Entravé par le scandale et le dysfonctionnement du gouvernement au début de la pandémie, Porto Rico a effectué des tests pour diagnostiquer le coronavirus à un taux beaucoup plus faible que partout ailleurs aux États-Unis, une situation qui, selon les experts de la santé publique, pourrait laisser l'île particulièrement vulnérable une fois qu'elle tente de rouvrir.

Porto Rico est à la traîne dans les tests de coronavirus

Porto Rico a effectué en moyenne 15 tests de coronavirus par jour pour 100 000 personnes, selon le Covid Tracking Project, un taux inférieur à n'importe quel état et un dixième du taux de test à New York.

Plus que dans d'autres endroits où les tests ont été insuffisants, les experts disent que l'énorme décalage a laissé Puerto Rico aveugle sur sa courbe d'infection.

Le manque de données fait qu'il est difficile de savoir quand alléger le verrouillage de Porto Rico, l'un des plus stricts du pays, qui a empêché les hôpitaux d'être submergés de patients Covid-19 mais a également exigé beaucoup de sacrifices de la part des Portoricains endurant la 14e année de une récession économique. Déjà cette année, ils ont survécu à une vague de tremblements de terre qui ont laissé certaines personnes sans abri pendant des mois.

"Tout a été retardé et désorganisé", a déclaré le docteur Carlos Mellado, médecin à San Juan, la capitale, qui a soigné des patients atteints du virus. "Nous sommes toujours sous verrouillage complet. Les gens commencent à désespérer. "

Même le nombre limité de tests totaux, 11 848 en date de mardi sur une île avec une population de près de 3,2 millions d'habitants, est un décompte excessif: pour confirmation aurait été compté deux fois.

Le Dr Lorenzo González, secrétaire à la santé de Porto Rico - la troisième personne dans cette position depuis le début de la pandémie - a analysé les données et séparé certains des résultats mélangés mardi, révisant à la baisse le nombre de cas positifs.

"Le ministère de la Santé doit prendre les devants", a reconnu le Dr González lors d'un entretien téléphonique.

Une erreur de comptage est particulièrement délicate à Porto Rico, où le gouvernement a mis près d'un an pour reconnaître qu'environ 2975 personnes sont décédées après l'ouragan Maria en 2017.

Le double dénombrement des cas de coronavirus, révélé vendredi par le Center for Investigative Journalism de Porto Rico, n’a été que la dernière controverse à frapper le gouvernement. L'ancien secrétaire à la santé a été renvoyé le 13 mars après avoir minimisé le virus. Son remplaçant intérimaire a démissionné 13 jours plus tard. L'épidémiologiste en chef a également démissionné.

Le Dr González a pris la relève le 26 mars et a ensuite révélé à El Nuevo Día, le plus grand journal de Porto Rico, que le département avait précédemment conclu un contrat de 38 millions de dollars pour un million de tests d'anticorps avec Apex General Contractors, une construction locale petite mais politiquement liée. entreprise qui n'avait aucune expérience dans la vente de fournitures médicales. L'organe de contrôle fédéral qui a supervisé les finances de Porto Rico depuis que le territoire a effectivement déclaré faillite en 2017 n'a pas été consulté.

Le ministère a payé 19 millions de dollars, mais les tests ne se sont jamais concrétisés. Le ministère a annulé le contrat et a demandé son remboursement. L'accord fait actuellement l'objet d'une enquête de la Chambre des représentants de Porto Rico. Plusieurs agences fédérales, dont la F.B.I., la Food and Drug Administration et le Bureau de l'inspecteur général, ont également demandé des dossiers contractuels, a déclaré le Dr González.

Le sénateur Charles E. Grassley, républicain de l'Iowa et président de la commission des finances du Sénat, a envoyé lundi au gouverneur Wanda Vázquez une lettre très tonique demandant des réponses "alors que nous examinons la poursuite de l'aide à Porto Rico".

"Il semble que l'approvisionnement et la passation de marchés à Porto Rico passent souvent par un filtre de relations politiques avant que les ressources destinées au peuple portoricain ne leur parviennent et n'atteignent l'usage prévu, privant le peuple portoricain de la primauté qu'il mérite", a-t-il déclaré. a écrit.

Mme Vázquez a déclaré qu'elle aurait préféré qu'il tende la main directement "avant d'attaquer le peuple de Porto Rico pour des situations qui se reproduisent dans d'autres juridictions des États-Unis ou de gouvernements étrangers".

Le dernier scandale a consumé le gouvernement, détournant l'attention de la rareté des tests de diagnostic, a déclaré Daniel Colón-Ramos, professeur de neuroscience et de biologie cellulaire à l'Université de Yale qui est portoricain et a travaillé pour augmenter les tests. Les tests d'anticorps sont importants, s'ils sont défectueux, pour surveiller le virus, mais ils sont plus efficaces lorsqu'ils sont déployés une fois que les épidémiologistes ont une meilleure idée du nombre de personnes malades.

"Nous gaspillons le temps", a déclaré le Dr Colón-Ramos. "Les tests sont insuffisants, puis les tests sont insuffisants. Le mot "insuffisant" est insuffisant pour le saisir. "

La Federal Emergency Management Agency a envoyé 15 machines la semaine dernière pour traiter rapidement les tests de diagnostic dans les hôpitaux. Mais le Dr González a déclaré que Porto Rico n'avait que suffisamment de réactifs, les ingrédients chimiques nécessaires pour traiter les tests, pour qu'une seule machine fonctionne pendant une journée complète.

