L’étude a révélé que «la précision des prévisions de météorologie de surface en mars-mai 2020 diminue considérablement» à mesure que la densité de vol diminue en raison de Covid-19.

La recherche a examiné les prévisions météorologiques de mars 2020 et les a comparées aux conditions météorologiques réelles observées au cours de la même période.

« Ce sont les prévisions de température où la précision a baissé », explique Chen. Les modèles d’air chaud et froid sont essentiels dans la formation et la prévision des ouragans. Si les températures ne peuvent pas être suivies avec précision, il pourrait être plus difficile d’identifier les points chauds dès le début.

Les prévisions que les météorologues créent pour les ouragans reposent en partie sur des modèles informatiques. Ces modèles ne sont aussi bons que les données qui y sont insérées.

Ces données proviennent de divers outils, notamment des aéronefs, des navires de croisière, des satellites, des bouées, des ballons météorologiques, des stations au sol et des radars. L’épidémie de Covid-19 a considérablement réduit la quantité de données que nous obtenons de deux de ces outils – les avions et les croisières.

Plus important encore, les météorologistes se trouvent davantage désavantagés, surtout au-dessus de l’eau, où ces outils d’observation sont déjà limités. Sur terre, ils peuvent simplement lancer des ballons météo supplémentaires ou ajouter des stations au sol supplémentaires pour aider à compenser la perte de données de vol.

Mais ils ne peuvent pas faire ça sur l’eau. Les bouées sont inégalement réparties et sont réputées pour les erreurs de données. Ces appareils flottants ne peuvent à eux seuls fournir une image complète et précise d’une région particulière de l’océan. Les météorologues ont besoin de la combinaison de tous les outils disponibles pour comprendre avec précision l’état de l’atmosphère à travers le globe à un moment donné.

Comment cela affecte les prévisions

Ceci est particulièrement critique dans une année prévue pour avoir une saison des ouragans très active. Les données qui alimentent les modèles de prévision des ouragans ont déjà été considérablement réduites. En moyenne, les observations des avions fournissent environ 13% des données qui entrent dans le modèle européen. Selon le Centre européen pour les prévisions météorologiques à moyen terme (ECMWF), si toutes les données de vol avaient disparu, la précision des modèles de prévision diminuerait jusqu’à 15%.

Une façon de compenser une partie de cette perte de données consiste à demander à d’autres outils d’observation de collecter des données supplémentaires.

« Lorsque le Service météorologique national prévoit des événements météorologiques à fort impact, comme une possible épidémie de tornade ou un ouragan potentiel, il effectuera généralement des lancements de ballons météorologiques » spéciaux « pour prendre des mesures météorologiques supplémentaires dans les niveaux supérieurs de l’atmosphère, »explique Kyle Theim, météorologue du NWS à Atlanta. « La précision et la précision de nos modèles météorologiques sont primordiales, et ces observations supplémentaires peuvent alors aider les modèles et les prévisionnistes météorologiques à prédire comment les événements météorologiques extrêmes se dérouleront. »

Les missions de reconnaissance des chasseurs d’ouragans constituent un autre moyen de combler cet écart. Ces missions de surveillance seront vitales pour la collecte d’informations cruciales sur l’atmosphère cette année. Il y a plusieurs mois, une publication de recherche de la Scripps Institution of Oceanography à UC-San Diego, a montré l’importance accrue de ces vols dans la collecte de données sur l’eau.

« Nous constatons que les sondages de reconnaissance ont un impact bénéfique significatif. » Les données recueillies par les vols de reconnaissance des chasseurs d’ouragans sont particulièrement efficaces et peuvent contribuer à compenser la perte causée par la baisse des vols commerciaux et des croisières.

Ceci est particulièrement important pour les systèmes tropicaux où les observations de température et de vent sont fondamentales pour obtenir une prévision plus précise.

Les prévisions étaient meilleures et pires dans différentes régions

L’étude a révélé que les différences varient selon l’emplacement. Les régions éloignées comme le Groenland et la Sibérie ont connu les plus grands problèmes avec un nombre de vols plus faible.

«En effet, l’assimilation des observations aériennes permet une amélioration beaucoup plus importante des prévisions par rapport aux régions où les observations conventionnelles très limitées sont disponibles», indique l’étude. Il est déjà difficile de prévoir pour ces régions éloignées, de sorte que la perte de données de vol a un impact plus important.

Un effet similaire nuit aux prévisions dans l’hémisphère sud.

« La dégradation des prévisions météorologiques est plus importante dans l’hémisphère Nord que dans l’hémisphère Sud », explique Chen. L’hémisphère nord a plus de population et beaucoup plus de vols que l’hémisphère sud. Une baisse des vols au-dessus de l’hémisphère Nord a donc plus d’impact sur la capacité de prévoir avec précision la météo.

Les prévisions pourraient empirer

Les résultats de l’étude vont en fait à l’encontre des prévisions normales d’amélioration de la précision dans le temps.

« Une analyse similaire pour février 2020 suggère que l’exactitude des prévisions de la météorologie de surface aurait pu s’améliorer en 2020 par rapport à 2017-2019, si les observations des avions avaient été effectuées comme d’habitude », indique l’étude. Cette précision atteint un moment où Covid-19 exacerbe les effets des intempéries sur les populations vulnérables.

La recherche avertit que la question de la précision ne fera qu’empirer à mesure que la pandémie Covid-19 se poursuit.

« On peut s’attendre à une nouvelle aggravation des prévisions météorologiques et à ce que l’erreur pourrait s’aggraver pour les prévisions à plus long terme », dit Chen. « Cela pourrait nuire à l’alerte précoce en cas de conditions météorologiques extrêmes et entraîner des difficultés supplémentaires dans la vie quotidienne dans un proche avenir. »