Il était l’un des principaux dirigeants du mouvement sandiniste révolutionnaire du Nicaragua qui a chassé le clan dictatorial Somoza du pouvoir.

Mais dans la bataille contre le coronavirus, Daniel Ortega a été invisible, suscitant des spéculations sauvages sur la question de savoir si le chef septuagénaire du Nicaragua est auto-isolant, alité au lit à l'hôpital – ou pourrait même être mort.

Cela fait presque un mois que le gauchiste de 74 ans a été vu pour la dernière fois en public – et avec le moulin à rumeurs politique en surmultiplié, un adversaire de premier plan cette semaine lui a donné un délai de 9h30 jeudi pour montrer son visage.

« Les Nicaraguayens doivent connaître la vérité sur les raisons de son absence », a tweeté Álvaro Leiva Sánchez, un militant des droits humains contraint à l'exil par la répression politique brutale qui a suivi le soulèvement raté de 2018 contre Ortega et a fait plus de 300 morts.

Le président du Nicaragua a été vu pour la dernière fois le 12 mars lorsqu'il a appelé à une conférence téléphonique pour discuter du coronavirus avec ses collègues dirigeants d'Amérique centrale, bien que Leiva ait affirmé qu'il n'avait pas été vu depuis le 21 février.

La retraite de l'ancien rebelle a provoqué la colère et la confusion à un moment où le plus grand pays d'Amérique centrale est confronté à une pandémie qui a coûté la vie à plus de 80 000 personnes dans le monde.

« Les analystes craignent que derrière sa disparition prolongée se cache un plan macabre », a déclaré cette semaine un article de complot dans le journal d'opposition La Prensa.

Félix Maradiaga, un éminent militant de l'opposition, a déclaré qu'il était possible qu'Ortega – qui dirige le Nicaragua depuis 2007 – souffre d'un véritable problème de santé.

Mais Maradiaga a déclaré qu'Ortega avait déjà mis fin à des actes disparaissants dans le cadre d'une « stratégie médiatique » conçue « pour renforcer le culte de la personnalité autour de lui ».

La tendance d’Ortega à échapper à la carte a alimenté des rumeurs de longue date sur l’état de sa santé et lui a valu le surnom de « el gobernante ausente » (le souverain absent) dans la presse nicaraguayenne.

En l’absence d’Ortega, la riposte au coronavirus du Nicaragua a été dirigée publiquement par son vice-président et épouse, Rosario Murillo, un poète excentrique et largement vilipendé que beaucoup considèrent comme le véritable dirigeant du pays.

Cette réponse a été profondément controversée: le gouvernement du Nicaragua a refusé de fermer les écoles, les magasins ou les frontières du pays et a même parrainé des rassemblements politiques à grande échelle, y compris une récente marche à travers Managua intitulée « L'amour à l'époque de Covid-19 ».

Alors qu'une grande partie de l'Amérique latine est dans un état ou une fermeture partielle ou totale, les sites Web de propagande du gouvernement nicaraguayen continuent de promouvoir les festivals gastronomiques, les concours de beauté et même l'utilisation de pataugeoires extérieures.

Le ministère de la Santé insiste sur le fait qu'il n'y a pas eu de transmission communautaire et n'a enregistré que quelques cas d'infection et un décès – bien que beaucoup doutent de ces affirmations.

Mais mardi, l’Organisation panaméricaine de la santé a publiquement remis en question la réponse du Nicaragua. « Nous sommes préoccupés par l'absence de distanciation sociale, la convocation de rassemblements de masse. Nous avons des inquiétudes concernant les tests, la recherche des contacts, le signalement des cas. Nous sommes également préoccupés par ce que nous considérons comme une prévention et un contrôle des infections inadéquats « , a déclaré Carissa Etienne, sa directrice dominicaine.

La position du Nicaragua a établi des comparaisons peu flatteuses avec le président d'extrême droite du Brésil, Jair Bolsonaro, qui a été condamné à l'échelle mondiale pour avoir rejeté le coronavirus comme un « truc » médiatique – même s'il a déjà tué 667 Brésiliens.

« Bolsonaro met en danger la santé des Brésiliens », a écrit cette semaine la correspondante brésilienne Sylvia Colombo dans un article comparant les réponses brésiliennes et nicaraguayennes.

« Mais dans d’autres parties du monde, l’humanité réussit à être encore pire … C’est comme si [Nicaragua’s] le régime voulait en fait se débarrasser d'une partie de la population « , a écrit Colombo.

Carlos Quant Durán, l'un des meilleurs spécialistes du Nicaragua en matière de maladies infectieuses, a déclaré que le gouvernement d'Ortega n'avait pas pris de mesures de confinement appropriées avant que le coronavirus n'entre dans le pays et n'arrive plus à arrêter sa propagation.

« L'État est obligé d'essayer de réduire le risque de contagion: éviter de tenir des événements de masse, fermer les endroits où beaucoup de gens se rassemblent, comme les écoles et les universités. Mais le gouvernement n'a pas réussi à le faire « , a déclaré Quant Durán.

La sociologue Elvira Cuadra a qualifié la stratégie du Nicaragua d’irresponsable et criminelle.

Le gouvernement nicaraguayen n’a fait aucun commentaire officiel sur le sort d’Ortega mais, dans ses émissions quotidiennes, Murillo a insisté sur le fait qu’il continue de diriger le pays et envoie des « câlins affectueux » au peuple nicaraguayen.

Maradiaga a affirmé que l'ancien héros révolutionnaire était devenu si détaché du peuple qu'il prétendait représenter que, à certains égards, son absence importait peu.

« Il est en état de quarantaine permanente depuis des années, ne s'intéressant qu'à lui-même et à son entourage. »