Vous avez eu des expositions qui peuvent vous exposer à un risque de coronavirus. Quelques jours plus tard, vous avez une mauvaise toux et vous vous sentez un peu essoufflé et vraiment fatigué. Vous prenez votre température: 101 degrés. Une fièvre.

Vous pensez que vous pourriez avoir Covid-19, la maladie causée par le nouveau coronavirus. Les jours s'enchaînent et votre médecin vous exhorte à rester à la maison à moins que votre état ne s'aggrave. Vous vous sentez assez mal, cependant, et obtenez finalement un rendez-vous.

Si vous présentez des symptômes de coronavirus, supposez que vous avez la maladie, même si votre test est négatif

Ils vous testent pour la grippe en collant un écouvillon loin dans votre nez, et on vous dit que le test est revenu négatif, vous n'avez pas la grippe. Ils vous disent qu'ils sauvegardent les tests Covid-19 pour ceux qui sont encore plus mal lotis que vous. Vous rentrez chez vous avec une prescription d'antibiotiques, peut-être parce qu'ils ne savent pas quoi faire d'autre, et lisez des histoires sur des célébrités qui sont positives mais qui ne semblent pas si malades.

Quelques jours plus tard, toujours avec de la fièvre, vous revenez en arrière et les médecins vous implorent et vous testent pour le SRAS-CoV-2, le virus qui cause Covid-19. Ils collent à nouveau quelque chose dans votre nez à ce qui ressemble au fond de votre globe oculaire.

Ils vous disent que les résultats seront disponibles dans quelques jours et que vous rentrerez chez vous et attendez. Enfin, les résultats reviennent et on vous dit que vous n'avez pas Covid-19. Maintenant quoi?

C’est une véritable histoire de patient. En fait, c'est une histoire de beaucoup de gens – au moins une version de celle-ci. Partout dans le monde, les personnes présentant des signes et des symptômes de Covid-19 ont un test négatif et se demandent ce que cela signifie. Ils n'apparaissent pas dans les statistiques et ne savent plus quoi faire ensuite.

Le problème peut être lié au test. Les tests de coronavirus actuels peuvent avoir un taux particulièrement élevé d'infections manquantes. La bonne nouvelle est que les tests semblent être très spécifiques: si votre test est positif, il est presque certain que vous avez l'infection.

Le test le plus courant pour détecter le coronavirus implique un processus connu sous le nom de réaction de polymérisation en chaîne par transcription inverse, ou RT-PCR, un fouillis de mots qui décrit une méthode capable de détecter les particules virales qui sont généralement présentes dans les sécrétions respiratoires au début d'une infection. . D'un point de vue technique, dans des conditions idéales, ces tests peuvent détecter de petites quantités d'ARN viral.

Dans le monde réel, cependant, l'expérience peut être très différente et le virus peut être manqué. Le mieux que les Centers for Disease Control and Prevention puissent dire, c'est que si votre test est négatif, «vous n'étiez probablement pas infecté au moment du prélèvement de votre échantillon». Le mot clé est «probablement».

Les résultats des tests faussement négatifs – des tests qui indiquent que vous n'êtes pas infecté, lorsque vous l'êtes – semblent être inconfortablement courants. De plus en plus, et de façon inquiétante, j'entends un nombre croissant d'histoires anecdotiques de mes collègues médecins sur des patients testés négatifs pour le coronavirus, puis positifs – ou des personnes infectées presque certainement qui sont négatives.

Malheureusement, nous avons très peu de données publiques sur le taux de faux négatifs pour ces tests dans la pratique clinique. Des recherches en provenance de Chine indiquent que le taux de faux négatifs pourrait être d'environ 30%. Certains de mes collègues, experts en médecine de laboratoire, craignent que le taux de faux négatifs dans ce pays ne soit encore plus élevé.

Il existe de nombreuses raisons pour lesquelles un test serait faussement négatif dans des conditions réelles. L'échantillonnage est peut-être insuffisant. Une technique courante nécessite la collecte de sécrétions nasales loin dans le nez – puis en faisant tourner l'écouvillon plusieurs fois. Ce n'est pas une procédure facile à réaliser ou à tolérer pour les patients. D'autres causes possibles de faux résultats négatifs sont liées aux techniques de laboratoire et aux substances utilisées dans les tests.

Alors, où en sommes-nous? Même avec plus de tests, nous sous-estimerons probablement la propagation du virus. Pour l'instant, nous devons supposer que n'importe qui pourrait être porteur du virus. Si vous avez eu des expositions et des symptômes probables suggérant une infection à Covid-19, vous en avez probablement – même si votre test est négatif. Nous devons tous continuer à pratiquer les comportements – lavage rigoureux des mains, ne pas toucher le visage, distanciation sociale – qui entravent sa propagation. Et nous avons besoin de meilleures informations sur les performances de ces tests – y compris tout nouveau test introduit – dans le monde réel.

Même lorsque de meilleurs tests émergent, nous devons toujours placer le résultat du test dans le contexte des autres informations dont nous disposons. C’est une leçon qui perdure tout au long de la médecine: regardez l’ensemble, pas une seule donnée. Triangulez sur la vérité, en utilisant toutes les sources d'information dont vous disposez, quelle que soit la qualité d'un seul test. Et n’hésitez pas à remettre en question une conclusion qui ne correspond pas entièrement aux faits.

Harlan Krumholz, M.D., est professeur de médecine à Yale et directeur du Yale New Haven Hospital Center for Outcome Research and Evaluation.