Jusqu'à présent, les nouveau-nés et les bébés ne semblent pas être affectés par le coronavirus, mais trois nouvelles études suggèrent que le virus pourrait atteindre le fœtus in utero.

Même dans ces études, les nouveau-nés ne semblaient que légèrement affectés, voire pas du tout – ce qui est rassurant, selon les experts. Et les études sont petites et peu concluantes sur la question de savoir si le virus brise vraiment le placenta.

Protéger le fœtus du coronavirus

« Je ne regarde pas cela et je pense que les coronavirus doivent traverser le placenta », a déclaré la Dre Carolyn Coyne de l'Université de Pittsburgh, qui étudie le placenta comme barrière aux virus. Elle n'était pas impliquée dans le nouveau travail.

Pourtant, les études méritent d'être inquiétées, a-t-elle déclaré, car si le virus franchit la barrière placentaire, il peut présenter un risque pour le fœtus plus tôt dans la gestation, lorsque le cerveau fœtal est le plus vulnérable.

Les femmes enceintes sont souvent plus susceptibles aux infections respiratoires telles que la grippe et à avoir plus de complications pour elles-mêmes et leurs bébés. On ne sait toujours pas si les femmes enceintes sont plus susceptibles de contracter le nouveau coronavirus, a déclaré le Dr Christina Chambers, épidémiologiste périnatale à l'Université de Californie à San Diego.

« Nous n'en avons aucune connaissance – c'est une question ouverte à ce stade », a-t-elle déclaré. On ne sait pas non plus quel effet le virus a sur le fœtus, a-t-elle ajouté.

Le placenta empêche généralement les virus et les bactéries nocifs d'atteindre le fœtus. Et il permet à des anticorps utiles de la mère de garder le fœtus à l'abri de tout germe, avant et après la naissance.

Pourtant, quelques virus parviennent au fœtus et peuvent faire des ravages. L'exemple le plus récent est le Zika, qui peut provoquer une microcéphalie et des lésions neurologiques profondes, en particulier s'il est contracté au cours des premier et deuxième trimestres.

Ni le nouveau coronavirus, ni ses cousins ​​plus familiers, ne semblent appartenir à cette catégorie plus dangereuse. Si c'est le cas, « nous assisterions à des niveaux plus élevés de fausses couches et d'accouchements prématurés », a déclaré le Dr Coyne.

Une étude de neuf nourrissons à Wuhan, en Chine, publiée en mars dans The Lancet, a également conclu que le nouveau coronavirus ne semblait pas passer de la mère au fœtus.

Mais dans deux des nouvelles études, publiées hier dans JAMA, les médecins ont trouvé des anticorps chez les nouveau-nés qui reconnaissent le virus, suggérant qu'il se transmet au fœtus.

Les deux études ont trouvé des niveaux élevés d'anticorps chez les nourrissons appelés immunoglobulines G, qui sont connus pour être transportés de la mère au fœtus à travers le placenta. Mais chez trois nourrissons, les études ont également trouvé des preuves d'un autre type d'anticorps, appelé immunoglobuline M, qui reconnaît le coronavirus. Ces anticorps sont trop gros pour se déplacer à travers le placenta.

Dans l'une des études, les chercheurs ont trouvé des niveaux élevés d'IgM chez un nourrisson deux heures après la naissance. Les niveaux d'IgM augmentent au fil des jours, donc les résultats plaident contre le fait que le nouveau-né a été exposé au virus pendant l'accouchement.

« Le virus pourrait potentiellement traverser la barrière placentaire, c'est peut-être ce que nous voyons », a déclaré le Dr Coyne.

Une lacune majeure des nouvelles études, a-t-elle déclaré, est que les chercheurs n'ont pas testé le placenta, le sang de cordon ou le liquide amniotique pour le virus. Les prélèvements de gorge des nouveau-nés n'ont pas été testés positifs pour le matériel génétique du virus.

« Leurs preuves d'une possible transmission verticale étaient encore indirectes, basées uniquement sur des données sérologiques », a déclaré le Dr Wei Zhang, épidémiologiste à la Northwestern University, qui a travaillé sur l'étude Lancet. En tant que tel, a-t-il dit, les données des documents de la JAMA « ne prouvent pas » la transmission verticale.

Une troisième étude, publiée hier dans JAMA Pediatrics, a également suggéré la possibilité d'une transmission verticale. Dans cette étude, trois des 33 nouveau-nés nés de femmes infectées par le coronavirus ont montré de légers signes de maladie. Les médecins ont déclaré qu'ils ne pouvaient pas exclure le transfert du virus de la mère au fœtus comme source.

Certaines réponses pourraient provenir d'études en cours. Le Dr Chambers a déclaré qu'elle et ses collègues ont commencé à inscrire des femmes enceintes présentant des cas suspects ou confirmés d'infection à coronavirus dans une étude qui les suivra jusqu'à l'accouchement et suivra également leurs enfants jusqu'à 1 an. Ils prévoient également de tester le virus dans le lait maternel.

Des projets similaires ont également commencé à l'Université de Californie, à San Francisco, à l'Université Harvard et à l'hôpital Cedars-Sinai de Los Angeles.

Le Dr Coyne a déclaré à propos du virus: « Tout dommage qu'il causerait in utero peut être difficile à connaître en ce moment jusqu'à ce que nous passions par le cycle complet de la grossesse et de l'accouchement. »