Sans se laisser décourager par l'impact écrasant du COVID-19 sur l'industrie hôtelière, les propriétaires de l'attraction Jungle Island temporairement fermée de Miami poursuivent un plan ambitieux pour un hôtel et de nouvelles fonctionnalités qui achèveraient la transformation de l'ancien Parrot Jungle en un véritable "éco- aventure ".

Les propriétaires de Jungle Island demandent l'approbation de zonage pour l'hôtel Covid-19

Près de deux ans et demi après avoir obtenu l'approbation des électeurs de la ville pour prolonger et modifier son bail de 18 acres de terrain public au bord de l'eau sur Watson Island, le propriétaire ESJ Capital Partners se rendra jeudi devant la Commission de Miami pour demander un accord pour un ensemble de modifications de l'utilisation du sol et du zonage qui permettrait la construction d'un hôtel de 300 chambres maximum. L’hôtel, qui sera construit sur le parking de l’attraction, serait plafonné à 130 pieds, soit l’équivalent d’environ 12 étages.

La proposition de Jungle Island spécifie une vision pour une attraction remaniée centrée sur des activités vigoureuses, bien que les propriétaires disent avoir l'intention de maintenir également ses programmes éducatifs populaires. Les changements de zonage permettraient l'installation d'éléments recherchés par les propriétaires mais non autorisés auparavant en vertu de l'ancien bail ou du code Miami 21 de la ville - y compris un parcours de tyrolienne, des toboggans aquatiques, un saut à l'élastique et une "rivière paresseuse" qui traverse les jardins luxuriants et verdoyants du parc.

En échange de l'approbation d'un plan de zone spéciale - une catégorie de zonage parfois controversée qui offre aux développeurs une densité supplémentaire ou une flexibilité de planification - l'ESJ serait obligée de verser environ 1,5 million de dollars en contributions à la ville pour le logement abordable et d'autres avantages publics.

Si le plan de Jungle Island porte ses fruits, il pourrait aider à faire avancer une mise à niveau à grande échelle, promise depuis longtemps, mais surtout non livrée, de Watson Island, propriété publique, située au milieu de la baie de Biscayne, juste à côté du centre-ville de Miami, le long de la chaussée MacArthur jusqu'à Miami Beach. .

L'île artificielle, principalement en jachère pendant une grande partie de son histoire, abritait autrefois une base de dirigeable Goodyear et un marché aux poissons en plein air discret où les capitaines de bateaux vendaient leurs prises directement aux clients. Il a encore une opération de terminal d'hydravions modeste qui remonte à des décennies.

La majeure partie de l'île est aujourd'hui louée par la ville à des opérateurs privés. Si certains, comme le Miami Children’s Museum, ont réussi, d’autres - dont Jungle Island, l’opération d’hydravions et un opérateur d’héliport - ont eu du mal ou n’ont pas réussi à livrer les projets et améliorations promis. Le marché aux poissons a été remplacé par une marina de méga-yacht, mais le développeur, Flagstone, n'a pas encore inauguré un hôtel compagnon et un centre commercial approuvé par les électeurs en 2001.

L’ESJ, basée à Aventura, se rendra à la commission avec une forte recommandation favorable du conseil de planification de la ville, qui a précédemment appelé à la réduction des PAS. Les critiques disent que les plans surdimensionnés, disponibles pour les développeurs possédant plus de neuf acres, favorisent l'embourgeoisement et le développement surdimensionné dans certaines régions.

Mais le conseil d'administration a voté le mois dernier 7-0 et 5-2 en faveur de parties distinctes de la proposition de Jungle Island après qu'une majorité de membres ont conclu que les changements pourraient aider l'attraction qui se débat depuis longtemps à prospérer et n'affecteraient pas de manière excessive l'environnement immédiat de Jungle Island, tous publics. terrains sous bail à des opérateurs privés.

Les seules objections sont venues des résidents d'un condo des îles vénitiennes à travers un étroit canal de Jungle Island qui sont préoccupés par la lumière et le bruit des nouvelles activités récréatives. L'ESJ a déclaré avoir déjà repensé certains éléments de son plan et éliminé une grande piscine en forme de lagon en réponse à ces préoccupations; le conseil a chargé le partenariat de continuer à se réunir avec l'association pour aborder tout autre problème.

Les dirigeants de l'association des 1000 condos vénitiens se disent toujours préoccupés par l'impact des nouvelles activités sur leur qualité de vie. Le président de l'association, Morton Ehrlich, a déclaré que le club de plage de Jungle Island, Joia, qui est toujours en activité, attire les plaisanciers qui jettent l'ancre dans le chenal, font rugir leurs moteurs et diffusent de la musique, créant une nuisance et un danger pour les plaisanciers et la faune comme les lamantins qui fréquentent la région. .