L'île a été l'un des premiers endroits à ordonner un verrouillage sérieux, fermant l'économie, fermant les plages et imposant un couvre-feu nocturne à la mi-mars. À ce jour, il a vu plus de 900 cas de coronavirus et 64 personnes sont décédées. Tous n'ont pas été testés.

Le département de la santé ne sait pas combien de cas existent dans les maisons de soins infirmiers et les résidences-services, a déclaré le Dr González. Au cours des trois prochaines semaines, le département prévoit de faire des tests d'anticorps dans quelque 28 000 résidents et 9 000 employés dans 1 000 établissements de longue durée.

Le plus jeune à avoir été tué jusqu'à présent est un homme de 29 ans identifié par son père comme étant Joshua James Sánchez. Il est allé aux urgences deux fois avec des symptômes et s'est vu refuser un test jusqu'à la troisième fois, alors qu'il était déjà en détresse respiratoire, a écrit son père, Luis Ángel Sánchez, sur Facebook. L'aîné M. Sánchez a écrit que son propre père avait également succombé au virus.

"Vous ne pouvez comprendre cette douleur que si vous la ressentez", a-t-il écrit. "Et je ne souhaite à personne cette expérience désastreuse."

Michelle García Mercado, une étudiante de 23 ans de Caguas, a déclaré que son père avait du mal à se faire dépister après avoir appris qu'un collègue avait été testé positif. Son père a d'abord dû tester un résultat négatif pour la grippe et la pneumonie bactérienne.

"Ils lui ont dit de rester à la maison", a-t-elle dit.

Son père a subi un test seulement après avoir souffert de douleurs corporelles. En attendant les résultats, Mme García, qui aide à prendre soin de son grand-père et craignait qu'elle ne soit porteuse de virus, a tenté de se faire tester elle-même mais a été refusée parce qu'elle ne présentait aucun symptôme. Le résultat de son père est revenu négatif.

La frustration suscitée par la lenteur des tests a incité certains Portoricains à protester depuis leur balcon avec des casseroles et des poêles et depuis leurs voitures dans des caravanes à conduite. Sur les réseaux sociaux, ils s'adressent au gouverneur avec #WandaLasPruebas, exigeant plus de tests. Certains des mêmes militants ont dirigé les manifestations qui ont renversé l'ancien gouverneur Ricardo A. Rosselló l'été dernier.

"Les gens sont déjà fatigués de rester à la maison sans informations claires", a déclaré Zoan Dávila, 31 ans, avocate de Cayey, membre de la Colectiva Feminista en Construcción, qui a organisé une manifestation la semaine dernière. "Ils ne font pas confiance à l'État et à ce qu'il fait."

Les médecins et les experts en santé publique ont salué le verrouillage rigide que Mme Vázquez a ordonné le 15 mars, avant celui de tout État et de la plupart des villes, comme crucial pour protéger le fragile système de soins de santé de Porto Rico, qui a été sévèrement mis à rude épreuve par l'ouragan Maria. Il souffre également depuis longtemps d'une disparité dans le financement fédéral des soins de santé et d'une perte de médecins et d'infirmières pour des emplois plus lucratifs aux États-Unis.

Les Portoricains sont soumis à un couvre-feu nocturne et pendant la journée, ils ne peuvent quitter leur domicile que pour travailler dans des entreprises essentielles; obtenir de la nourriture, des médicaments ou du gaz; ou allez à la banque ou aux rendez-vous chez le médecin.

La capacité de test s'est lentement améliorée. Les laboratoires privés ont fait des progrès en partie parce que plus d'une douzaine de scientifiques des organisations à but non lucratif CienciaPR et Puerto Rico Science, Technology & Research Trust, y compris le Dr Colón-Ramos, se réunissent via Zoom plusieurs fois par semaine pour résoudre les problèmes, avec peu d'aide du gouvernement ou coordination.

Les ressources ont tendance à être rares, mais Porto Rico avait autrefois une industrie pharmaceutique et médicale florissante alimentée par des allégements fiscaux aux États-Unis et dispose toujours d'un arsenal de chercheurs.

Lorsque les laboratoires ont eu besoin d'écouvillons nasaux, Riccardo Papa, professeur agrégé de biologie à l'Université de Porto Rico à Río Piedras, qui est italien, a envoyé un courrier électronique à un cadre de Copan Industries, un fabricant italien d'écouvillons avec une usine à Aguadilla, RP. L'entreprise a fait don de 20 000 écouvillons. .

Avec des réactifs en nombre insuffisant, Marcos López, professeur adjoint de chimie à l'Université de Porto Rico à Humacao, a travaillé avec des collègues du Massachusetts et du Nebraska pour étirer les produits chimiques en trouvant comment tester des échantillons dans des piscines, plutôt qu'individuellement.

Et lorsque les laboratoires ont eu besoin de plus de tampon pour transporter les écouvillons pour le traitement, Kenira Thompson, présidente du Ponce Research Institute, une branche de la Ponce Health Sciences University, a demandé à son laboratoire de trouver la recette et de fabriquer le tampon.

Elle a également téléphoné à un fournisseur américain de réactifs qui a inscrit Porto Rico comme l'un de ses clients en Amérique latine et a rappelé à l'entreprise que l'île devrait plutôt avoir la même priorité que les autres parties des États-Unis.

"Vous devez avoir des tests faciles", a déclaré le Dr Thompson. "Il faut des hôpitaux capables de traiter tous les patients sans être en crise. Et puis vous allez dans le suivi des contacts et toutes les autres choses. Nous ne sommes pas encore là."