Peu de temps après que le président Trump eut prononcé pour la première fois l'expression « virus chinois », la représentante Grace Meng a reçu un appel de ses parents, qui avaient lu à ce sujet dans le journal. M. Trump, se demandaient-ils, avait-il vraiment donné au coronavirus ce surnom corrosif ?

Oui, elle leur a dit, en effet qu'il l'avait fait. Et non, malgré son appartenance au Congrès et les appels incessants de ses parents, elle ne pouvait rien faire pour le faire arrêter.

« Je me suis parfois sentie impuissante », a déclaré Mme Meng, une démocrate de New York, dont le vaste district multiculturel englobe de nombreux quartiers du Queens, dont Flushing. « Le fait d'entendre régulièrement des histoires du monde entier où des gens sont harcelés et agressés me rappelle vraiment que souvent, en tant que communauté, nous sommes toujours considérés comme des étrangers. »

Après des décennies d'exclusion, de racisme et de discrimination qui incluent certains des chapitres les plus sombres de l'histoire américaine, les Américains d'origine asiatique sont entrés en 2020 avec des raisons d'optimisme sur le front politique. Une vague d'Américains d'origine asiatique de deuxième génération était arrivée à maturité, suscitant l'espoir qu'ils pourraient aider à battre des records de participation électorale à l'automne. Et trois personnes ayant des racines dans la diaspora se sont présentées au plus haut poste du pays au cours du même cycle, dont l’un d’entre eux, Andrew Yang, dynamisant les électeurs asiatiques américains d’une manière rarement vue auparavant.

Et puis est arrivé le coronavirus – une pandémie qui a déclenché un torrent de haine et de violence alors que les bigots accusaient les Américains d'origine asiatique de l'épidémie. Ces dernières semaines, ils ont été criés dessus, crachés, agressés physiquement et plus encore, ce qui a conduit au moins trois organisations à commencer à suivre les épisodes. Des centaines de personnes ont déposé des rapports, selon les groupes, bien qu'un nombre incalculable d'incidents soient probablement restés sans dénombrement, les victimes ayant choisi de garder le silence.

Dans des entretiens, une douzaine de politiciens américano-asiatiques, d'universitaires et de dirigeants de groupes à but non lucratif ont dénoncé l'animosité raciale qui s'est manifestée pendant la crise, jurant de s'élever contre elle et de protéger leur communauté tout en reconnaissant personnellement se sentir en colère, craintif et perturbé. .

« Ils le font parce qu'ils ont certaines motivations politiques et ils ne prennent pas en compte l'effet de leurs actions sur d'autres énormes groupes de personnes, y compris les Américains d'origine asiatique », a déclaré la représentante démocrate de Californie, Judy Chu, démocrate de Californie, à propos de ses homologues républicains. Congrès et Maison Blanche. « J'espère que cela réveillera les gens. »

Certaines des personnes interrogées ont exprimé un espoir prudent que les événements de ces dernières semaines pourraient unir la communauté tentaculaire et diversifiée d'Asie et d'Amérique d'une manière productive qui pourrait s'appuyer sur l'élan politique qui bouillonnait ces dernières années.

Mais ils ont également parlé d'une profonde tristesse; malgré une longue lutte pour des gains éducatifs, économiques et politiques durement gagnés, les attaques xénophobes et la rhétorique politique du mois dernier nous ont rappelé que, surtout sous M. Trump, les Américains d'origine asiatique pourraient ne jamais être en mesure de secouer pleinement le sentiment qu'ils sont des étrangers perpétuels.

« Ces stéréotypes existent depuis des décennies », a déclaré Mme Chu. « Ils sont toujours un peu sous la surface. Mais s'il y a un événement précipitant, cela peut tout ramener. « 

M. Yang l'a exprimé sans ambages: « Tout d'un coup, les gens à travers le pays sont ciblés d'une manière qu'ils n'ont jamais connue auparavant. C'est très déprimant. « 

Les abus racistes exposés ont évoqué des souvenirs douloureux. Les dirigeants asiatiques et américains n'ont pas tardé à se souvenir de la discrimination parrainée par le gouvernement inscrite dans la loi d'exclusion chinoise de 1882 et de l'internement japonais dans les années 40. Les experts disent que ces événements et d'autres ont contribué aux mythes perpétuels de l'étranger et du « péril jaune » qui promouvaient les fausses idées selon lesquelles les personnes ayant des caractéristiques asiatiques étaient porteuses de maladies, une menace pour la nation et ne pourraient jamais vraiment devenir américaines.

En d'autres termes, a déclaré Janelle Wong, professeur d'études américaines à l'Université du Maryland, College Park, « On suppose toujours que vous mangez de la soupe de chauve-souris. »

Pour d'autres dirigeants, c'est le meurtre en 1982 de Vincent Chin – qui a été battu à mort à Détroit par deux travailleurs de l'automobile en pleine récession – qui me vient à l'esprit.

Et d'autres encore ont déclaré que la situation actuelle contenait de forts échos de la période postérieure au 11 septembre 2001, lorsque « toute personne brune était assimilée à un terroriste », a déclaré Karthick Ramakrishnan, professeur de sciences politiques à l'Université de Californie à Riverside. .

« J'avais vraiment peur à l'époque qu'ils allaient commencer à rassembler les musulmans comme ils le faisaient avec mes grands-parents et mes parents », a déclaré Mark Takano, membre du Congrès nippo-américain de Riverside, en Californie, dont le père a encore des cicatrices. ses jambes de l'internement. « Nous, les Américains d'origine asiatique, savons que dans des moments comme ceux-ci, le blâme et la culpabilité de masse sont attribués à un groupe de personnes. »

Le fait que la situation frappe si près de chez soi a rendu les messages de M. Trump et de certains républicains encore plus frustrants pour les législateurs démocrates comme M. Takano, Mme Chu et Mme Meng, dont les plaintes ont été appuyées par la présidente Nancy Pelosi.