"Ce n’est pas seulement dangereux, mais c’est terriblement bruyant et terriblement dérangeant", a déclaré Ehrlich. "Bien que nous espérons qu'ils connaîtront un grand succès, nous subirons le gros du bruit qui proviendra de Jungle Island au fur et à mesure de son développement. Non pas qu’ils n’aient pas déplacé certaines choses, mais de nombreuses activités vont être organisées. "

L'ESJ affirme que son plan limite les activités intenses à l'intérieur de la propriété et à l'écart du rivage afin de ne pas affecter les résidents de la chaussée vénitienne. Ses agents affirment que l'hôtel et les nouvelles attractions récréatives élargiront l'attrait de Jungle Island auprès des familles et des touristes locaux, y compris les passagers de croisière qui pourraient choisir de passer la nuit au complexe, tout en conservant son ambiance intime et axée sur la nature.

L'attraction a récemment envoyé ses orangs-outans à la retraite dans un sanctuaire de singes à Tampa, mais gardera ses perroquets, oiseaux et lémuriens errant avec des manieurs dans les attractions du parc pour lui donner une sensation de jungle vivante, a déclaré Micha Dubernard, chef de cabinet de l'ESJ.

"C’est un environnement qui offre quelque chose de différent de South Beach ou du centre-ville de Miami", a déclaré Dubernard dans une interview. "Nous ne voulons pas être un parc aquatique pur. Nous ne voulons pas être un zoo. C’est un équilibre - très luxuriant et très vert, et nous voulons le garder. Nous voulons que les gens se sentent ailleurs, dans un monde différent et non au milieu d'une zone urbaine.

"La communauté est vraiment attachée à cet endroit. Cela fait partie de l'identité de Jungle Island. C’est ce que nous voulons rester. Nous ne voulons pas de Times Square à Jungle Island. "

Avantages de la ville

En échange des approbations, l'ESJ paierait 650 000 $ dans les fonds municipaux pour le logement abordable et 250 000 $ pour un nouveau trolleybus pour desservir Watson Island. Le programme d’avantages publics comprend également 700 000 dollars pour l’entretien et les réparations du jardin japonais adjacent Ichimura Miami, un petit parc municipal géré séparément par une organisation à but non lucratif, et des améliorations à la plage de Jungle Island.

L'ESJ propose également de construire un escalier public inhabituel de l'hôtel au jardin dont le design est inspiré de l'ancien art japonais du kintsugi, dans lequel des pièces de poterie cassées sont recomposées avec de la laque d'or. L'escalier a été conçu par EoA Group, une entreprise d'architecture Coral Gables qui concevra également l'hôtel.

"C'est une bonne proposition à mon avis, et l'utilisation appropriée d'un SAP", a déclaré Andy Parrish, membre du conseil de planification, un critique virulent des propositions de SAP dans les quartiers pauvres des minorités.

Parrish s'est opposé à ce qu'il suggérait être un tour de passe-passe de la part de la ville. La proposition de Jungle Island supprimerait la classification "parcs" des cinq acres de terrain déjà occupés par son immense parking. Parce que la ville a une politique vaguement définie de ne permettre aucune perte globale de terres désignées dans le parc, les planificateurs ont proposé de classer à la place 11 acres de Hobie Beach sur le côté sud de la chaussée Rickenbacker comme un parc, ce qui se traduirait par un gain net sur le papier.

Le conseil a approuvé la proposition après que les planificateurs aient reconnu la technicité tout en notant que le garage de Jungle Island n'est pas vraiment un parc de toute façon. Les urbanistes ont également déclaré que la reclassification conférerait une protection à Hobie Beach, qui, selon eux, n'a jamais été légalement conçue comme un parc par un oubli.

Les propriétaires de Jungle Island et leur avocat, Spencer Crowley d'Akerman, soulignent qu'ils sont sous pression pour respecter des délais stricts de progrès imposés par le contrat de bail révisé avec la ville.

"Nous avons des échéances difficiles et rapides", a déclaré Dubernard. "Lorsque les gens nous demandent de retarder cela, nous ne pouvons pas. C'est délicat."

La ville a resserré les exigences en matière de baux sur les terres publiques à la suite de longs retards sur certains autres projets - notamment le futur hôtel de villégiature Flagstone Island Gardens sur la route de MacArthur Causeway depuis Jungle Island. Alors que le développeur Flagstone a achevé une marina de gros yachts, il n'a pas encore inauguré un hôtel de 270 à 300 chambres et un centre commercial approuvé par les électeurs en 2001.

Les commissaires de Miami ont annulé l'accord en 2017, mais Flagstone a poursuivi et gagné lorsqu'un tribunal a conclu que la ville avait enfreint l'accord. Pour régler le problème, la ville a accepté de verser plus de 5 millions de dollars en espèces et 5 millions de dollars en crédits de loyer à Flagstone.

Flagstone, contrôlé par le développeur Mehmet Bayraktar, a publié une déclaration par l’intermédiaire d’un porte-parole, affirmant qu’il avait l’intention d’aller de l’avant avec son plan hôtelier et soutenait les propositions de Jungle Island.

