L'autre soir, à mi-chemin de regarder un clip de « Plandemic » – un documentaire qui est devenu viral sur les réseaux sociaux la semaine dernière, répandant des mensonges sans fondement et démystifiant le coronavirus à des millions d'Américains du jour au lendemain – j'ai eu une pensée terrifiante:

Et si nous recevions un vaccin Covid-19 et que la moitié du pays refusait de le prendre ?

Préparez-vous à une guerre de l'information sur les vaccins Covid-19

Il m'est venu à l'esprit que toutes les informations erronées que nous avons vues jusqu'à présent – les fausses rumeurs selon lesquelles les tours de téléphones portables 5G alimentent le coronavirus, que boire de l'eau de Javel ou injecter des rayons UV peuvent le guérir, que le Dr Anthony Fauci fait partie d'une conspiration anti-Trump – peut être juste l'acte d'échauffement pour une guerre de l'information beaucoup plus grande lorsqu'un vaccin efficace devient disponible au public. Cette guerre pourrait opposer les responsables de la santé publique et les politiciens à un mouvement anti-vaccination qui inonde les médias sociaux de désinformation, de théories du complot et de propagande visant à convaincre les gens que le vaccin est une menace plutôt qu'un miracle qui sauve des vies et sauve l'économie.

Le plus effrayant de tous ? Cela pourrait réellement fonctionner.

J'ai suivi la communauté anti-vaccins de temps à autre pendant des années, en regardant ses membres opérer dans des groupes Facebook et des comptes Instagram privés, et j'ai constaté qu'ils étaient beaucoup plus organisés et stratégiques que ne le pensent bon nombre de leurs critiques. Ce sont des manipulateurs avertis des médias, des communicateurs efficaces et expérimentés pour exploiter les faiblesses des plateformes de médias sociaux. (Juste un exemple: peu de temps après que Facebook et YouTube ont commencé à retirer des copies de « Plandemic » pour avoir enfreint leurs règles, j'ai vu des membres de groupes anti-vaccins le modifier de manière subtile pour échapper au logiciel d'application automatisé des plates-formes et le republier.)

Bref, les anti-vaxxers s'y sont entraînés. Et je crains qu’ils ne soient exceptionnellement efficaces pour semer le doute sur un vaccin Covid-19 pour plusieurs raisons.

Premièrement, en raison de l’urgence de la pandémie, tout vaccin prometteur Covid-19 est susceptible d’accélérer le processus de test et d’approbation. Il peut ne pas passer par des années d'essais cliniques et des études minutieuses des effets secondaires possibles à long terme, comme le font d'autres médicaments. Cela pourrait créer une ouverture pour les militants anti-vaccin pour affirmer qu'il n'est pas testé et dangereux, et pour transformer les inquiétudes raisonnables concernant le vaccin en craintes répandues et non fondées sur sa sécurité.

Deuxièmement, si un vaccin émerge, il y a de fortes chances que des organisations de santé de premier plan comme la Fondation Bill et Melinda Gates ou l'Organisation mondiale de la santé participent à sa production ou à sa distribution. Si tel est le cas, les militants anti-vaccins, qui se battent contre ces groupes depuis des années, disposeront de beaucoup de matériel pour essayer de les discréditer. Ils visent déjà M. Gates avec des théories du complot sans fondement prétendant qu'il a créé et essaie de profiter du virus. Ces théories seront amplifiées et les tentatives de discréditer les principaux efforts de recherche sur les virus s'intensifieront à l'approche du vaccin.

Troisièmement, si et quand un vaccin Covid-19 est approuvé pour une utilisation généralisée, les gens peuvent être tenus de le prendre avant d'être autorisés à voler sur certaines compagnies aériennes, à fréquenter certaines écoles ou à entrer dans certaines entreprises. C’est une bonne idée, du point de vue de la santé publique, mais cela jouerait dans certaines des pires craintes du mouvement anti-vaccin.

La vaccination obligatoire a été un sujet de discussion particulièrement puissant pour les militants anti-vaccins, dont certains se sont rebaptisés « pro-choix » en ce qui concerne les vaccins. Et des années de lutte contre les États et les districts scolaires sur les politiques de vaccination obligatoires leur ont donné un manuel pour créer un enchevêtrement de barrages routiers légaux et des campagnes de publicité dommageables.

Je voulais comprendre si mes craintes d'une guerre de l'information liée au vaccin étaient valables, j'ai donc contacté Neil Johnson et Rhys Leahy, deux chercheurs de l'Université George Washington. Mercredi, leur étude du mouvement anti-vaccin en ligne a été publiée dans la revue scientifique Nature.

