GAMPELA, Burkina Faso (AP) - La chaîne se brise ici, dans une minuscule clinique médicale du Burkina Faso qui a passé près d'un an sans réfrigérateur en état de marche.

De l’usine à la seringue, les candidats vaccins contre les coronavirus les plus prometteurs au monde ont besoin d’une réfrigération stérile en continu pour rester puissants et sûrs. Mais malgré d'énormes progrès pour équiper les pays en développement pour maintenir la "chaîne du froid" des vaccins, près de 3 milliards des 7,8 milliards de personnes dans le monde vivent là où le stockage à température contrôlée est insuffisant pour qu'une campagne de vaccination mette le COVID-19 sous contrôle.

Les problèmes de stockage des vaccins contre le coronavirus pourraient laisser 3 milliards de personnes sans accès

Le résultat: les pauvres du monde entier qui ont été parmi les plus durement touchés par la pandémie de virus seront probablement les derniers à s'en remettre.

L'obstacle de la chaîne du froid des vaccins n'est que la dernière disparité de la pandémie pesée contre les pauvres, qui vivent et travaillent plus souvent dans des conditions surpeuplées qui permettent au virus de se propager, ont peu accès à l'oxygène médical qui est vital pour le traitement COVID-19, et dont les systèmes de santé manquent de laboratoires, de fournitures ou de techniciens pour effectuer des tests à grande échelle.

Le maintien de la chaîne du froid pour les vaccins contre les coronavirus ne sera pas facile, même dans les pays les plus riches, en particulier dans ceux qui nécessitent des températures ultra froides d'environ moins 70 degrés Celsius (moins 94 F). Les investissements dans les infrastructures et la technologie de refroidissement sont en retard par rapport au saut à grande vitesse que le développement de vaccins a fait cette année en raison du virus.

Alors que la pandémie en est maintenant à son huitième mois, les experts en logistique avertissent que de vastes régions du monde n'ont pas la réfrigération nécessaire pour administrer un programme de vaccination efficace. Cela comprend la plupart de l'Asie centrale, une grande partie de l'Inde et de l'Asie du Sud-Est, l'Amérique latine à l'exception des plus grands pays, et presque tout un petit coin de l'Afrique.

La clinique médicale située à l’extérieur de la capitale du Burkina Faso, un bâtiment encrassé qui dessert une population de 11 000 habitants, est un microcosme des obstacles.

Après la panne de son réfrigérateur l'automne dernier, la clinique n'a plus pu conserver sur place les vaccins contre le tétanos, la fièvre jaune, la tuberculose et d'autres maladies courantes, a déclaré l'infirmière Julienne Zoungrana. Le personnel a plutôt utilisé des motos pour aller chercher des flacons dans des transporteurs isolés dans un hôpital de Ouagadougou, faisant un trajet aller-retour de 40 minutes sur une route étroite qui varie entre la terre, le gravier et le trottoir.

Une mère de deux enfants qui se rend à la clinique de Gampela dit qu'elle pense qu'un programme d'inoculation du coronavirus sera difficile dans sa région du monde. Adama Tapsoba, 24 ans, marche quatre heures sous un soleil brûlant pour faire vacciner son bébé de routine et attend souvent des heures de plus pour voir un médecin. Une semaine plus tôt, son fils de 5 mois avait manqué une injection prévue parce que la fille de Tapsoba était malade et qu’elle ne pouvait emmener qu’un seul enfant à pied.

"Il sera difficile d'obtenir un vaccin (COIVD-19)", a déclaré Tapsoba, faisant rebondir son fils de 5 mois sur ses genoux à l'extérieur de la clinique. "Les gens devront attendre à l'hôpital, et ils pourraient partir sans l'obtenir."

Pour maintenir la chaîne du froid dans les pays en développement, des organisations internationales ont supervisé l'installation de dizaines de milliers de réfrigérateurs à vaccins à énergie solaire. Garder les vaccins à des températures stables depuis le moment où ils sont fabriqués jusqu'à ce qu'ils soient administrés aux patients nécessite également une réfrigération mobile, une électricité fiable, des routes saines et, surtout, une planification préalable.

