Les chercheurs de deux hôpitaux affiliés à Harvard adaptent une forme éprouvée de thérapie génique pour développer un vaccin contre le coronavirus, qu'ils prévoient de tester chez des personnes plus tard cette année, ont-ils annoncé lundi.

Un projet de vaccin contre le coronavirus prend une page de la thérapie génique

Leur travail utilise une méthode déjà utilisée en thérapie génique pour deux maladies héréditaires, y compris une forme de cécité: il utilise un virus inoffensif comme vecteur, ou porteur, pour amener l'ADN dans les cellules du patient. Dans ce cas, l'ADN devrait demander aux cellules de fabriquer une protéine de coronavirus qui stimulerait le système immunitaire pour combattre les infections futures.

Jusqu'à présent, l'équipe n'a étudié ses candidats vaccins que chez la souris. Les tests de sécurité et de puissance chez les singes devraient commencer dans un mois environ dans un autre centre universitaire, ont déclaré les chercheurs. Mais deux des sept versions prometteuses sont déjà fabriquées pour des études chez l'homme.

La recherche est l'un des 90 projets de vaccination au moins qui accélèrent dans le monde entier dans des efforts désespérés qui détiennent le meilleur et probablement le seul espoir d'arrêter ou au moins de ralentir la pandémie.

"Nous présentons un angle différent de tout le monde", a déclaré le Dr Luk H. Vandenberghe, directeur du Grousbeck Gene Therapy Center au Massachusetts Eye and Ear, dans une interview.

Leur angle présente plusieurs avantages, a-t-il dit. La première est que le type de vecteur, un virus adéno-associé, ou AAV, est un virus inoffensif qui est déjà utilisé dans deux formes approuvées de thérapie génique et a été testé chez de nombreux patients et s'est révélé sûr.

Un autre avantage est que la technique nécessite de très petites quantités de vecteur et d'ADN pour produire une immunité, donc le rendement des doses serait élevé, a déclaré le Dr Vandenberghe. De petites quantités suffisent parce que le vecteur pénètre très bien dans les cellules, que l'ADN qu'il transporte transforme en usines qui déclenchent la protéine nécessaire pour mettre le système immunitaire en alerte contre le coronavirus, a-t-il ajouté.

En outre, de nombreuses sociétés pharmaceutiques et biotechnologiques, grandes et petites, produisent déjà des virus adéno-associés et pourraient facilement passer à la production de la forme requise pour le vaccin. Il ne faudrait pas construire de nouvelles installations à partir de zéro. Cela signifie que la production pourrait rapidement être augmentée pour aider à répondre à l'énorme et urgent besoin mondial de vaccin.

"Nous nous appuyons sur une industrie établie", a déclaré le Dr Vandenberghe. "L'AAV en tant que>

Les thérapies géniques approuvées qui utilisent des virus adéno-associés sont Luxturna, pour une forme de cécité héréditaire, et Zolgensma, pour une maladie nerveuse mortelle, l'atrophie musculaire spinale. Le prix de Luxturna est de 425 000 $ par œil. Il est fabriqué et vendu aux États-Unis par Spark Therapeutics et vendu à l'étranger par Novartis. Zolgensma, fabriqué par Novartis, est administré aux jeunes enfants en injection unique, au prix de 2,1 millions de dollars.

À ce stade précoce, le Dr Vandenberghe estime le coût de fabrication par dose de vaccin de 2,50 $ à 250 $.

La recherche bénéficie du soutien financier de donateurs, dirigés par Wyc Grousbeck, directeur général des Boston Celtics, et son épouse, Emilia Fazzalari, directrice générale de Cinco Spirits Group.

Plusieurs autres projets de vaccins impliquent des vecteurs viraux, mais aucun autre n'utilise de virus adéno-associés.

Des centaines d'AAV infectent les humains et d'autres mammifères. Les chercheurs en thérapie génique se sont tournés vers eux comme une alternative plus sûre après la mort d'un patient dans une étude en 1999 d'une grave réaction immunitaire à un autre type de vecteur viral.

Pour la thérapie génique, les scientifiques ont recherché des virus adéno-associés qui agiraient comme une sorte de porteur furtif de l'ADN et ne déclencheraient aucune réponse inflammatoire ou immunitaire. Ils ont également modifié génétiquement les virus pour les empêcher de se répliquer à l'intérieur des cellules humaines.

Travaillant à l'Université de Pennsylvanie il y a environ 15 ans, le Dr Vandenberghe a créé un AAV hybride à partir de deux versions trouvées chez le singe, pour une utilisation possible en thérapie génique. Ce n'était pas bon: cela provoquait une réponse immunitaire.

Mais cela en fait un bon candidat pour un vaccin, car une telle réaction peut aider à attiser le système immunitaire pour lutter contre le coronavirus. De nombreux vaccins contiennent des substances appelées adjuvants pour aider à accélérer la réponse au vaccin lui-même. Pour ce vaccin, l'AAV hybride peut agir non seulement comme un vecteur, mais également comme un adjuvant.

Le Dr Mason Freeman, directeur et fondateur du centre de recherche translationnelle du Massachusetts General Hospital, qui planifie les tests humains du vaccin, a déclaré que les chercheurs espéraient juste assez de réponse immunitaire à l'AAV et pas trop. Mais le vecteur hybride n'a jamais été utilisé chez l'homme auparavant, il y a donc encore beaucoup à apprendre.

Comme d'autres projets de vaccins, celui-ci se concentre sur ce que l'on appelle le pic du coronavirus, qu'il utilise pour saisir les cellules et les envahir. En théorie, si le système immunitaire peut être entraîné à fabriquer des anticorps pour bloquer la pointe, le virus ne sera pas en mesure d'établir une infection.

L'ADN transporté par le vecteur contient des instructions pour fabriquer une partie protéique de la pointe. Comme on ne sait pas quelle section du pic est susceptible de déclencher la meilleure réponse immunitaire, les chercheurs testent l'ADN pour différentes parties.

Un problème potentiel que chaque projet de vaccin sera à l'affût est l'amélioration de la maladie: la possibilité qu'un vaccin, au lieu de prévenir l'infection, puisse aggraver la maladie. Le Dr Vandenberghe a déclaré que son équipe travaillait avec trois autres laboratoires qui effectueraient des tests pour répondre à cette question.

L'amélioration de la maladie est devenue une préoccupation particulière parce que tous les projets de vaccins tentent d'avancer tellement plus vite que d'habitude que le problème pourrait ne pas être détecté, a déclaré le Dr Mason. Il est difficile de concevoir des études pour le trouver, en particulier avec une nouvelle maladie qui n'est pas bien comprise.

Les deux scientifiques ont déclaré que les nombreux groupes de recherche qui allaient de l'avant avec des projets de vaccins ne faisaient pas la course l'un contre l'autre, mais contre le coronavirus.

"Nous avons besoin de plusieurs tirs au but", a déclaré le Dr Vandenberghe. "Le niveau d'inconnues de ce que nous devons essayer de réaliser ici est trop élevé, et le niveau d'urgence est tout aussi élevé."