En mai 2020, les Centers for Disease Control and Prevention (CDC) ont publié des considérations pour l’ouverture d’écoles primaires et secondaires à l’automne à la lumière de la pandémie de Covid-19. L’agence a également développé un outil de décision pour guider les systèmes scolaires dans la décision d’ouvrir les écoles et une liste de contrôle de 9 pages pour les administrateurs scolaires avec les politiques et procédures, les installations et les fournitures, ainsi que l’éducation et la formation nécessaires pour la réouverture en toute sécurité des écoles. Le lendemain d’une réunion du 7 juillet à la Maison Blanche pour discuter de la réouverture de l’école avec les administrateurs du système scolaire, les enseignants et les élèves, le président Donald Trump s’est dit préoccupé par le caractère pratique des directives et les dépenses associées à leur respect; plus tard dans la journée, le vice-président Mike Pence a annoncé que le CDC réviserait les directives. Le lendemain, le directeur du CDC a précisé que les lignes directrices ne seraient pas révisées, mais que des documents de référence supplémentaires seraient fournis pour aider les communautés dans leur travail de mise en œuvre des lignes directrices. Le 23 juillet, le CDC a publié des documents supplémentaires soulignant le rôle essentiel des écoles et l’importance de les ouvrir à l’enseignement en personne. Cet échange entre les dirigeants fédéraux fait craindre que, lors de la réponse à l’urgence de santé publique la plus critique de notre vie, les lignes directrices concernant la sécurité des écoliers aux États-Unis ne soient pas fondées sur les meilleures données scientifiques disponibles, mais sur des considérations politiques.

Il est difficile d’imaginer une question plus importante que la sécurité des écoliers de notre pays pendant une pandémie. Comme c’est souvent le cas pour une infection émergente, les données nécessaires pour prendre des décisions politiques concernant la réouverture des écoles sont incomplètes. Les nombreux avantages de l’apprentissage en personne pour les enfants sont évidents et comprennent non seulement les progrès scolaires, mais également des effets positifs sur les compétences sociales et émotionnelles et la santé mentale et la fourniture de services nutritionnels. De plus, l’apprentissage en personne des enfants permet aux parents de reprendre leurs activités professionnelles.

Cependant, les données sur les risques que représente la réouverture des écoles pour les enfants, les enseignants et leurs communautés restent limitées. Les enfants semblent moins susceptibles d’être infectés par le SRAS-CoV-2, le virus qui cause Covid-19; sur 149082 cas aux États-Unis signalés entre le 12 février et le 2 avril 2020, seuls 2572 (1,7%) concernaient des enfants de moins de 18 ans, bien que la possibilité que certains enfants soient infectés mais asymptomatiques, et donc non testés, ne puisse être exclue. Les données disponibles suggèrent que les enfants courent un faible risque de maladie grave ou de décès, 1 mais les enfants souffrant d’affections sous-jacentes, notamment l’immunosuppression, le cancer, l’obésité ou le diabète, présentent un risque accru de maladie grave nécessitant une admission en soins intensifs unit.2 L’émergence récente du syndrome inflammatoire multisystémique chez l’enfant (MIS-C), une maladie grave et potentiellement mortelle, soulève des préoccupations supplémentaires. Le MIS-C semble être un événement rare après une infection par le SRAS-CoV-2; cependant, dans une étude récente, les trois quarts des enfants atteints de MIS-C n’avaient aucune condition sous-jacente documentée, il n’est donc pas possible actuellement de prédire quels enfants pourraient développer cette complication.3

Bien que la plupart des enfants infectés par le SRAS-CoV-2 soient légèrement affectés, on ne peut pas en dire autant des enseignants, des parents, des grands-parents et des autres qui seront exposés à des enfants potentiellement infectés. À l’heure actuelle, les données sur la transmission du SRAS-CoV-2 par les enfants infectés sont limitées. Cependant, un rapport récent sur la recherche des contacts en Corée du Sud met en lumière cette question: les contacts familiaux d’enfants de 10 à 19 ans avaient le taux le plus élevé de Covid-19 (18,6% ont été testés positifs, contre 11,8% des contacts de personnes infectées de tous âges), alors que les contacts d’enfants de 0 à 9 ans avaient le taux le plus bas (5,3% ont été testés positifs) .4 Les taux d’infection parmi les contacts non domestiques étaient faibles, mais l’étude a été réalisée à un moment où les écoles étaient fermées, ce qui limite la possibilité de transmission des enfants à des personnes extérieures à leur ménage. Les effets de la réouverture des écoles sur la transmission du Covid-19 dans les communautés ne sont pas non plus bien compris. La valeur des fermetures d’écoles pour réduire la propagation de la grippe saisonnière et pandémique a été démontrée, mais on ne sait pas si ces résultats s’appliquent à Covid-19.5