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Pour les pays pauvres comme le Burkina Faso, la meilleure chance de recevoir un vaccin contre le coronavirus passe par l'initiative Covax, dirigée par l'Organisation mondiale de la santé et l'alliance du vaccin Gavi. Le but de Covax est de passer des commandes pour plusieurs candidats vaccins prometteurs et d'attribuer équitablement les candidats retenus.

L’agence des Nations Unies pour l’enfance, l’UNICEF, a commencé à jeter les bases de la distribution mondiale il y a des mois, à Copenhague. Dans le plus grand entrepôt d’aide humanitaire du monde, le personnel de la logistique tente de prévoir les pénuries en apprenant du passé, en particulier le chaos printanier entourant les pénuries mondiales de masques et d’autres équipements de protection qui ont été réquisitionnés hors des tarmacs des aéroports ou volés et échangés sur le marché noir.

Actuellement, 42 candidats vaccins contre le coronavirus sont en essais cliniques et 151 autres sont en évaluation préclinique, selon l'OMS. Les plus susceptibles de se retrouver dans le mélange Covax doivent être conservés entre 2 et 8 degrés Celsius (25-46 F).

Un candidat Pfizer fait partie des tests avancés nécessitant un stockage à des températures ultra froides. La société, qui a conçu une mallette de transport spéciale pour son vaccin, a manifesté son intérêt pour Covax et signé des contrats avec les États-Unis, l'Europe et le Japon.

Les congélateurs médicaux qui descendent à moins 70 degrés Celsius sont rares, même dans les hôpitaux américains et européens. De nombreux experts estiment que les pays d'Afrique de l'Ouest qui ont souffert d'une épidémie d'Ebola en 2014-2016 peuvent être les mieux placés, car un vaccin contre ce virus nécessite également un stockage ultra-froid.

Pour plus des deux tiers du monde, cependant, la technologie de pointe n'est nulle part à l'horizon, selon une étude de la société allemande de logistique DHL. Pendant ce temps, des milliards de personnes se trouvent dans des pays qui ne disposent pas de l'infrastructure nécessaire pour maintenir la chaîne du froid pour les vaccins existants ou les candidats coronavirus plus conventionnels, selon l'étude.

Les opportunités de perte de vaccins augmentent au fur et à mesure que le vaccin voyage. DHL a estimé que 15000 vols de fret seraient nécessaires pour vacciner la planète entière contre le COVID-19, augmentant la capacité mondiale pour les avions et potentiellement l'approvisionnement en matériaux tels que la glace sèche.

"Nous devons trouver un pont" pour chaque lacune de la chaîne du froid, a déclaré Katja Busch, directrice commerciale de DHL. "Nous parlons d’investissements… en tant que société, c’est quelque chose que nous devons faire."

Gavi et l'UNICEF ont travaillé avant la pandémie pour approvisionner une grande partie de l'Afrique et de l'Asie en réfrigération pour les vaccins, équipant 40000 installations depuis 2017. L'UNICEF offre maintenant aux gouvernements une liste de contrôle de ce dont ils auront besoin pour maintenir une chaîne d'approvisionnement en vaccins et leur demande de développer une plan.

"Les gouvernements sont responsables de ce qui doit se passer à la fin", a déclaré Benjamin Schreiber, qui fait partie des directeurs du programme de vaccination de l’UNICEF.

Les fissures dans la chaîne du froid mondiale commencent une fois que les vaccins quittent l'usine. Les porte-conteneurs ne sont pas équipés pour réfrigérer les produits pharmaceutiques dont la durée de conservation est limitée. L'expédition des vaccins par avion coûte beaucoup plus cher, et le trafic de fret aérien ne fait que rebondir après les fermetures de frontières liées à la pandémie.

