Dans les derniers jours de l'élection présidentielle, le président Donald Trump, ainsi que de hauts responsables de l'administration, ont cité le mur frontalier comme la pierre angulaire de son premier mandat.

"Sous ma direction, nous avons atteint la frontière la plus sûre de l'histoire des États-Unis", a déclaré Trump lors d'un rassemblement en Arizona mercredi. "Nous avons construit près de 400 miles."

Les propriétaires terriens du Texas font face à une pandémie de coronavirus et à des saisies de terres pour un mur frontalier

Mais de l'autre côté de cet effort, des milliers de résidents du Texas jonglent entre les défis juridiques et la pandémie.

"Les gens doivent actuellement choisir entre leur santé et leur maison", a déclaré Ricky Garza, avocat au Texas Civil Rights Project, un groupe de défense juridique qui représente actuellement les propriétaires fonciers dans huit cas de saisie de terres.

Entre mai et 22 octobre, 75 poursuites pour prendre des terres privées ont été déposées au Texas, contre 17 poursuites à peu près à la même période l'année dernière, selon des données basées sur des dépôts judiciaires

En général, le gouvernement est autorisé à acquérir des terres privées à des fins publiques, autrement appelées domaine éminent. Les barrières frontalières construites sous les administrations précédentes ont largement augmenté dans les zones où les terres appartenaient au gouvernement fédéral, mais l'extension du mur, comme Trump s'est engagé à le faire, nécessite de prendre des terres privées.

La flambée des procès pour domaines dits éminents a été une tendance sous cette administration, alors que le président tente de parcourir 450 milles d'ici la fin de l'année.La vallée du Rio Grande, où les terres sont en grande partie propriété privée et donc un épicentre de cas de domaines éminents, a été particulièrement durement touchée par la pandémie. Le Texas, dans son ensemble, est le deuxième État dans les cas de Covid-19. "Le gouvernement choisit de poursuivre les gens pendant une pandémie dans l'un des endroits les plus vulnérables des États-Unis", a déclaré Garza. "S'il y avait un sentiment d'inquiétude pour les habitants du sud du Texas qui ont traversé l'une des pires crises de santé publique, aucune de ces poursuites ne serait intentée après le 1er mars, mais nous en sommes ici avec des dizaines.

La plupart des personnes que représente le Texas Civil Rights Project sont des personnes âgées, une population particulièrement vulnérable à la pandémie. Bien que certaines audiences puissent être virtuelles, ce n'est pas la valeur par défaut, a déclaré Garza, ajoutant que cela dépendait du juge président.

La famille Cavazos, dans le sud du Texas, fait partie de ceux qui risquent de perdre leurs terres. Les quelque 70 acres de terre ont été transmis de génération en génération et ont une valeur sentimentale, tout en assurant le gagne-pain de la famille.

"Il nous a été transmis par notre grand-mère ... au début des années 1950", a déclaré Baudilia "Lilly" Cavazos Rodriguez, l'un des trois frères et sœurs, dont deux vivent sur la propriété. "Elle a acheté le terrain par elle-même. Étant une femme hispanique, ils ne l'ont pas laissée signer, mon oncle et mon père l'ont signé avant de partir pour la Seconde Guerre mondiale.

La famille loue une partie de la propriété, mais le gouvernement cherche à diviser la terre. "Nous ne voulons pas abandonner, nous ne voulons pas vendre. Ce n'est pas une question d'argent, il s'agit de garder ce que notre grand-mère voulait que nous gardions", a déclaré Cavazos Rodriguez. Le processus d'acquisition a commencé au moins en avril 2018.

comme parler au téléphone plutôt qu'en personne, ajoutant que des exceptions avaient été faites au cas par cas. Certains propriétaires terriens ont volontairement cédé leurs terres.

Les dossiers de domaine éminents peuvent être longs - allant de plusieurs mois à plusieurs années - bien qu'ils n'empêchent généralement pas l'agence de poursuivre la construction. Les propriétaires fonciers se battent souvent pour ce que l'on appelle une juste compensation - ce qu'ils considèrent comme un juste prix pour leur propriété.

"Cela a été difficile, en ce qui concerne Covid-19" "Les gens que nous connaissons sont décédés de Covid-19. Nous avons essayé d'être très prudents."

L'administration Trump double les saisies de terres

Trump a jeté les bases de ce qui serait de nombreux cas de domaines éminents sous sa présidence depuis le début. Dans son premier plan budgétaire, Trump a inclus un plan pour ajouter "20 avocats pour poursuivre les efforts fédéraux pour obtenir les terres et les avoirs nécessaires pour sécuriser la frontière sud-ouest". L'administration est également restée ferme dans ses tentatives d'acquérir des terres devant les tribunaux. L'année dernière, lors d'un arrêt du gouvernement, les avocats du ministère de la Justice ont continué à travailler sur des cas de saisie de terres à des propriétaires le long de la frontière américano-mexicaine, bien que d'autres affaires aient été suspendues jusqu'à la réouverture du gouvernement. Les affaires étaient en cours depuis des années et n'étaient pas directement liées au mur de Trump. Pourtant, l'administration fait rapidement avancer son objectif déclaré de construire 450 miles d'ici la fin de cette année, dont la majorité remplace les anciennes barrières délabrées, avec un système mis à jour et plus amélioré. Une petite partie de la nouvelle construction a été construite dans des zones où aucun mur n'existait auparavant. Les responsables du CBP ont déclaré qu'ils étaient en bonne voie pour atteindre leur objectif, en construisant entre 10 et 12 miles par semaine, ajoutant que certains entrepreneurs travaillaient de longs quarts de travail et les week-ends. Le représentant républicain Will Hurd, qui représente une grande partie de la frontière entre le Texas et le Mexique

"Là où les barrières physiques s'élèvent, nous devons respecter les droits de propriété privée des propriétaires fonciers à la frontière menacés par un domaine éminent. Prendre des terres aux Texans et céder des terres arables pour une solution inefficace est une mauvaise politique", a déclaré Hurd. "Un contrôle opérationnel complet de la frontière signifie avoir les bons outils déployés dans les bonnes zones."

Au 19 octobre, quelque 371 miles avaient été construits à la frontière américano-mexicaine, selon Customs and Border Protection. Les dirigeants du département de la sécurité intérieure devraient annoncer jeudi l'achèvement des 400 milles. Le DHS a entrepris d'accélérer la construction en renonçant aux lois. En octobre 2018, par exemple, la secrétaire du DHS de l'époque, Kirstjen Nielsen, a renoncé à plus de deux douzaines de lois pour accélérer la construction des murs frontaliers au Texas, notamment l'Endangered Species Act, le Clean Air Act, le Clean Water Act, le Safe Drinking Water Act et Loi sur la conservation des oiseaux migrateurs, entre autres.

Cela est également devenu un point de discorde entre l'administration et les groupes environnementaux qui ont poursuivi l'administration Trump pour qu'elle arrête la construction du mur frontalier.

Le rythme de la construction et le nombre de poursuites judiciaires en ont surpris beaucoup, y compris les propriétaires fonciers en plein dans le mille.

"Il est allé vite, dans la mesure où les choses vont. Nous ne savons pas ce qui va suivre", a déclaré Cavazos Rodriguez.