Pendant des jours, M. Trump a insisté pour appeler le virus qui cause Covid-19 le « virus chinois » – un terme qu'il a initialement défendu comme « pas raciste du tout » parce que, a-t-il dit, le virus « vient de Chine ».

Certains des conseillers et alliés de M. Trump, comme Kellyanne Conway, le secrétaire d'État Mike Pompeo et le sénateur Lindsey Graham de Caroline du Sud, ont également plaidé pour l'utilisation de l'expression, citant à la fois l'origine du virus et le désir de tenir le gouvernement chinois responsable. pour sa lente reconnaissance publique de l'étendue de la crise.

Ces points de discussion ont ensuite été repris par certains coins des médias conservateurs et par des législateurs républicains comme le représentant de la Californie, Kevin McCarthy, le leader de la minorité, et le sénateur Charles E. Grassley de l'Iowa, qui a répété publiquement le langage du « virus chinois ».

Des historiens, des experts en santé publique et des groupes, dont l'Organisation mondiale de la santé, ont recommandé de ne pas attribuer de noms à des maladies infectieuses qui incluent une situation géographique et ont souligné que leur association à un groupe ethnique peut conduire à la discrimination et à la xénophobie.

Les dirigeants américano-asiatiques en particulier ont tiré la sonnette d'alarme à propos des messages républicains qui, selon eux, stigmatisent le racisme de leur communauté et de leurs fans. Mme Chu, qui est présidente du Caucus du Congrès Asie-Pacifique-Amérique, a envoyé le mois dernier une lettre à ses collègues les exhortant à ne pas répandre les idées fausses. M. Takano a dit qu'il avait personnellement parlé à M. McCarthy et lui avait demandé de cesser d'utiliser le terme « coronavirus chinois ». Et Mme Meng a récemment présenté une résolution condamnant le sentiment anti-asiatique lié au virus.

Au milieu du tollé, M. Trump a finalement cessé d'utiliser l'expression et a déclaré publiquement qu'il était « très important que nous protégions totalement notre communauté américano-asiatique aux États-Unis », ajoutant que le virus « n'était en aucun cas de leur faute ».

Les législateurs démocrates ont déclaré que ses déclarations étaient arrivées trop tard, et les experts ont noté que même en reculant son utilisation de l'expression, M. Trump avait fait référence aux Américains d'origine asiatique en utilisant un langage qui renforçait l'idée qu'ils étaient un « autre ». « Ils travaillent en étroite collaboration avec nous pour s'en débarrasser », a tweeté M. Trump.

La critique des législateurs américano-asiatiques au Congrès est tombée dans le sens des partis, en partie parce qu'il n'y a pas de membres républicains asiatiques-américains ou insulaires du Pacifique à part Aumua Amata Coleman Radewagen, le délégué sans droit de vote qui représente les Samoa américaines.

La jeune Kim, une ancienne femme d’assemblée d’État qui est l’un des nombreux républicains d’Asie et d’Amérique actuellement en lice pour le Congrès, a semblé prendre ses distances avec la rhétorique de M. Trump sur le « virus chinois ».

« Ce virus ne se propage par aucun groupe et ne fait aucune discrimination en fonction du sexe, de l'ethnie, de la race ou de la>

Dan Hom, qui préside le conseil consultatif de l'Association des entreprises asiatiques de San Diego, a déclaré qu'il trouvait les actes racistes visant les Américains d'origine asiatique « inexcusables », mais a ajouté qu'il soutenait la gestion de la crise par M. Trump.

« Je crois que le président tient la Chine pour responsable », a déclaré M. Hom, un républicain. « Si vous commencez avec la prémisse que le président est un raciste, alors tout ce qu'il dit ou ce qu'il fait, vous allez dire que c'est un raciste. »

M. Yang, l'ancien candidat à la présidentielle qui a largement cherché à éviter d'attaquer M. Trump au cours de sa campagne, a déclaré qu'il considérait le langage du président comme une tentative de « distraire de la lenteur de la réaction de son administration au coronavirus » et était découragé par sa décision d'enflammer hostilités.

M. Yang a dit qu'au cours des dernières semaines, lui aussi avait connu des moments soudains de conscience de soi en public. Et il avait été vivement rappelé de la tristesse et de la colère qu'il ressentait quand il était enfant lorsqu'il était l'un des rares Américains d'origine asiatique à son école.

« Ce fut une véritable bataille difficile au cours de ma vie et j'ai l'impression que nous avons fait des progrès vraiment spectaculaires », a-t-il déclaré. « Et puis, on a l'impression que nous sommes renvoyés de diverses manières – et c'est douloureux. »

Mme Meng a exprimé des sentiments similaires, disant que peut-être pour la première période prolongée de sa vie, elle ne pouvait pas être sûre « de la façon dont quelqu'un réagirait à moi à un moment donné ».

« Vous avez enfin ce sentiment comme: » Oh, nous l'avons fait. « La génération de mes parents – cette première génération d'immigrants – leurs sacrifices en valaient la peine. Nous sommes maintenant acceptés « , a-t-elle déclaré. « Pour que cela se produise, ces sentiments que j'ai toujours supposés faisaient partie de l'histoire des gens. C'est maintenant quelque chose que nous devons gérer. «