C'est terrible de voir un désastre en train de se produire et de ne pas pouvoir l’empêcher. C'est pourtant la perspective à laquelle nous sommes confrontés si nous osons regarder au-delà des murs et des parapets d'une Grande-Bretagne assiégée par l'envahisseur des coronavirus. Des dizaines de millions de personnes dans les pays pauvres et moins développés du monde entier sont confrontées à une catastrophe imminente qui semble aussi imparable qu’elle est potentiellement mortelle.

Le moment n'est pas encore arrivé. Mais une hache est sur le point de tomber sur un nombre incalculable de têtes largement sans défense, un massacre presque trop épouvantable à envisager. Alors que les pays relativement riches de l'hémisphère nord se livrent à une lutte bruyante pour repousser Covid-19, des sonneries d'alarme retentissent de l'Asie du Sud au Moyen-Orient et en Afrique. La plupart du temps, ils n'ont pas encore été entendus.

Quiconque a connu les bidonvilles densément peuplés de Mumbai, Dhaka ou Port-au-Prince sait à quel point les concepts de distanciation sociale et d'auto-isolement sont impossibles pour beaucoup de leurs habitants. Ceux qui ont vu les conditions dans les camps de réfugiés en Syrie et aux alentours de la Syrie ou de la Somalie savent à quel point les établissements de santé y sont limités, même dans le meilleur des cas.

L’Organisation mondiale de la santé a indiqué qu’au moins la moitié de la population mondiale n’avait pas accès aux soins médicaux essentiels avant même le déclenchement de la pandémie. Comme l'a mis en garde de manière inquiétante l'organisation mondiale de bienfaisance pour l'égalité internationale, bon nombre de ces communautés, en particulier les enfants, souffrent de graves maladies sous-jacentes telles que le paludisme, la tuberculose et la malnutrition.

Les personnes vivant dans les zones de conflit sont doublement vulnérables. Si vous êtes un habitant d'Idlib, par exemple, il y a de fortes chances que toute tentative de suivre les conseils, de rester chez vous et de rester en sécurité soit perturbée par un raid de bombardement du régime russe ou syrien. C’est l’une des raisons pour lesquelles António Guterres, le secrétaire général de l’ONU, a appelé à un cessez-le-feu mondial face à « notre ennemi commun ». Il y a peu de preuves que son plaidoyer soit entendu.

L'ONU a également averti que les habitants des pays dont le bien-être avait été endommagé par des sanctions unilatérales, comme le Venezuela, le Zimbabwe et Cuba, pourraient souffrir de manière disproportionnée de la propagation du coronavirus. C'est déjà le cas en Iran. Toutes ces sanctions devraient être levées immédiatement, a déclaré Hilal Elver, de l'ONU, pour éviter les pénuries alimentaires liées au virus. Si l'administration Trump a entendu son appel, elle n'y a pas fait grand-chose.

L'insécurité alimentaire est une préoccupation croissante en Afrique subsaharienne, notamment dans la région du Sahel. Si la maladie s'y installe, selon le Programme alimentaire mondial, les chaînes d'approvisionnement humanitaires vitales du Burkina Faso, du Mali et du Niger pourraient être encore perturbées à un moment où des millions de personnes sont déjà confrontées à des pénuries alimentaires estivales causées par la sécheresse et la violence djihadiste.

De l'Afghanistan marqué par la guerre à la République centrafricaine appauvrie, où le Conseil norvégien pour les réfugiés dit qu'il y a trois ventilateurs pour cinq millions de personnes, la peur d'une catastrophe imminente est aggravée par un manque chronique de ressources. Et toute réponse à Covid-19 sera encore plus entravée par des problèmes politiques et de sécurité non résolus qui continueront de s'aggraver pendant des années.

Gaza en est un bon exemple. Deux millions de Palestiniens sont entassés sur une superficie de 365 km2. Selon l'International Crisis Group, des cas de coronavirus ont été identifiés. Maintenant, Gaza se prépare au pire. « Une flambée majeure submergerait rapidement le système de santé de Gaza, qui a été dévasté par des années de guerre et de blocus israélien. Le bilan des morts pourrait être horrible « , a déclaré l'ICG la semaine dernière.

L'impact économique potentiel sur le monde en développement est également un sujet de grande préoccupation. Les pays à revenu faible et intermédiaire ont déjà été touchés par la baisse de la demande d'exportation, la baisse des prix du pétrole et l'effondrement du tourisme. Près de 80 gouvernements ont demandé un financement d'urgence du FMI, une estimation suggérant qu'un renflouement total d'au moins 2 milliards de livres sterling pourrait être nécessaire.

La résilience des États vulnérables qui subissent des chocs anticipés d'une telle gravité économique et sociale sans précédent est considérablement limitée par rapport, par exemple, à des pays plus riches comme la Grande-Bretagne qui peuvent recourir à des emprunts illimités. Des dommages durables, éventuellement permanents, liés à une pandémie augmentent le risque de troubles sociaux et de violence de l'État, comme en Afrique du Sud.

L'incidence de Covid-19 dans de vastes étendues d'Afrique, d'Asie du Sud et d'Amérique latine reste limitée pour l'instant. Mais il y a tout lieu de croire qu'un virus qui a ravagé et humilié les deux plus grandes économies du monde – les États-Unis et la Chine – finira par propager l'infection aux quatre coins du monde.

Il n'est pas tout à fait vrai de dire que nous ne pouvons rien faire d'autre que regarder. Les gouvernements et les individus devraient soutenir l'ONU et ses agences; augmenter les budgets d'aide étrangère; faire un don à des organisations caritatives internationales; partager l'expertise; offrir refuge et secours; et, dans la mesure du possible, fournir un équipement médical vital – tout cela et bien plus peut et doit être fait. Covid-19 est un cauchemar universel, une véritable crise mondiale. Toutes ses victimes sans exception méritent de l'aide, où qu'elles vivent. Si les efforts de lutte contre le virus dans les pays en développement échouent, le bilan humain pourrait être indescriptible. Et la maladie pourrait devenir endémique, rebondir et recycler à plusieurs reprises par la migration, les contacts humains et les pandémies de deuxième ou troisième vague. Il ne faut pas y penser.