WASHINGTON – L'armée a constamment besoin de nouveaux soldats et le Sgt. Austin West sait précisément où les trouver et les faire tourner: auditoriums de lycée, foires locales et même Walmart. Au magasin, il interroge avec désinvolture les travailleurs pour « voir comment ils font là-bas, comment ils aiment leur travail, pour voir si nous pouvons adapter leurs espoirs » pour répondre au besoin de l'armée de milliers de nouvelles recrues chaque année.

Ces jours-ci, ses opérations ont été largement confinées à sa maison près de Syracuse à Calcium, New York, où la pandémie de coronavirus l'a ancré. Ses chats ont remplacé ses collègues alors qu'il se confronte à des candidats potentiels sur un écran d'ordinateur dans son salon (l'un des meilleurs endroits pour son Wi-Fi), tournant la caméra pour leur montrer les listes d’emplois.

Il s'assure que ses guitares sont à l'arrière-plan et s'est mis à porter des vêtements décontractés plutôt qu'un uniforme, afin que les soldats potentiels puissent conclure: « C'est un type différent de gars », a déclaré le sergent West. « Vous devez explorer de nouvelles choses en ces temps. »

Une économie défaillante est généralement synonyme de succès pour les recruteurs militaires. Mais un secteur qui s'appuie sur des interactions en face à face pour attirer de nouveaux arrivants – suivi d'examens médicaux obligatoires et d'une formation professionnelle intensive dans des quartiers proches – a été entravé par la pandémie, qui a réduit les efforts de recrutement et entravé certains membres des services qui sont forcés en quarantaine pendant des semaines avant de pouvoir accéder à leur première affectation.

Cette combinaison a le potentiel de compromettre le pipeline qui est essentiel à l’objectif de préparation permanente des militaires, une préoccupation centrale du secrétaire à la Défense Mark T. Esper. Le mois dernier, Matthew Donovan, le sous-secrétaire à la Défense pour le personnel et l'état de préparation, a laissé entendre que tous les services n'allaient pas atteindre leurs objectifs de recrutement cette année avec les pressions de Covid-19.

« L'armée n'a pas été en mesure de recruter aussi efficacement depuis le début de la pandémie, car une grande partie du processus de recrutement implique de développer de bonnes relations personnelles », a déclaré Nora Bensahel, professeur invité d'études stratégiques à la Johns Hopkins School of Advanced International Studies.

« L'armée, par exemple, a enrôlé 5 500 personnes de moins en mars que prévu », a déclaré Mme Bensahel. « Les chefs de l'armée s'attendent à pouvoir rattraper ces chiffres au cours de l'été et de l'automne, et ils pourraient avoir raison à ce sujet », a-t-elle ajouté. « Mais plus les mesures restrictives dureront longtemps, plus il sera difficile de fixer leurs objectifs de recrutement. »

De nombreux responsables militaires disent qu'ils espèrent faire la différence en augmentant la rétention des militaires envisageant de quitter le service actif. Sgt. Le major Michael Grinston, le soldat le mieux enrôlé de l'armée, par exemple, a déclaré que l'armée était « à plus de 100% » en atteignant ses objectifs en persuadant les soldats de rester en uniforme et de ne pas prendre leur retraite.

Comme d'autres secteurs du marché du travail, l'armée a allié la créativité à la technologie alors qu'elle s'efforce de suivre les objectifs de recrutement et de former ceux qui y sont déjà.

Certains recruteurs de la Garde côtière, par exemple, ont tenu des réunions socialement distantes à l'extérieur en utilisant une voiture, a déclaré Nelson Lim, spécialiste des sciences sociales à la RAND Corporation, spécialisé dans les questions de personnel militaire. « Ils font passer la paperasse dans les deux sens », a déclaré M. Lim.

Le Marine Corps utilise une application appelée Squad Bay qui dispose d'un tableau de bord numérique pour les séances d'entraînement ainsi que des informations sur la formation des recrues.

Pourtant, le recrutement militaire dépend d'un certain niveau de techniques de vente – ainsi que d'un sentiment presque Spidey sur les membres potentiels du service – qui est difficile à imiter sur FaceTime ou Zoom.

