WASHINGTON – L'une des caractéristiques de l'armée américaine est sa capacité à projeter le pouvoir dans le monde, souvent sous la bannière de slogans destinés à semer la peur chez ses adversaires. « Prêt à se battre ce soir » pour les troupes américaines en Corée du Sud; « America’s 911 » pour les unités expéditionnaires du Marine Corps en mer; la liste continue.

Mais maintenant, l'ennemi est un nouveau coronavirus, et il a frappé profondément. Plus de 1 200 militaires et membres de leur famille sont touchés, désactivant un talisman de la puissance militaire américaine – un porte-avions à propulsion nucléaire – et laissant le ministère de la Défense pratiquement en guerre contre lui-même sur deux instincts concurrents: protéger les troupes contre le virus et continuer sa mission vieille de plusieurs décennies de patrouiller le monde et de s'engager dans des combats, si on le lui ordonne.

La Marine refuse jusqu'à présent d'évacuer complètement un porte-avions où 93 militaires ont été confirmés infectés par le coronavirus. Le secrétaire à la Défense Mark T. Esper s'est mis du côté des affaires comme d'habitude pour maintenir l'état de préparation tout en affirmant également que la protection des forces est une priorité absolue. Le président Trump, pour sa part, a menacé un ennemi familier, tweetant mercredi que l'Iran « paierait un prix très lourd » si ses mandataires attaquaient les troupes ou les actifs américains en Irak. D'autres responsables du département de la Défense ont continué d'insister pour que le porte-avions, le Theodore Roosevelt, reste prêt à mener à bien ses missions.

Le commandant du Roosevelt, le capitaine Brett E. Crozier, a souligné dans une lettre fortement libellée que « nous ne sommes pas en guerre ». Cette déclaration a soulevé des questions du Pacifique au Pentagone sur ce qui était si important au sujet de la présence du porte-avions au large de Guam que le Département de la défense ne pouvait pas évacuer le navire et faire un nettoyage en profondeur, comme l'a suggéré le capitaine Crozier.

« Les militaires sont obligés de se déplacer, mais cela va à l'encontre de l'impératif pour tout le monde de rester en place », a déclaré Derek Chollet, un ancien secrétaire adjoint à la défense. « Tout comme la menace Covid-19 devient une priorité, cela ne signifie pas que d'autres menaces disparaissent ou que les ennemis se retirent. »

Les navires de guerre américains passent généralement des mois en mer à surveiller les activités des adversaires. Les navires affectés à la flotte du Pacifique patrouillent la mer de Chine méridionale, la mer de Chine orientale et les zones intermédiaires, entreprenant parfois des opérations dites de liberté de navigation qui les rapprochent des îles contestées de la région. Le but de ces voyages est de ramener chez eux en Chine que les États-Unis ne reconnaissent pas les revendications de propriété de Pékin.

Les navires de guerre américains dans la région gardent également un œil sur la menace nucléaire et des missiles de la Corée du Nord. Et ils sont prêts à se déployer en mer d'Arabie et dans le golfe Persique si les tensions – avec, disons, l'Iran – montent en flèche.

Mais pour le moment, le virus s’est avéré beaucoup plus dommageable que toute rencontre récente avec des adversaires traditionnels et a révélé la vulnérabilité d’une force souvent appelée policier mondial. Malgré toute l'attention portée aux batailles en Afghanistan, en Irak, en Syrie, au Yémen et au conflit de pouvoir avec la Chine et la Russie, aucun n'a failli paralyser un porte-avions américain en quelques jours.

« Sans marins en bonne santé, il n'y a pas de préparation à la mission, donc la santé de l'équipage doit venir en premier », a déclaré James G. Stavridis, un amiral à la retraite et ancien commandant de l'OTAN. Mais, a-t-il ajouté, la Marine ne peut pas simplement amener le transporteur au port et envoyer tout le monde à bord du navire: « Il est plein d'armes, de milliards de dollars d'équipement, de risques d'incendie et de réacteurs nucléaires. »

Mercredi, environ 1 000 des quelque 4 800 membres d'équipage avaient été retirés du Roosevelt, un nombre qui devrait plus que doubler dans les prochains jours.

L'adm. Michael M. Gilday, le chef des opérations navales, a déclaré mercredi que la Marine devrait maintenir un équipage de base d'environ 1000 personnes pour surveiller les réacteurs nucléaires, garder les avions de guerre et les armes et maintenir le navire en marche.

Mais cela pourrait mettre le transporteur hors service pendant des semaines, voire des mois.

