Il y a moins de deux mois, Barry Alvarez a écouté des experts médicaux de la conférence dans le Big Ten décrire le labyrinthe de dépistages cardiaques nécessaires pour éliminer un athlète qui a contracté le COVID-19.

L'athlète aurait besoin de sauter à travers quatre cerceaux proverbiaux, tous garantissant que le virus n'a pas d'impact sur le cœur, avant de reprendre l'activité. Ils auraient besoin d'un test sanguin de troponine, qui mesure le niveau de troponine cardiaque spécifique dans le sang pour aider à détecter les lésions cardiaques. Ils auraient également besoin d’un électrocardiogramme, qui enregistre les signaux électriques dans le muscle le plus important du corps qui pompe le sang. En plus de cela, il faudrait leur administrer un échocardiogramme, qui utilise l’échographie pour générer un aperçu du mouvement du cœur. Et enfin, ils auraient besoin d’une IRM cardiaque.

Politique COVID du football Big Ten : la science la soutient-elle toujours ?

En raison de l'ampleur des projections et du fait qu'aucun test cardiaque ne pouvait être administré avant deux semaines après qu'un athlète ait contracté le virus, la conférence imposait également un calendrier strict de retour au jeu. Tous les positifs ont été suspendus du jeu pendant 21 jours.

"J'ai été surpris", déclare Alvarez, le directeur sportif du Wisconsin et ancien entraîneur de football du Hall of Fame. "Je pensais que 21 jours ne sonnaient pas tout à fait bien."

Sept semaines plus tard, Alvarez trouve son école au centre du mandat de retour au jeu COVID-19 peut-être le plus strict des sports américains. Le quart-arrière partant du Wisconsin, Graham Mertz, et le quart-arrière remplaçant ont été testés positifs, selon divers rapports, avec au moins quatre autres joueurs. Ils rateront trois semaines d'activité, soit un tiers des neuf matchs de la saison 2020 du Big Ten (le match des Badgers ce samedi contre le Nebraska a été annulé en raison des cas du Wisconsin).

En apprenant les données lors d'un entretien mercredi avec SI, Alvarez estime que le panel médical de la conférence devrait "réévaluer" la politique de 21 jours et les protocoles de dépistage cardiaque intense. Au Wisconsin, le personnel médical d’Alvarez n’a pas signalé avoir trouvé de nombreuses anomalies cardiaques chez des athlètes infectés par le COVID depuis le redémarrage du Big Ten. "Si je n’entends rien, cela signifie qu’il n’y en a pas eu beaucoup", dit-il.

Barbour pense que la politique des 21 jours pourrait être réduite. Le Big Ten est en train de compiler les données de ces IRM cardiaques que ses écoles effectuent. "Lorsque nous disposerons de suffisamment de données, nous examinerons cela et verrons si la communauté médicale souhaite réviser les recommandations, les présidents et les chanceliers pourront alors prendre une décision", dit-elle.

Le processus de dépistage cardiaque du Big Ten n’est pas le seul dans le pays - il est simplement plus strict que tous les autres.

Fidèle au thème de la nature fracturée du football universitaire cette année, les conférences ont des règles variables concernant le dépistage cardiaque post-COVID-19.

Les Big Ten et Big 12 fonctionnent selon les exigences cardiaques les plus rigoureuses. Les athlètes dont le résultat est positif, quelle que soit la gravité de leurs symptômes, doivent subir les quatre tests de dépistage. Mais dans le Big 12, les projections sont administrées plus tôt, permettant un retour au jeu après l'isolement standard de 10 jours.

La SEC, l'ACC, le Pac-12 et le C-USA n'exigent que les trois dépistages standard (test sanguin de troponine, électrocardiogramme et échocardiogramme), tandis qu'une IRM cardiaque n'est recommandée que si des anomalies sont détectées avec les trois autres ou des conditions sous-jacentes justifient une telle mesure .

Les choses sont différentes parmi les autres ligues du Groupe des cinq, qui ont moins de ressources que leurs grands frères. Par exemple, les exigences en matière de dépistage cardiaque de la Sun Belt sont laissées au médecin de l’équipe au cas par cas. Dans le Mountain West et le MAC, un électrocardiogramme, une échocardiographie et un test de troponine ne sont recommandés que pour les personnes présentant des symptômes graves. Une IRM est utilisée dans les cas extrêmes.

Pendant ce temps, les protocoles cardiaques de l'AAC sont presque identiques à ceux recommandés dans l'article le plus récent de JAMA. Ceux qui présentent des symptômes modérés ou sévères sont dépistés via les trois tests standard, avec une IRM recommandée si d'autres tests montrent des anomalies.

Alors, quel est le meilleur protocole ? L'article de JAMA est "la réponse la plus proche de la bonne pour le moment", déclare Ackerman.

Ackerman n'est pas d'accord avec la politique du Big Ten d'attendre au moins 14 jours après l'infection pour commencer le processus de dépistage cardiaque. Ces tests pourraient commencer dès le 7e jour de l'isolement traditionnel de 10 jours, dit-il. Ou les tests n'ont peut-être jamais besoin de commencer, étant donné les données récentes. "Vous pourriez soutenir que si vous êtes asymptomatique, nous n’avons pas vraiment besoin de regarder votre cœur", dit Ackerman.

Les protocoles stricts du Big Ten et ceux des autres ligues sont enracinés dans la science disponible à l'époque. Même les auteurs du dernier article sur le cœur pensaient il y a à peine deux mois qu'une batterie de tests cardiaques était nécessaire pour tous ceux qui ont été testés positifs.

