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Sept mois après la fermeture du palais de justice du comté d'Allegheny en raison de la pandémie de covid-19, les procès criminels par jury sont sur le point de recommencer avec des masques et du plexiglas et une distanciation sociale – au grand dam de nombreux avocats qui y exercent.

Des problèmes de sécurité surgissent alors que les essais dans le comté d'Allegheny reprennent pendant la pandémie de Covid-19

Bien que ces avocats apprécient les mesures prises, certaines des mesures de sécurité même mises en œuvre les concernent: les accusés portant des masques; les avocats ne peuvent pas entrer en contact avec des jurés potentiels lors de la sélection; et les avocats ne pouvant pas converser tranquillement avec leurs clients à la table des avocats.

Cela ne prend même pas en compte leurs préoccupations quant à savoir qui pourrait se présenter à la sélection du jury et les craintes des avocats de contracter le virus – comme trois procureurs adjoints de district ont été malades en juin, dont un décédé.

« Vous avez peur de la mort », a déclaré l'avocat Thomas N. Farrell, qui préside la section criminelle de l'Association du barreau du comté d'Allegheny. « Vous ne pouvez pas simplement l’éteindre et dire que cela ne peut pas arriver à une autre personne.

« C'est déjà arrivé à l'un de nos amis. »

Sélection du jury au palais des congrès

Le procureur adjoint de longue date Russ Broman est décédé le 11 août, plus d'un mois après avoir contracté le covid-19, pensait-il, après avoir été exposé à un sténographe judiciaire qui avait été testé positif dans une salle d'audience du cinquième étage.

Deux autres ADA ont également été testés positifs. L'un d'eux, Greg Stein, n'a pas présenté de symptômes graves. Cependant, l'autre, Ted Dutkowski, a été hospitalisé pendant 11 jours.

À l'époque, le palais de justice est passé principalement au travail à distance – y compris les audiences de plaidoyer et les procès sans jury. Certains juges ont continué à travailler principalement à partir du palais de justice.

Puis, le 28 septembre, la salle d'audience du juge des plaidoyers communs Anthony M. Mariani, l'un de ceux qui ont exhorté les avocats à comparaître en personne devant lui, a été fermée pendant deux semaines. Une personne a été testée positive. L'administrateur du tribunal Chris Connors a déclaré qu'il ne pouvait pas révéler qui était cette personne.

Bret Grote, le directeur juridique du Abolitionist Law Center, a remis en question les raisons de la reprise des procès maintenant, alors que le comté d'Allegheny et le reste de la Pennsylvanie constatent une augmentation des cas de covid-19.

« Tenter de continuer les affaires comme d'habitude avec certaines mesures de protection contre la pandémie est malavisé et montre un engagement inquiétant à mettre en cage et à punir qui est plus fort que leur engagement en faveur de la santé publique », a déclaré Grote.

Mais les administrateurs des tribunaux ont déclaré qu'ils avaient consulté le département de la santé du comté d'Allegheny et suivraient les directives recommandées par les Centers for Disease Control and Prevention.

Afin de garantir la sécurité – en particulier la distanciation sociale – la sélection des jurés – pour les divisions civile et pénale – se tiendra au David L. Lawrence Convention Center à Pittsburgh.

Des détecteurs de métaux seront en place dans toutes les installations et des protocoles covid-19, tels que des contrôles de température et des questions de sélection, seront administrés.

Des masques faciaux seront exigés pour toute personne entrant dans les installations du tribunal; il y aura des stations de désinfection des mains partout; et les membres du public ou des médias qui souhaitent observer les procès devront le faire à partir de pièces séparées via des caméras pour limiter le nombre de personnes dans chaque salle d'audience.

Une fois les jurys sélectionnés, les procès civils seront entendus au centre des congrès. Les procès criminels ne se dérouleront que dans trois lieux principaux – une grande salle d'audience au troisième étage du palais de justice du comté d'Allegheny; dans la salle d'or du palais de justice, qui est utilisée pour le conseil du comté et les audiences publiques; ou dans une grande salle d'audience au septième étage du City-County Building.

Dans ces pièces, chaque personne doit porter un masque; les cloisons en plexiglas sépareront les témoins du personnel du tribunal; et les jurés seront assis loin les uns des autres dans la galerie, pas dans la tribune des jurés, a déclaré Connors.

En expliquant son ordre de reprendre les procès pénaux, la Présidente juge Kim Berkeley Clark a déclaré que les accusés en détention, ainsi que les victimes présumées et leurs familles, ont dû attendre des mois pour que justice soit rendue.

« Nous devons commencer à résoudre et à clore ces affaires de la manière la plus sûre possible », a-t-elle déclaré.

Le professeur de droit de l’Université de Pittsburgh, David A. Harris, a déclaré que les procédures en place ne seraient certainement pas idéales, mais cela ne signifie pas qu’il devrait y avoir plus de retard.

« Nous ne pouvons pas laisser le parfait être l'ennemi du bien, car le parfait ne reviendra pas avant un moment », a-t-il déclaré.