« Notre processus de recrutement systématique a toujours privilégié l'interaction » de la rotule à la rotule « entre un recruteur et un candidat », a déclaré le Sgt. Justin Kronenberg, un chef de la stratégie de communication pour le Marine Corps Recruiting Command. « Il a donc été difficile de reproduire cette évaluation physique de ceux qui veulent devenir Marines par le biais de moyens technologiques et d'interactions personnelles limitées. »

Les responsables de l'Air Force notent qu'ils entraînent moins de jeunes hommes et femmes qui se sont inscrits mais n'ont pas encore effectué leur formation de base. La branche envoie 460 nouveaux stagiaires par semaine à la formation militaire de base au lieu des 600 à 800 habituels, a déclaré Ann Stefanek, porte-parole de l'armée de l'air. « Là où nous mettons la distance sociale à la formation de base, vous ne pouvez en mettre que la moitié dans l'espace de formation », a-t-elle déclaré.

Ensuite, il y a le défi des examens médicaux, qui sont obligatoires pour toutes les recrues militaires. Certaines stations d'examen ont été touchées par le virus, et pourtant chaque branche de service – et parfois en recrutant des stations en son sein – semble utiliser des jugements individuels sur la manière et le moment où les examens peuvent avoir lieu.

« J'apprécie les difficultés que rencontrent les décideurs », a déclaré M. Lim. « Ce qui m'inquiète, c'est que nous n'avons pas de processus d'apprentissage intégré » pour comprendre comment une politique de recrutement, impliquant notamment les aspects médicaux, peut ne pas fonctionner et y mettre fin. « Tout ce que nous savons est basé sur une vieille norme », a-t-il déclaré. « Nous ne savons pas ce que l'avenir nous réserve. »

Les camps d'entraînement, comme tout espace de vie commun, sont des endroits où les maladies et les infections ont tendance à se propager et dans le cas du coronavirus, de telles épidémies peuvent encore obstruer le pipeline.

Au dépôt de recrutement des Marines à Parris Island en Caroline du Sud ce printemps, environ quatre douzaines de recrues ont été testées positives pour le virus, contrecarrant les démarches pour en introduire de nouvelles. À peu près le même nombre de la compagnie Bravo, le premier bataillon de formation avait le virus dans un camp d'entraînement à San Diego. À Fort Benning,un poste de l'armée en Géorgie, plusieurs cas ont également été signalés ce printemps.

« Les services tentent d'élargir leurs programmes de tests afin d'éviter cela », a déclaré Mme Bensahel. « Mais ils doivent également être préparés à la possibilité réelle que des épidémies groupées entraînent la fermeture de parties de leurs pipelines d'entraînement pendant des périodes de temps considérables. »

Par mesure de sécurité, le Commandement du recrutement du Corps des marines a imposé une quarantaine de 14 jours à certains candidats enrôlés et officiers qui devaient se rendre à une formation de niveau débutant. Ces recrues doivent produire au total trois relevés de température corporelle, la dernière prise moins de trois jours avant la date prévue de leur expédition, et signer un document attestant qu'ils ont suivi les procédures de quarantaine, a déclaré le sergent Kronenberg.

L'armée a également une période d'isolement de 14 jours avant le camp d'entraînement.

Mais pour les recrues venant de zones ou dans des centres de formation avec des épidémies, la quarantaine peut durer plusieurs semaines, retardant les déménagements, parfois pendant que leurs familles attendent dans de nouveaux endroits.

La plupart des succursales de services avaient déjà déménagé pour recruter de nouvelles façons, comme utiliser Facebook pour démarrer des conversations et d'autres techniques virtuelles pour gérer la paperasse, ce qui a été un peu une aubaine pendant la pandémie.

« Certains des changements incluent la présence de signatures sur le chat vidéo », a déclaré Lisa M. Ferguson, porte-parole du Commandement du recrutement de l'armée, ainsi que le fait que les candidats téléchargent des documents ou prennent une version en ligne de la batterie d'aptitude professionnelle des services armés. « Ces étapes sont probablement beaucoup plus faciles à réaliser numériquement », a-t-elle déclaré. Cette semaine, les recruteurs de certaines régions du pays ont commencé à reprendre certaines activités de prospection en personne.

Le sergent West constate qu'il peut parfois atteindre plus de membres de la famille d'une recrue potentielle en ligne qu'en personne – bien qu'il essaie toujours de conclure certaines affaires dans les stations de recrutement.

« Si maman et papa n'aiment pas ce qu'ils entendent, ils peuvent appuyer sur » mettre fin à l'appel « , a-t-il déclaré.

Il fait également appel à de nouvelles recrues en tant que pionniers numériques. « J'ai dit à deux superbes recrues cette semaine: » Vous entrez dans l'histoire « , a-t-il déclaré.