"À l'époque, il y avait un verrouillage national, nous avons donc basé beaucoup de préoccupations et de recommandations uniquement sur l'opinion de ce que nous voyions parmi les patients hospitalisés", explique Jonathan Kim, professeur adjoint de cardiologie à Emory à Atlanta ainsi que le cardiologue d'équipe pour Georgia Tech.

L'un des principaux points de l'article est de considérer les athlètes asymptomatiques et légèrement symptomatiques comme "appartenant à une catégorie de risque différente de celle des personnes les plus gravement malades", explique Aaron Baggish, un autre auteur principal de l'article qui sert de cardiologue d'équipe et / ou médecin pour de nombreuses équipes sportives, y compris les New England Patriots et Boston Bruins.

"Nous ne voyons tout simplement pas beaucoup de maladies cardiovasculaires cliniquement pertinentes [in those athletes]" "Ce document, bien qu'il appelle à des données continues et à plus d'études, montre que tous les COVID ne sont pas créés égaux."

Au centre de l'article médical se trouve la pertinence et la nécessité - ou non - de l'IRM cardiaque post-virale, la batterie de dépistage la plus intrusive et la plus coûteuse. Il n'y a "pas suffisamment de données" pour soutenir l'utilisation des IRM cardiaques pour dépister tous les athlètes, selon le document. En fait, les IRM cardiaques peuvent produire ce que le papier appelle des "faux positifs", trouvant des anomalies pré-COVID qui pourraient potentiellement disqualifier un athlète et inciter les médecins à se débattre pour rien.

James Udelson, chef de la division de cardiologie et directeur du laboratoire de cardiologie nucléaire du Tufts Medical Center, décrit cela comme une "surimagerie" d'un patient. "Au début, des cas de myocardite véritable ont été signalés en Italie et en Chine", dit-il. "Cependant, des rapports d'autopsie ultérieurs ont montré que ce n'était pas le cas."

Jon Drezner, médecin d'équipe pour les Huskies de Washington et l'un des spécialistes cardiaques sportifs les plus respectés du pays, utilise une analogie pour décrire les IRM faussement positives. Imaginez que les médecins pratiquent des IRM de la colonne vertébrale sur 100 hommes de 50 ans qui n'ont eu aucun mal de dos dans leur vie. Environ la moitié de ces hommes présenteraient des signes de maladie dégénérative de la colonne vertébrale. "Alors, comment interprétez-vous cela ?" Demande Drezner.

Ackerman appelle cela un "bruit non spécifique" des IRM, qui est à l'origine d'une étude de l'État de l'Ohio publiée en août qui a déclenché des alarmes dans le football universitaire au sujet de la myocardite. "La nature non spécifique de ce test commence à mettre de plus en plus de gens inutilement dans le banc des pénalités sans raison valable", dit Ackerman.

Les IRM cardiaques ne sont pas non plus faciles à trouver. En fait, l'appareil d'IRM cardiaque le plus proche de Penn State est à 90 minutes à Hershey, dit Barbour.

Pendant ce temps, à travers le pays, les médecins continuent de trouver de minces traces de myocardite, comme le note l'article de la JAMA. À Washington et dans le Pac-12, par exemple, Drezner dit qu'il y a "beaucoup de dépistage en cours et on ne trouve pas beaucoup de vraie pathologie cardiaque".

Et maintenant ? Plus de données sont nécessaires.

Drezner dirige le registre NCAA des données cardiaques chez les athlètes universitaires. Au moins 70 écoles ont accepté de participer. Les données circulent chaque jour. D'ici la fin novembre, il s'attend à en avoir suffisamment pour produire un rapport complet. Drezner n’anticipe pas de conférences ajustant leurs protocoles cardiaques à cause du document JAMA, mais ces mouvements pourraient arriver avec le temps.

Pour l'instant, le journal JAMA ouvre la porte à des entités avec moins de ressources cardiaques - collèges, lycées, divisions inférieures de la NCAA - pour commencer à faire du sport, dit-il.

Cependant, les impacts à long terme du COVID sur le cœur sont encore des problèmes inconnus, dit Martinez. Les médecins ne connaîtront pas ces réponses pendant encore six à 12 mois.

Pour l'instant, Ackerman, le cardiologue de la Mayo Clinic, a fait ses preuves dans son évaluation il y a des mois. Lorsque de nombreux médecins zigzageaient, il zaguait. Dès le début, alors que la vague de myocardite déferlait sur le Big Ten et d'autres ligues, Ackerman a calmé les nerfs en, dit-il, appelant "faute" sur la présomption de tant d'experts médicaux en ce qui concerne ce sujet. Il a rendu visite aux officiels du Big 12 et du C-USA dans les jours qui ont suivi les décisions du Big Ten et du Pac-12. Beaucoup pensent que son témoignage avec les dirigeants du Big 12 le 11 août les a convaincus d'aller de l'avant avec une saison 2020, évitant ainsi un effet domino qui aurait pu renverser tous les sports universitaires.

Il a reçu suffisamment de courriers et de messages haineux pour arrêter complètement de lire les réponses dans sa boîte de réception et sur les réseaux sociaux.

"J'ai fourni une perspective qui a aidé ces conférences à ralentir le train de marchandises COVID-19 qui se dirigeait vers eux et à faire une réinitialisation de la conférence", dit Ackerman. "Selon le point de vue d'une personne, je suis généralement le héros ou le méchant qui a sauvé football universitaire. "