Même lorsque les vols sont suffisamment froids et fréquents, le fret aérien comporte d'autres dangers potentiels. L'OMS estime que jusqu'à la moitié des vaccins dans le monde sont perdus en raison du gaspillage, parfois en raison de l'exposition à la chaleur ou de la rupture des flacons pendant le transport. Avec les vaccins contre les coronavirus, qui seront l’un des produits les plus recherchés au monde, le vol est également un danger.

"Ils ne peuvent pas être laissés sur un tarmac et se battre parce qu'ils seraient en fait gâtés et ils n'auraient aucune valeur - ou pire encore, les gens essaient toujours de les distribuer", a déclaré Glyn Hughes, responsable mondial du fret pour l'Association du transport aérien international.

Tinglong Dai, un chercheur de l'Université Johns Hopkins spécialisé dans la logistique des soins de santé, a déclaré que la créativité serait nécessaire pour maintenir la chaîne du froid intacte pendant que les vaccins contre les coronavirus sont distribués à l'échelle mondiale. Gavi et l'UNICEF ont expérimenté la livraison de vaccins par drone. Les responsables indiens ont lancé l’idée de réserver une partie du vaste réseau de stockage alimentaire du pays pour les vaccins contre le coronavirus.

"Si les gens peuvent trouver comment transporter de la crème glacée, ils peuvent transporter des vaccins", a déclaré Dai.

Les étiquettes thermosensibles qui changent de couleur lorsqu'un vaccin est exposé à la chaleur trop longtemps et ne sont plus sûrs à utiliser, et le suivi des livraisons en direct pour s'assurer que les vaccins atteignent leur destination comme prévu ont également permis de progresser dans la délivrance de vaccins en toute sécurité.

Pourtant, les chances que quelque chose ne tourne pas rond se multiplient sur le terrain alors que les vaccins sont préparés pour quitter les dépôts nationaux. La chaîne du froid étant si fragile, la planification de la logistique est cruciale; les seringues et les boîtes à déchets doivent être disponibles dès l'arrivée des expéditions de vaccins.

D'ici la fin de l'année, l'UNICEF prévoit d'avoir 520 millions de seringues pré-positionnées pour les vaccins contre les coronavirus dans les pays en développement et des cartes des régions où les besoins en réfrigération sont les plus grands "pour garantir que ces fournitures arrivent dans les pays au moment où les vaccins le feront". A déclaré la directrice exécutive Henrietta Fore.

Le dernier vaccin nécessitant une chambre froide que le programme national indien a adopté était le rotavirus, une punaise gastrique qui affecte généralement les bébés et les jeunes enfants. Le Dr Gagandeep Kang, qui a dirigé la recherche pour ce vaccin, a estimé que l'Inde a environ 30% de capacité de stockage en moins que ce dont elle aurait besoin pour un vaccin contre le coronavirus.

Dans des pays comme l'Inde et le Burkina Faso, le manque de transports en commun présente un autre obstacle à la vaccination des citoyens avant que les vaccins ne se détériorent.

Le Dr Aquinas Edassery, qui dirige deux cliniques dans l’une des régions les plus pauvres et les moins développées d’Inde, a déclaré que les patients devaient marcher pendant des heures pour recevoir des soins de santé. Le voyage sur une seule route qui serpente sur 86 kilomètres (53 miles) sur des collines escarpées et se lave pendant des mois à la fois posera un obstacle insurmontable pour de nombreux habitants du district est de Rayagada, a déclaré Edassery.

Comme pour la plupart des logistiques, le dernier kilomètre (mile) est la partie la plus difficile de la livraison d'un vaccin contre le coronavirus aux personnes qui en ont besoin. En Amérique latine, peut-être nulle part ailleurs que le Venezuela ne donne un aperçu de la façon dont la chaîne du froid des vaccins pourrait dérailler radicalement.