"Flagstone est reconnaissant que la Floride, par rapport à d'autres régions du monde, ait mieux résisté économiquement pendant la pandémie. Nous sommes également reconnaissants que la distribution du vaccin soit maintenant en cours et qu'il y ait de la lumière au bout du tunnel ", a déclaré Flagstone. "Nous croyons fermement que Watson Island est une destination unique pour les résidents et les visiteurs de Miami, et nous poursuivons nos plans pour développer le côté terre de Island Gardens. Nous pensons également que la modernisation de Jungle Island aidera Island Gardens et Watson Island dans son intégralité. "

L’accord Jungle Island n’oblige pas ESJ à installer l’hôtel, mais la ville peut annuler l’extension et le droit des développeurs de construire s’ils ne le font pas. L'accord, signé en 2019, fixe plusieurs délais spécifiques pour que l'ESJ obtienne les permis de construire, inaugure et achève la construction d'ici 2025. Dubernard a déclaré que l'ESJ était en train de négocier avec la ville pour prolonger les délais en raison de l'impact de la pandémie, mais reste "engagée à faire de son mieux pour respecter tous les délais actuels, malgré Covid-19. "

Cela signifie que l'ESJ doit procéder aux approbations ou risquer de perdre le nouveau bail, qui court jusqu'en 2099 et avec une prolongation facultative de 15 ans, a déclaré Dubernard.

Dubernard a déclaré que l'ESJ n'était pas trop inquiète quant à sa capacité à mener à bien le projet, même si l'incertitude sur la durée de la pandémie et son impact à long terme sur le tourisme ont rendu presque impossible pour le moment l'obtention de financement pour un projet hôtelier. COVID-19 a également fait des ravages sur les résultats de Jungle Island.

Effet pandÉmique

L'attraction n'a rouvert que brièvement après les verrouillages obligatoires avant de fermer à nouveau au milieu de la résurgence de l'été dernier. Il reste fermé sans date de réouverture, a déclaré Dubernard. Son restaurant de plage aux allures de club, Joia Beach, fonctionne et sa salle de bal populaire rouvrira bientôt, avec une capacité limitée, a-t-il ajouté.

Obtenir toutes les approbations nécessaires, y compris les plans de construction approuvés et les permis de construire, prendra au moins un an, a déclaré Dubernard. À ce moment-là, a-t-il déclaré, les banques devraient être plus ouvertes au financement de la construction de l'hôtel Jungle Island. En cas d'échec, ESJ peut se tourner vers ses partenaires et investisseurs dans un fonds géré par la société qui détient réellement Jungle Island, a-t-il déclaré.

Depuis la fermeture du parc, l’ESJ a terminé la construction de l’une des nouvelles fonctionnalités de l’attraction, un parc de trampolines intérieur, qui est prêt à être utilisé dès sa réouverture en toute sécurité, a déclaré Dubernard.

Bien que la conception de l'hôtel ne soit pas finalisée, Dubernard a déclaré qu'il irait au sommet d'un parking, probablement une version modifiée de la structure existante. Le toit du garage serait recouvert d'un aménagement paysager au niveau du hall de l'hôtel, avec une passerelle autour de son périmètre et l'escalier menant au jardin japonais. Le hall de l'hôtel serait également relié directement aux installations de la salle de bal existantes.

La conception garantirait que l'hôtel et les bâtiments existants soient intégrés dans le parc d'aventure pour une expérience "cohésive", a déclaré Dubernard.

Le parc, à l'origine connu sous le nom de Parrot Jungle, a été créé pour la première fois dans un hamac boisé tropical naturel et un gouffre en 1936 dans ce qui est aujourd'hui le village de Pinecrest. Connu pour ses spectacles mettant en scène des cacatoès, des aras et d'autres perroquets, son troupeau de flamants roses et ses nombreuses expositions d'oiseaux, Parrot Jungle est devenu un monument pittoresque et apprécié au fil des décennies.

Mais il a eu du mal à reproduire ce succès après que les propriétaires précédents l'ont déplacé de Pinecrest en 2003 car la commune de banlieue ne lui permettrait pas de s'étendre pour accueillir de grands événements.

Sur l'île Watson, les propriétaires ont cherché à reproduire l'ambiance verte et boisée de l'original avec un succès limité. Les changements de nom, l'ajout de singes et d'autres animaux et la location d'espaces événementiels n'ont pas réussi à augmenter suffisamment la fréquentation terne, et le parc a été contraint de compter sur l'aide financière de la ville et du comté de Miami-Dade pour rester ouvert et rembourser un prêt fédéral de 25 millions de dollars. qui a aidé à financer sa construction.

L'ESJ a annoncé son intention de refaire le parc en tant qu'attraction sur le thème de l'éco-aventure peu de temps après avoir repris la propriété en 2017.

Andres Viglucci couvre les affaires urbaines pour le Miami Herald. Il a rejoint le Herald en 1983.