KTOO)Il y aura une saison de croisière en Alaska après tout, mais c’est bien loin des 1,4 million de passagers attendus avant que la pandémie ne frappe.

Au cours de la fin de semaine, le Wilderness Adventurer, un bateau de 60 passagers, a quitté Juneau pour un voyage d’une semaine. Il y aura quatre autres voyages comme ça cet été. Après cela, la prochaine navigation, quelle qu’elle soit, n’est pas prévue avant 2021.

Ce n’est pas seulement un peu ironique que la seule entreprise qui effectue des voyages en bateau depuis Juneau cette année s’appelle Uncruise.

En avril – alors que le premier bateau de croisière de la saison aurait dû arriver à Juneau – la saison avait été repoussée au moins au mois de juillet, mais des centaines de milliers de passagers avaient encore des billets pour ces voyages. Pour une petite entreprise comme Uncruise, il y avait tellement de choses en suspens que le PDG Dan Blanchard ne pouvait même pas commenter.

Mais au cours des 3 derniers mois, il a élaboré un plan, et maintenant le navire d’Uncruise, le Wilderness Adventurer, est le seul à naviguer cette année. Il effectue cinq croisières, qui commencent et se terminent à Juneau. Le premier devrait partir samedi soir. Et Blanchard dit qu’il est anxieux.

« Je me sens toujours un peu anxieux de la date de sortie du premier bateau, que ce soit en avril ou le 1er août », a-t-il déclaré. « Et vous savez, à l’époque où il y avait quatre ou cinq autres petites compagnies maritimes qui allaient être ici, serrant les bras avec nous, c’était un peu plus facile. Mais maintenant, comme nous sommes les seuls et que vous êtes sous les projecteurs, cela crée sa propre anxiété.  »

Le PDG d’Uncruise Adventures, Dan Blanchard, le 31 juillet 2020 KTOO)Blanchard porte un masque facial de marque Uncruise, tout comme ceux qu’ils délivreront à tous leurs passagers.

De nombreuses mesures d’atténuation sont en place. Chaque voyage cet été aura 37 invités maximum. C’est plus de 40% de réduction par rapport à la normale. Tous les passagers doivent se faire tester pour COVID-19 avant de venir en Alaska. Et on leur a demandé de réserver leurs vols pour le jour même du départ du navire.

Il y aura des contrôles de température pour tout le monde sur le bateau, tous les jours. Il n’y aura pas de buffets. Et la plupart des repas de cet été seront emballés à emporter plutôt que servis dans une salle à manger.

Uncruise a toujours fait les choses différemment des autres compagnies de croisière. Ils sont haut de gamme, avec des clients qui souhaitent des voyages axés sur l’aventure et la nature. Les passagers descendent du bateau pour observer les oiseaux ou observer les ours manger du saumon ou faire du kayak de mer devant un glacier.

« Notre truc est d’être en sécurité non seulement grâce à de bonnes pratiques COVID, mais aussi dans la nature en petits groupes et socialement à distance en petits groupes », a déclaré Blanchard. « Pour ce faire, nous avons recruté du personnel d’expédition supplémentaire, même si nos effectifs sont considérablement réduits. »

Uncruise n’est pas le seul petit exploitant de navires en Alaska. Il y en avait d’autres qui essayaient de réaliser ce que Blanchard fait cet été. Mais en fin de compte, les assemblées municipales des communautés portuaires du sud-est de l’Alaska ne pouvaient pas être sur la même longueur d’onde sur ce qu’elles exigeraient ou pourraient exiger de ces entreprises. Et beaucoup d’entre eux ont annulé leurs saisons.

Uncruise a donc décidé que ses voyages n’accosteraient qu’à Juneau et feraient d’autres escales dans des endroits inhabités.

« Lors de ces premières réunions d’assemblée, la communauté était très préoccupée, un bateau sort et visite quatre ou cinq petites villes puis revient, et quel est le potentiel là-bas ? » il a dit. « Et ainsi nous étions, nous avons vu cette écriture sur le mur et réalisé » Eh bien, vous parlez de ce que nous sommes !  »

En d’autres termes, Uncruise et ses itinéraires flexibles sont construits pour la distanciation sociale.

Il n’a pas été difficile de trouver des clients. De nombreux passagers d’Uncruise voulaient encore faire leurs vacances de rêve en Alaska cet été.

Blanchard dit qu’il n’a dû rembourser que 13% de ses clients cette année. Les autres sont soit réservés sur ces 5 voyages, soit ont pris des bons pour 2021.

En avril, Blanchard – comme tout le monde – ne regardait pas très loin dans l’avenir. Maintenant, il commence à faire des plans, non seulement pour le reste de cette saison et pas seulement pour 2021, mais pour un avenir où il sait que l’industrie du tourisme aura été transformée par cette pandémie.

« Si je lisais l’écriture sur ma boule de cristal, je dirais qu’il y aura plus de demande pour les petits navires comme le nôtre de moins de 100 passagers, pas moins », a-t-il déclaré.

Mais pour l’instant, c’est encore un jour à la fois. La seule période ensoleillée de l’été à Juneau est sur le point de se terminer, de sorte qu’au moins les quelques centaines de passagers qui viennent cette année pourront profiter de la météo infâme de Juneau.