Cet article a été produit par FairWarning, une organisation de presse à but non lucratif basée dans le sud de la Californie qui se concentre sur les questions de santé publique, de consommation, de travail et d'environnement.

Le COVID-19 a envoyé Sylvia LeRoy, une infirmière enceinte travaillant dans un hôpital de Brooklyn dans les premiers jours de la pandémie, dans une spirale qui l'a laissée à peine réactive dans un centre de récupération du cerveau en Pennsylvanie.

Le coronavirus a frappé la femme de 35 ans avec un éventail de maladies - des spasmes musculaires sévères aux problèmes d'estomac et même une luxation de la mâchoire, probablement à partir du moment où elle a été rétablie d'une insuffisance cardiaque - qui devaient être traitées avant que le centre cérébral puisse la réveiller à partir d'un état quasi végétatif.

Il y avait également un autre obstacle. L'assurance de LeRoy ne couvrirait que 60 jours au centre de récupération du cerveau, pas assez de temps pour qu'elle fasse de réels progrès, a déclaré à FairWarning sa sœur Shirley Licin, qui prend soin du bébé en bonne santé auquel LeRoy a donné naissance alors qu'elle était malade. Son assurance ne commencerait pas non plus à couvrir les coûts de sa guérison une fois qu'elle a quitté le centre, d'un véhicule de 70 000 $ capable de déplacer son fauteuil roulant à une chaise de douche hautement spécialisée de 4 000 $.

Sylvia LeRoy.Foire de courtoisieIl semblait évident à sa famille que LeRoy avait contracté la maladie sur son lieu de travail, le Brookdale University Hospital Medical Center de Brooklyn, qui avait été submergé par le COVID-19 lorsque l'épidémie avait commencé.

Ils ont donc fait la chose logique - ils ont déposé une demande d’indemnisation des travailleurs.

Cela a été refusé.

Partout aux États-Unis, des travailleurs comme LeRoy sont confrontés à des règles extrêmement variables quant à savoir si le COVID-19 est couvert en tant que lésion professionnelle. Plus d'une douzaine d'États, dont l'Utah, le Michigan et l'Illinois, ont changé leurs lois ou règles depuis la pandémie, souvent de sorte qu'une infirmière serait présumée avoir contracté le virus au travail, laissant à l'employeur le soin de prouver que le travailleur je l'ai obtenu ailleurs.

Mais même parmi les États qui ont créé de soi-disant "présomptions", il existe des différences importantes, certains ne les étendant qu'aux agents des hôpitaux ou des services d'urgence, tandis que d'autres incluent tous ceux dont le travail les a obligés à interagir avec le public pendant la pandémie. .

D'autres encore, comme New York, n'ont pas fait de changement, obligeant les travailleurs à essayer de documenter qu'ils ont contracté la maladie au travail. Les législateurs de New York ont ​​présenté quelques projets de loi, l'un créant une présomption pour les intervenants d'urgence et un autre définissant le COVID-19 comme une maladie professionnelle, mais ils restent incarcérés dans les comités.

Couverture complète de l'épidémie de coronavirus

Cela laisse des travailleurs comme LeRoy avec la tâche redoutable d'essayer de prouver qu'ils ont contracté le virus au travail. Le transporteur des travailleurs qui a rejeté la demande de LeRoy, GCG Risk Management, n’a pas répondu à une demande de commentaire.

"Essayer de prouver où quelqu'un a contracté une infection est vraiment difficile", a déclaré Bill Smith, président du Workers 'Injury Law & Advocacy Group à but non lucratif. "Vous avez des travailleurs de la santé qui travaillent avec des personnes positives et vous pensez clairement qu’elles seraient couvertes. Ils peuvent ou non, selon l'état dans lequel vous vous trouvez. "

Les systèmes de rémunération des travailleurs varient considérablement d’un État à l’autre, mais en général, les employeurs sont tenus de maintenir une assurance contre les accidents du travail, qu’ils obtiennent le plus souvent auprès de transporteurs privés, qui couvrent les coûts des travailleurs pour les traitements médicaux, le temps perdu et les incapacités permanentes.

Ces assureurs déterminent les réclamations en fonction du fait qu'ils croient que la blessure est survenue au travail, ainsi que des traitements justifiés. Les travailleurs dont les demandes sont rejetées peuvent faire appel auprès des agents d'audition et des commissions des travailleurs, et éventuellement devant les tribunaux, mais dans les cas complexes, cela peut prendre des années.

Les enjeux sont élevés pour ceux qui ont des cas graves. Même s’ils ont une assurance-maladie, ils peuvent faire face à des coûts ruineux si les demandes de remboursement de leurs travailleurs sont refusées.

