, un porte-parole du Conseil de sécurité nationale, a déclaré dans un communiqué. « En tant que source de l'épidémie, la Chine a une responsabilité particulière de payer plus et de donner plus. »

D'autres dirigeants mondiaux, dans leurs remarques à l'Assemblée, ont critiqué le manque d'unité dans la lutte contre la pandémie et, sans nommer un seul pays, ont exhorté les nations à mettre de côté leurs divergences.

« Aucun pays ne peut résoudre ce problème seul », a déclaré la chancelière allemande Angela Merkel. « Nous devons travailler ensemble. »

Le Dr Tedros a hoché la tête pour critiquer la façon dont l'organisation avait géré les premières semaines de l'épidémie, affirmant que l'agence passerait en revue les « leçons apprises » de sa réponse mondiale.

Mais il n'a pas répondu à l'insistance de M. Trump pour que l'agence de santé enquête sur les allégations largement rejetées par les scientifiques selon lesquelles le coronavirus provenait d'un laboratoire en Chine. Dans son discours, M. Xi a appelé à tout examen après la fin de la crise sanitaire.

Au cours des dernières semaines, les dirigeants et les citoyens chinois sont devenus de plus en plus conscients des critiques internationales et de l'hostilité ouverte à l'égard du traitement initial de l'épidémie par la Chine. Les hauts responsables américains ont été cinglants, mais les dirigeants européens ont également parlé des mystères entourant l'épidémie en Chine qui devaient être résolus.

La diplomatie agressive de la Chine et la colère internationale à l'égard des exportations de matériel médical fabriqué en Chine qui se sont avérées de mauvaise qualité ont également contribué à la montée des tensions.

Une centaine de pays ont appelé à une enquête indépendante sur les origines de la pandémie.

Dans ce contexte, et avec le début imminent du Congrès national annuel du peuple à Pékin vendredi, la décision de M. Xi semblait être un effort pour gagner le soutien international et calmer les inquiétudes du public en Chine.

« C'est certainement un moment très délicat pour Xi », a déclaré Dali L. Yang, politologue à l'Université de Chicago. « Il est clair qu'il ne veut pas vraiment que cela pende au-dessus de lui, étant donné le nombre de pays engagés et qui ont demandé une enquête sur les origines du virus. »

Le retrait de M. Trump de la scène mondiale a créé des ouvertures pour la Chine, qui cherche à remodeler les institutions multilatérales longtemps dominées par Washington.

Ryan Hass, un chercheur chinois à la Brookings Institution, a déclaré qu'un schéma familier était apparu. « Chaque fois que Trump retire les États-Unis du leadership international, Xi annonce que la Chine fera un pas en avant », a déclaré M. Hass, qui était un directeur principal pour l'Asie au Conseil de sécurité nationale du président Barack Obama. « Xi a été impitoyablement opportuniste de chercher à exploiter le retrait américain du leadership mondial au profit de la Chine. »

La faiblesse diplomatique de Washington est apparue lundi lorsque ses efforts pour diriger une coalition de pays cherchant à obtenir l'admission de Taiwan à l'Assemblée en tant qu'observateur ont échoué. L'île autonome, que Pékin revendique comme son propre territoire, avait le statut d'observateur jusqu'en 2016. Le secrétaire d'État Mike Pompeo et d'autres hauts responsables américains avaient récemment fait appel au W.H.O. et ses membres de rétablir l’admission de Taiwan sur les objections de Pékin.

La fureur de M. Trump à l'OMS et sa décision le mois dernier de geler les contributions financières au groupe au milieu d'une pandémie mondiale, sont venues alors que les critiques ont souligné la réponse lente et ratée de sa propre administration à une pandémie qui a infecté près de 1,5 million de personnes. aux États-Unis et tué près de 90 000.

Pour de nombreux partisans du président, le W.H.O. et d'autres organisations internationales sont responsables de la perte d’emplois, des bas salaires et de l'incertitude économique aux États-Unis. Mais M. Trump devra convaincre une grande partie de l'électorat qu'il n'était pas responsable des décès et des calamités économiques massives causées par le virus. Casting du W.H.O. et le gouvernement chinois en tant qu'ennemi pourrait être un moyen efficace, au moins aux yeux de ses partisans, pour que M. Trump émette des critiques acharnées de la part des démocrates sur ses échecs dans la pandémie.

« Pourquoi est-ce que la Chine, depuis des décennies, et avec une population beaucoup plus grande que la nôtre, paie une infime fraction de dollars à l'Organisation mondiale de la santé, aux Nations Unies et, pire encore, à l'Organisation mondiale du commerce, où ils sont considérés comme un soi-disant « pays en développement » et bénéficient donc d'énormes avantages par rapport aux États-Unis et à tout le monde ?  » M. Trump a tweeté au cours du week-end.

Pékin a contribué au total 86 millions de dollars au W.H.O. en 2018 et 2019, en fait beaucoup moins que la contribution de Washington de 893 millions de dollars sur ces deux années.