Prioriser les cas

Grote apprécie le fait que les avocats de la défense et l'administration des tribunaux sont préoccupés par les droits des accusés au procès accéléré – dont beaucoup ont attendu des mois pour que leur affaire soit portée devant les tribunaux. Si des procès ont lieu pour les cas les plus graves et ceux qui sont en détention depuis le plus longtemps, il pense qu'ils devraient se poursuivre.

La juge administrative du tribunal pénal Jill E. Rangos a déclaré que, dans l'idéal, c'est exactement qui aurait la priorité dans les procès devant jury.

Au cours des dernières semaines, a-t-elle déclaré, les juges individuels ont dressé des listes de toutes les affaires devant être jugées devant eux.

Les noms des défendeurs figurent sur la liste; l'accusation principale, la plus grave contre eux; si le défendeur est incarcéré; et si oui, pour combien de temps.

Ces juges ont ensuite été invités à tenir une conférence de mise en état sur chaque cas pour déterminer lesquels sont prêts à aller. Une fois celle-ci terminée, la liste a été transmise à Rangos et au personnel du tribunal.

Dans de nombreux cas, une fois que les parties ont réalisé qu'elles étaient en ligne pour le début du procès, elles ont réglé les affaires, a-t-elle déclaré.

Pour cette raison, la division pénale a pu réduire une feuille de calcul à interligne simple de deux pages des affaires prêtes à être jugées, à une liste d'affaires qui pourront être jugées dans les deux prochaines semaines, a-t-elle déclaré.

La priorité est donnée aux personnes qui ont été incarcérées le plus longtemps. Mais, a noté Rangos, « Tous les cas sont importants pour les personnes impliquées. »

« Pas de réponse parfaite »

Farrell comprend comment les cas sont classés par ordre de priorité et pourquoi. Il a des clients qui sont incarcérés depuis longtemps. Mais il s'inquiète également des préjugés potentiels auxquels ils pourraient être confrontés par le type de personnes qui se présenteraient volontiers pour la sélection du jury pendant une pandémie et pour avoir dû porter un masque au procès.

Lui et Grote se sont demandé s'il y aurait un pourcentage plus élevé de partisans du président Trump qui se présenteraient pour la sélection du jury.

« Ce seront les gens de droite, les forces de l'ordre qui ne se soucient pas de devenir covid », a déclaré Farrell.

Grote a déclaré qu'il s'attendait à ce qu'il y ait moins de personnes âgées, moins de personnes de couleur, moins de personnes médicalement vulnérables et moins de personnes de la classe ouvrière.

Connors a déclaré qu'en envoyant des convocations de juré, plus du double du nombre normal avait été envoyé, et toute personne demandant un report en raison de covid-19 en recevrait une.

En ce qui concerne la sélection d'un jury équitable, a noté Connors, il y aura toujours des questions individuelles de jurés.

Farrell s'est demandé comment il établirait un lien avec les jurés alors que lui et eux portaient des masques et étaient socialement distancés.

Il s'est également demandé comment il pourrait parler à son client à la table des avocats sans enfreindre les directives du CDC. Connors a déclaré que les accusés devront écrire des notes à leurs avocats et, si nécessaire, le tribunal prendra une suspension.

De plus, il y a aussi l'idée que les jurés jugent la crédibilité lorsque les accusés et les témoins sont potentiellement masqués.

« Imaginez devoir essayer d'évaluer si les gens disent la vérité », a déclaré Harris. « Nous disons aux jurés tout le temps que vous êtes les juges des faits et de la crédibilité des témoins. »

Mais une grande partie de cela, a-t-il noté

Bien que Rangos comprenne l'inquiétude suscitée par les masques, elle a souligné que les juges et les jurés les porteront également.

« Tout se passe ainsi depuis longtemps », a-t-elle déclaré. « Ce n’est pas comme si c'était nouveau. »

Connors a également déclaré que le tribunal disposerait de masques clairs et d'écrans faciaux si nécessaire, et que les témoins se trouveraient derrière du plexiglas, ce qui pourrait permettre de retirer leurs masques.

Le Dr Amesh Adalja, chercheur principal en maladies infectieuses au Johns Hopkins University Center for Health Security, a déclaré que les mesures prises par l'administration des tribunaux devraient limiter les risques d'épidémie dans les installations.

« C'est quelque chose que nous devons trouver comment faire », a déclaré Adalja, qui pratique à Pittsburgh. « Nous ne pouvons pas interrompre cette fonction fondamentale du gouvernement aussi longtemps sans avoir de conséquences négatives. »

Farrell n'est pas d'accord.

« Le système se précipite », dit-il. « Cela ne veut pas dire que nous serons tous en sécurité. »

Harris a déclaré qu'il y avait la possibilité de pièges et d'échecs.

« Et pourtant, nous devons juste faire quelque chose, car vous devez protéger les droits de procès rapides », a-t-il déclaré. « Il n'y a pas de réponse parfaite. »

Vous pouvez contacter Paula par e-mail à [email protected] ou via Twitter.

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