Et pour les survivants de ceux qui meurent, le système de compensation des travailleurs peut être le seul moyen de compenser la perte de revenu de leur être cher.

À Greeley, dans le Colorado, l’administrateur des travailleurs de l’usine d’emballage de viande JBS USA a rejeté une réclamation de la famille de Daniel Avila Loma, 65 ans, décédé du COVID-19 fin avril. JBS n'a pas répondu aux demandes de commentaires.

Loma avait travaillé à l'usine pendant 30 ans. Lorsqu'il est tombé malade en mars, il travaillait dans l'atelier d'affûtage de couteaux, où les ouvriers déposaient leurs couteaux chaque jour à la fin de leur quart de travail. Le COVID-19 a sévi à l'usine JBS, qui a finalement enregistré près de 300 cas et six décès.

Daniel Avila Loma.Laissez nos actualités rencontrer votre boîte de réception. Les nouvelles et les histoires qui comptent, livrées les matins de semaine.

Loma, qui avait cinq enfants, 16 petits-enfants et un arrière-petit-fils, était sous respirateur et a subi plusieurs AVC avant de mourir. Sa femme et l'un de ses fils adultes, tous deux handicapés, vivaient avec lui.

"Mon père était le seul pourvoyeur de la maison", a écrit un autre fils, Olivier, dans une lettre soutenant un projet de loi du Colorado visant à créer des présomptions de compensation pour les travailleurs de première ligne.

Le projet de loi a échoué et prétend qu'il augmenterait considérablement les coûts pour les organismes publics. Près de 30 entreprises, associations et chambres de commerce ont écrit à la législature de l'État que l'extension de la présomption COVID-19 à tous les travailleurs coûterait 3 milliards de dollars, en supposant que la moitié était infectée. Mack Babcock, l’avocat de la famille de Loma, pense que ces estimations étaient extrêmement exagérées.

Dans l'Ohio, Santina Curry, 45 ans, une agente correctionnelle de la prison du comté de Cuyahoga, a contracté le COVID-19 en mars après avoir servi le petit-déjeuner à une détenue qui toussait et qui a ensuite été testée positive. Une semaine plus tard, elle a eu un mal de tête atroce, puis une fièvre. Elle a été malade pendant environ neuf semaines et, même maintenant, elle souffre d’essoufflement, ce qui l’empêche d’être autorisée à retourner au travail.

"Je ne peux pas faire beaucoup de choses, comme les activités familiales, les anniversaires de petits-enfants", a-t-elle déclaré. "Je suis tellement fatigué."

Santina Curry.DaShaunae Marisa qui ne reçoit ni prestations d'invalidité ni de chômage, a plutôt ouvert une page GoFundMe pour couvrir les coûts de sa maladie.

Son employeur, le comté de Cuyahoga, est auto-assuré pour l’indemnisation des travailleurs et a combattu la réclamation, et un agent d'audience de district à la Commission industrielle de l'Ohio, qui entend les appels des travailleurs, s'est rangé du côté du comté. Mais Curry continue de se battre pour la couverture et attend les résultats d'un appel mercredi dernier à un auditeur de niveau supérieur.

Son avocat, David Nager, a déclaré que le comté n'avait pas présenté de preuve que Curry avait contracté la maladie ailleurs, mais qu'elle n'avait pas réussi à prouver qu'elle l'avait contractée au travail. Le comté de Cuyahoga n'a pas répondu à une demande de commentaire.

L'Ohio est l'un des États qui n'a pas modifié sa législation pour transférer la charge de la preuve aux employeurs. Parmi les travailleurs que Nager représente, il y a des chauffeurs de camion, un travailleur de la restauration rapide et des employés d'épiceries et d'hôpitaux.

Historiquement, les systèmes de composition des fonctionnaires n’ont pas couvert la plupart des maladies infectieuses. Il y a eu des exceptions, a déclaré Emily Spieler, professeur à la Northeastern University School of Law de Boston et experte en matière de composition des travailleurs. Un exemple serait une infirmière qui a travaillé dans un service de tuberculose et a contracté la maladie.

Mais la limite est généralement tracée aux "maladies ordinaires de la vie" que quelqu'un pourrait attraper aussi facilement en dehors du travail qu'au travail.

"Personne n'était indemnisé pour avoir contracté la grippe, par exemple", a déclaré Spieler. "La question devient, en cas de pandémie, où vous dites aux gens qu’ils doivent aller travailler et qu’ils peuvent ou sont susceptibles d’être exposés, comment le système d’indemnisation des accidents du travail devrait-il réagir ?"