L'étude, qui a cartographié la conversation sur le vaccin sur Facebook lors de l'épidémie de rougeole de 2019, a révélé qu'il y avait près de trois fois plus de communautés anti-vaccination actives que de communautés pro-vaccination. En outre, ils ont constaté que si les pages pro-vaccin avaient tendance à avoir plus d'adeptes, les pages anti-vaccin se développaient plus rapidement.

« Nous nous attendions à trouver un noyau solide de science » vanille « – des gens qui disent que les vaccins sont bons pour vous – mais ce n'est pas du tout ce que nous avons trouvé », m'a dit M. Johnson. « Nous avons trouvé une véritable lutte en ligne, où l'établissement de santé publique et ses partisans se battent presque au mauvais endroit. »

Les chercheurs ont découvert que les pages Facebook diffusant des informations pro-vaccin précises étaient principalement regroupées dans un groupe insulaire, tandis que les pages anti-vaccin traitaient la résistance aux vaccins comme une sorte de campagne politique et utilisaient différents messages pour atteindre différents types « d'électeurs » indécis. Une page promouvant des remèdes de santé holistiques pourrait commencer à semer des doutes sur les vaccins parmi les mamans de yoga libérales, tandis qu'une page promouvant la résistance aux vaccins mandatés par le gouvernement pourrait plaire aux conservateurs et aux libertaires.

« Les groupes de défense de la santé publique ont tendance à être monolithiques, envoyant un message » que les vaccins sont sûrs et efficaces, a déclaré Mme Leahy. « Le mouvement anti-vax est vraiment diversifié. »

Il y a une raison d'espérer. Des enquêtes récentes ont suggéré que la plupart des Américains prendraient un vaccin Covid-19 s'il en avait un aujourd'hui. Même les politiciens qui ont exprimé leur scepticisme à l'égard des vaccins dans le passé, y compris le président Trump, en sont à l'origine d'un médicament qui peut prévenir la maladie. Et certains experts en santé publique à qui j'ai parlé ont déclaré que la pression du public pour mettre fin à la pandémie et revenir à une vie normale pourrait écraser l'activisme anti-vaccin.

« Les gens voient le bilan de Covid-19 tout autour », a déclaré Kasisomayajula Viswanath, professeur de communication sur la santé à la Harvard School of Public Health. « Je suppose que s'il y a un vaccin réussi, surtout en l'absence de traitement, les gens peuvent réduire les groupes anti-vaccin. »

Mais l'acceptation publique d'un vaccin Covid-19 est loin d'être sûre. Et le fait de voir des plateformes comme Facebook et YouTube lutter pour contenir la diffusion de vidéos comme « Plandemic » me fait craindre que lorsque le moment sera venu de persuader des milliards de personnes de prendre un vaccin essentiel contre le coronavirus, nos responsables de la santé publique et les sociétés de médias sociaux seront dépassés par un mouvement anti-vaccin bien huilé qui a déjà pollué l'air avec des théories de désinformation et de complot.

Nous pouvons empêcher cela, mais seulement si nous commençons à jeter les bases avant qu'il ne soit trop tard. Des organisations comme les Centers for Disease Control and Prevention et le W.H.O. besoin de comprendre la dynamique des communautés anti-vaccination en ligne et de commencer à mener une campagne de cœur et d'esprit pour restaurer la confiance dans l'établissement médical pendant qu'un vaccin est en cours de développement. Les entreprises de médias sociaux doivent prendre au sérieux la menace de désinformation liée aux vaccins et consacrer d'énormes ressources à arrêter sa propagation. Et ceux d'entre nous qui croient aux vaccins doivent se rendre compte que nous ne serons peut-être pas majoritaires pendant longtemps et faire tout ce qui est en notre pouvoir pour atteindre les personnes de notre vie qui pourraient être sensibles à la propagande anti-vaccin.

Pour nous remettre de cette pandémie, nous devons mobiliser un mouvement pro-vaccin aussi dévoué, aussi averti d'Internet et aussi convaincant que le mouvement anti-vaccin soit pour ses adhérents. Nous devons le faire rapidement, avec toute la créativité et l'urgence des scientifiques qui développent le vaccin lui-même. Des millions de vies et des milliards de dollars en activité économique peuvent dépendre non seulement de la production d'un vaccin, mais de la persuasion des gens à l'accepter.