Lorsqu'une panne d'électricité l'année dernière a laissé une grande partie du pays dans l'obscurité pendant une semaine, des médecins de plusieurs régions du Venezuela ont déclaré avoir perdu des stocks de vaccins. Le plus grand hôpital pour enfants du pays a dû jeter des milliers de doses de vaccins contre des maladies comme la diphtérie, selon le Dr Huníades Urbina, chef de la Société vénézuélienne de garde d’enfants et de pédiatrie.

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"Nous ne pourrons pas arrêter ni le coronavirus ni la rougeole", a déclaré Urbina.

La préservation de la chaîne du froid n'a fait que devenir plus difficile depuis lors. Les pénuries de gaz limitent la capacité de transporter rapidement les vaccins d'une partie du Venezuela à une autre. La glace sèche pour garder les vaccins au frais pendant le transport est plus difficile à trouver. Et après des années de déclin économique, il y a aussi moins de médecins et autres professionnels formés pour garder la chaîne intacte.

"Je ne suis pas optimiste quant à la façon dont le vaccin serait distribué dans les États intérieurs car il n’existe aucune infrastructure de quelque nature que ce soit pour garantir la livraison - ou s’il est livré, il garantit une conservation adéquate dans des conditions froides", Dr Alberto Paniz-Mondolfi, a déclaré un pathologiste vénézuélien.

Le Venezuela présente un exemple extrême, mais un vaccin contre le coronavirus est également susceptible de tester des régions d'Amérique latine dotées de systèmes de soins de santé plus robustes. Au Pérou, des entreprises privées qui transportent généralement du poisson et du bœuf ont offert leurs camions, même si on ne sait toujours pas si le ministère de la Santé acceptera.

De retour au Burkina Faso, les journées de vaccination sont devenues une épreuve à la clinique de Gampela lorsque le réfrigérateur s'est éteint, a déclaré Zoungrana, l'infirmière. Les membres du personnel des services de messagerie des hôpitaux doivent acheter du carburant qu'ils n'ont souvent pas les moyens de payer et effectuer un deuxième voyage à destination et en provenance de la capitale pour restituer les doses inutilisées.

"Nous souffrons", a déclaré Zoungrana, qui a quitté la route en moto il y a quelques semaines à peine.

un réfrigérateur solaire tant attendu est arrivé. Avec des techniciens en pénurie, la clinique attendait de s'assurer que l'appareil fonctionnerait correctement avant de le stocker avec des vaccins.

Dans tout le pays, le Burkina Faso manque d'environ 1 000 réfrigérateurs cliniques et moins de 40% des établissements de santé qui effectuent des vaccinations disposent de réfrigérateurs fiables, a déclaré le directeur national de la vaccination Issa Ouedraogo.

Les flacons multidoses - l'équivalent du stockage en vrac pour les vaccins - peuvent réduire considérablement les coûts de transport mondiaux. Mais une fois qu'un flacon est ouvert, sa durée de conservation compte encore plus rapidement; si trop peu de personnes se présentent pour leurs injections à temps, tout ce qui reste dans les plus grands flacons doit être jeté.

"C'est vraiment bouleversant d'avoir un gaspillage comme ça. Cela entraînera des pertes en vies humaines, des douleurs et des souffrances. C'est un gaspillage de ressources ", a déclaré Anna Nagurney, professeure à l'Université du Massachusetts à Amherst, qui étudie la logistique de la chaîne d'approvisionnement.

Pour l'instant, l'UNICEF parie sur des flacons de 20 doses de vaccin contre le coronavirus et espère que la quantité gaspillée restera en dessous de 3% pour les flacons fermés et 15% pour les flacons multidoses ouverts qui ne s'épuisent pas, selon Michelle Siedel, un des experts de la chaîne du froid de l'agence des Nations Unies.

Si le Burkina Faso recevait aujourd'hui 1 million de doses d'un vaccin contre le coronavirus, le pays ne serait pas en mesure de le gérer, Jean-Claude Mubalama, responsable de la santé et de la nutrition de l'UNICEF pour la nation africaine.

"Si nous devions vacciner contre le coronavirus maintenant, en ce moment, ce serait impossible", a-t-il déclaré.