Depuis le début de la pandémie, 15 États ont facilité, par le biais de lois ou de réglementations, la tâche des travailleurs qui ont contracté le COVID-19 pour faire accepter leurs réclamations, selon un décompte. Cela prend souvent la forme de la création d'une présomption pour certaines catégories de travailleurs. Moins de la moitié des États restants envisagent une législation ou d'autres changements. Les autres n'ont rien fait.

L'absence de présomption peut ne pas condamner une affaire. Dans les États qui n'ont pas créé de nouvelles règles pour le COVID-19, les travailleurs peuvent encore affirmer que le coronavirus est une maladie liée au travail comme la maladie pulmonaire noire ou un trouble de stress répétitif. Ils doivent montrer que leur risque était plus élevé que celui du grand public en raison de l'exposition au travail.

Dans certains États qui n'ont pas créé de traitement spécial pour les travailleurs qui contractent le COVID-19, les assureurs acceptent néanmoins les réclamations.

Dans l'Ohio, par exemple, certains employeurs n'ont pas fait appel lorsque l'assureur des travailleurs de l'État a approuvé les réclamations, a déclaré Nager, "que ce soit parce qu'ils ne voulaient pas être le premier employeur idiot du quartier ou qu'ils aimaient leurs employés. ou quoi."

Les assureurs de New York rejettent la plupart des réclamations, a déclaré Michael Gruber, l'avocat de LeRoy, l'infirmière de Brooklyn.

"Nous avons eu des cas très, très graves, qui sont très tragiques, qui ne sont pas acceptés", a-t-il déclaré.

L'incertitude sur les effets à long terme du COVID-19 pourrait être à l'origine des rejets, a déclaré Gruber.

"Une personne qui a un test positif et qui a le COVID-19 va-t-elle avoir besoin d'un traitement médical pour le reste de sa vie par le biais de médicaments ou de contrôles occasionnels, de contrôles annuels ? Je ne sais pas ", dit-il. "Mais s’ils le font… alors la compagnie d’assurance contre les accidents du travail est sur le crochet."

Les assureurs des travailleurs devront peut-être augmenter les tarifs en raison d’incertitudes telles que celles-ci, a déclaré Steven Weisbart, économiste en chef de l’Institut d’information sur l’assurance, une organisation comptant plus de 60 membres de compagnies d’assurances fournissant des données et des études.

L'institut reçoit des rapports de personnes ayant des problèmes de santé à long terme affectant plusieurs organes, des poumons au cerveau.

"Les problèmes à long terme ne sont absolument pas clairs", a-t-il déclaré. "C'est un domaine potentiellement très coûteux."

Babcock, l'avocat du Colorado, a déclaré qu'il espère que certains assureurs rejettent les demandes simplement parce qu'ils n'ont pas eu le temps - ils ont 20 jours au Colorado pour prendre une décision - pour enquêter sur la validité. Le rejet peut leur donner plus de temps pour interroger le travailleur et d'autres personnes pour savoir s'il existe des raisons évidentes de continuer à se battre contre la réclamation - un conjoint l'a obtenu en premier, par exemple, ou ce n'était pas courant au travail.

Dans la plupart des cas, les travailleurs dont les demandes ont été rejetées ont peu de recours en dehors du système de compensation des travailleurs, créé il y a un siècle pour permettre aux travailleurs d’obtenir une aide rapide tandis que les employeurs évitent les poursuites coûteuses.

C’est une barre haute, mais les travailleurs peuvent intenter des poursuites dans certaines circonstances - par exemple si l’employeur a fait preuve de négligence imprudente ou a volontairement mis les travailleurs en danger. Quelques poursuites de ce type ont déjà été déposées, alléguant que les lieux de travail n'ont pas pris de mesures pour protéger les travailleurs contre l'infection au COVID-19.

Pendant ce temps, à New York, Licin espère que le Sénat de l’État ira de l’avant avec les factures bloquées qui aideraient sa sœur, qui est maintenant de retour à la maison, à faire accepter son cas par l’assureur des travailleurs. Le cas de LeRoy doit être entendu en septembre.

"C’est injuste à bien des égards", a déclaré Licin. "De toute évidence, je sais que les compagnies d’assurance ne seront pas satisfaites. Mais ce sont des gens qui ont dû aller travailler. "

CORRECTION (1er août 2020, 15 h 07 HE): Une version précédente de cet article indiquait mal l'emplacement du centre de récupération cérébrale où Sylvia LeRoy a été traitée. C'était en Pennsylvanie, pas à New York.