Face à une décision d’une telle gravité, il est essentiel que les experts en épidémiologie, en santé publique, en pédiatrie et en maladies infectieuses, en consultation avec les éducateurs et les membres des communautés et institutions touchées, mènent les efforts pour développer des lignes directrices fondées sur les meilleurs données scientifiques disponibles. Comme l’American Academy of Pediatrics, l’American Federation of Teachers et d’autres organisations nationales l’ont noté dans un communiqué de presse le 10 juillet, « Le retour à l’école est important pour le développement sain et le bien-être des enfants, mais nous devons poursuivre la réouverture dans un manière sûre pour tous les élèves, enseignants et membres du personnel. La science doit guider la prise de décision sur la réouverture des écoles en toute sécurité.  »

Il faut également tenir compte des préoccupations à plus long terme concernant la diminution de la confiance du public dans les décideurs de la santé publique. Bien que la pandémie actuelle ait perturbé la vie quotidienne des Américains d’une manière jamais vue depuis la pandémie de grippe de 1918, on peut imaginer de futures urgences (par exemple, une attaque bioterroriste ou une urgence radiologique) dans lesquelles des décisions encore plus rapides et drastiques devront être prises. Le maintien de la confiance des Américains dans les dirigeants de la santé publique est essentiel pour une réponse efficace non seulement au Covid-19, mais à d’autres urgences de santé publique auxquelles le pays pourrait faire face à l’avenir.

Pendant la riposte au Covid-19, le plus grand défi pour la santé publique depuis plus de 100 ans, la science doit guider la prise de décision en matière de santé publique. En tant qu’anciens employés des CDC avec plus de 40 ans d’expérience combinée, ce qui comprenait le rôle de leadership dans les réponses des CDC à l’épidémie de grippe H1N1 de 2009 et aux urgences Ebola et Zika, nous reconnaissons que ces décisions prises au milieu d’une urgence de santé publique sont plein de défis et nécessite un examen attentif des risques et des avantages des diverses options. Les données disponibles doivent être rapidement analysées et interprétées, même lorsque les données clés nécessaires pour guider la prise de décision sont incomplètes ou indisponibles. Les preuves existantes ainsi que les lacunes critiques dans les connaissances doivent être soigneusement documentées. Ces décisions sont souvent guidées par des efforts de modélisation et par la contribution individuelle des organisations professionnelles et des membres de la communauté. À mesure que des informations supplémentaires deviennent disponibles, les orientations doivent être adaptées pour incorporer les nouvelles connaissances.

Les scientifiques des CDC possèdent l’expertise, les connaissances et l’expérience nécessaires pour guider ces décisions en matière de santé publique, comme en témoignent les multiples ensembles de lignes directrices produites lors des réponses aux urgences passées. Les décisions prises lors des épidémies de H1N1, d’Ebola et de Zika étaient très visibles, souvent à la une des journaux, et les réponses des CDC ont fait l’objet d’un examen approfondi. Pourtant, l’agence a maintenu sa rigueur scientifique et son intégrité dans l’élaboration de lignes directrices.

Alors que nous considérons ces événements récents, nous nous rappelons l’engagement du CDC envers le peuple américain. Cet engagement, disponible sur le site Web du CDC, est apparu sur un grand mur que nous passions quotidiennement tout en travaillant sur des activités d’intervention d’urgence. L’engagement stipule que les employés des CDC devraient « fonder toutes les décisions de santé publique sur les données scientifiques de la plus haute qualité, obtenues ouvertement et objectivement ». Les employés actuels des CDC doivent être autorisés à tenir leur engagement: la capacité de notre pays à réussir dans la lutte contre la pandémie de Covid-19 en dépend.