« Il ne sera pas résolu dans les prochains jours » Modly, le secrétaire par intérim de la Marine, aux côtés de l'amiral Gilday. « Cela prendra du temps. »

Une question est maintenant de savoir si la marine va affluer plus de navires vers le Pacifique pour compenser le transporteur qui se cache dans le port de Guam.

Le Roosevelt est l'un des 11 porte-avions de la Marine. Mais seulement un tiers des énormes navires et leurs ailes aériennes sont déployés à un moment donné; un tiers se prépare pour des excursions en mer qui durent de six à huit mois, et le dernier tiers est en cours de maintenance après avoir terminé les déploiements.

Il y a actuellement quatre transporteurs déployés. L'Eisenhower et le Truman se trouvent dans le golfe Persique, signe d'une détermination américaine au milieu des tensions croissantes avec l'Iran et ses mandataires chiites en Irak, qui ont mené des attaques meurtrières à la roquette contre les troupes américaines en Irak.

Le Ronald Reagan, basé à Yokosuka, au Japon, rejoint le Roosevelt dans le Pacifique occidental.

Pour les militaires, le principal problème est que, à mesure que le virus se propage, il devient de plus en plus difficile de poursuivre la formation et les missions. Aux avant-postes militaires américains du monde entier, les commandants cessent de s'entraîner aux côtés des forces locales et mettent en place d'autres mesures pour isoler leurs troupes de la menace. Même ainsi, les mouvements sont finalement des demi-mesures car les militaires, en particulier ceux qui sont déployés, vivent dans des espaces partagés.

Ce problème n'est amplifié que dans la Marine. Chaque navire – avec des zones d'accostage confinées, des mess, des salles de bain partagées et nulle part où aller – est une cellule exiguë où la distanciation sociale est presque impossible.

« Une fois que le virus est sur un navire comme celui-ci, il va se propager », a déclaré M. Modly. Il a ajouté que sur les quelque 90 navires actuellement déployés, le Roosevelt était le seul actuellement aux prises avec le virus. Des discussions sont en cours pour savoir si d'autres ajustements des opérations pourraient être nécessaires à l'avenir, a-t-il déclaré.

Les officiers actuels et anciens de la Marine ont offert des évaluations contradictoires de la façon dont leurs dirigeants avaient géré la crise en cours à bord du Roosevelt. Certains ont noté que le transporteur s'est rapidement rendu au port pour permettre un programme d'essais plus large et un mécanisme plus sûr pour transférer les marins infectés du navire.

« Le système d'évaluation des risques inhérent aux opérations militaires fonctionne comme prévu », a déclaré l'amiral Scott H. Swift, ancien commandant de la flotte du Pacifique. « Les défis auxquels nous sommes tous confrontés sont l'étendue et l'ampleur de l'impact du virus. »

Mais d'autres ont averti que la réponse n'était pas à la hauteur et qu'elle menaçait la préparation au combat de nombreux navires de guerre de la Marine.

« Pensez Diamond Princess par un facteur 10 », a déclaré Sean O’Keefe, un ancien secrétaire de la Marine, faisant référence au paquebot de croisière commercial sur lequel des centaines de passagers ont été frappés. « Il n'y a aucun moyen de séparer efficacement un grand nombre de membres d'équipage avant que le virus ne se propage à travers tout le navire. Il ne faut pas une imagination active pour réaliser que la flotte déployée de la marine américaine pourrait être immobilisée dans six semaines si le service naval ne peut pas proposer une stratégie de confinement efficace. « 

D'autres commandants ont exprimé la crainte que les adversaires ne voient le transporteur frappé comme une opportunité de nuire aux intérêts américains ou américains à un moment où le Pentagone et l'administration Trump sont épuisés à combattre le coronavirus.

« Ma préoccupation est le signal que les Chinois, les Nord-Coréens ou les Russes saisissent et voient cela comme une opportunité de mésaventure », a déclaré le vice-amiral William Douglas Crowder, commandant à la retraite de la septième flotte et ancien chef adjoint. des opérations navales. « Ils calculent mal notre capacité à réagir. »

D'autres branches de l'armée ont également des problèmes. « Cela a un impact sur l'état de préparation », a déclaré mercredi le général David L. Goldfein, chef d'état-major de l'Air Force

Les avions de combat de l'Air Force effectuent moins de missions et dispensent moins de formation, opérant avec des équipes et des équipes divisées pour limiter l'exposition du personnel au virus. La mission nucléaire de l’Air Force n’a pas été affectée, a déclaré Brig. Le général Edward W. Thomas Jr., le principal porte-parole du service. Les équipages de missiles étaient séparés, isolés et protégés, a-t-il dit, et chacun travaillait.

« Si un adversaire croyait que nos défenses étaient affaiblies », a déclaré le général Thomas, « ce serait une grave erreur de calcul. »