La tempête de coronavirus se prépare déjà rapidement à Athènes et dans les environs. À midi, le 11 avril, le Département géorgien de la santé publique a enregistré 82 cas de Covid-19 dans le comté d'Athènes-Clarke et 36 cas dans le comté voisin d'Oconee. Dans les 17 comtés desservis par les deux hôpitaux d'Athènes, le DPH a signalé 334 cas, contre 200 en milieu de semaine. Un modèle de l'Université du Texas basé sur des données du début du mois a donné au comté d'Athènes-Clarke une chance de 100% d'infection épidémique, et ses 16 comtés voisins des probabilités allant de 55% à 99%.

Ces chiffres signifient que les deux hôpitaux ici ne se préparent pas seulement pour les patients locaux. « Alors que nous examinons une poussée d'Athènes, nous devons examiner 15, 16, 17 comtés qui sont desservis par nos installations », a déclaré Carter. Au-delà de cela, cependant, Carter ne sait pas à quoi s'attendre, comparant la montée des infections au suivi du retour d'un ouragan en plein essor alors qu'il est encore tôt. «Il n'y a pas de consensus sur la direction à prendre.»

Comment la politique du Sud échoue dans la réponse au coronavirus d'une ville

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Depuis 2005, 170 hôpitaux ruraux ont fermé aux États-Unis, dont huit en Géorgie. Alors que ces hôpitaux partent, les installations des villes et villages voisins prennent le relais, a déclaré Brock Slabach, vice-président de la National Rural Health Association. La fermeture de l'hôpital du comté de Hart en 2012 à quelques comtés, par exemple, a envoyé ces patients dans la région hospitalière d'Athènes – ce que les gens de l'industrie appellent une zone de «captage», comme un lit de ruisseau.

Lorsque vous excluez les hôpitaux du métro d'Atlanta, seule une poignée d'hôpitaux régionaux desservent 95 des 159 comtés de Géorgie. Adams pointe vers six villes de Géorgie en plus d'Athènes où un système de santé plus petit répond à un énorme écosystème rural et exurbain. À Gainesville, à 55 miles au nord d'Atlanta, le Northeast Georgia Medical Center dessert 16 comtés. À Columbus, la Géorgie de l'Ouest et le Piémont Columbus Regional dessert 21 comtés.

Athènes, en Géorgie, fait l'objet d'une ordonnance de séjour à domicile depuis des semaines. | Asha Stuart pour Politico Magazine

Même avant le coronavirus, un afflux de nouveaux patients vers les hôpitaux de la ville ajoutait de la pression, à la fois en raison de leur nombre et des problèmes de santé uniques des populations rurales. Les patients ruraux ont tendance à être plus âgés, plus pauvres et en moins bonne santé générale que les résidents urbains, ont déclaré Slabach et Adams, ce qui peut aggraver une infection à coronavirus. « Des endroits comme la Géorgie rurale connaîtront de plus grandes complications et taux de mortalité en raison de ces conditions », a déclaré Slabach. La Géorgie rurale et urbaine a également des populations afro-américaines plus importantes – 27% des résidents du comté d'Athènes-Clarke sont noirs – et de nouvelles données du CDC révèlent que les Afro-Américains ont eu des taux disproportionnellement plus élevés d'infection et de décès par Covid-19.

Les élus, les experts et les administrateurs d'hôpitaux d'Athènes sont particulièrement préoccupés par ces tensions en raison d'un pire scénario qui s'est récemment produit à Albany, à moins de 200 miles de là dans le même État. Le coronavirus y a fait son apparition en mars après une épidémie qui s'est propagée par les participants de deux funérailles. Le 11 avril, le comté de Dougherty, en Géorgie, où se trouve Albany, recensait 1 076 cas de COVID-19 et 69 décès. L'infection à coronavirus se propageait dans les comtés voisins, tels que Sumter, qui a recensé 222 cas et 9 décès dans une population d'un peu moins de 30 000.