La course aux armements entre l'immunité humaine et les agents pathogènes viraux est constante. Le concours avait été caché au public jusqu'à ce que la grippe porcine, la première pandémie mondiale de grippe depuis plus de 40 ans, frappe le Royaume-Uni en 2009. Cette épidémie a été contenue avec moins de 500 décès. La Grande-Bretagne a été endormie dans un faux sentiment de sécurité que ses mesures de contrôle des infections seraient suffisantes pour contenir une nouvelle maladie infectieuse.

Les gouvernements ont poursuivi un processus d'atténuation, où il est admis qu'une maladie mortelle se propage mais que les pertes sont supportables. C'était le cas des gouvernements travaillistes et conservateurs. Alan Johnson, secrétaire à la santé de l’administration de Gordon Brown, a admis lors d’une enquête de ses pairs en 2009 qu’au « sommet d’une pandémie de » scénario de mauvais soins raisonnable « , la capacité de soins intensifs pourrait bien être insuffisante ». Le fait que ce calcul n'ait pas changé depuis est la raison du verrouillage extrême que nous subissons.

Ce qui a changé, c'est la nature de la menace. Covid-19 est 50 fois plus mortel que la grippe porcine. Il est beaucoup plus facile à transmettre. Le monde est plus mondialisé, ce qui augmente le risque de propagation rapide du virus, en particulier celui qui se déplace en contact étroit. Ce sont tous des risques quantifiables. Il est désastreux qu'un tel virus ait été laissé sans propagation dans tout le pays. Cela aurait testé n'importe quel système de santé, sans parler de celui qui fonctionne presque à pleine capacité et gémit sous une saison de grippe hivernale.

Nos lacunes sont maintenant douloureusement exposées. La demande mondiale pour les respirateurs qui aident les patients gravement malades à respirer coronavirus semble presque certaine de dépasser l'offre. Des plans pour des machines maison sont en cours d'élaboration. Les médecins de première ligne se plaignent de mettre leur vie en danger en raison d'un manque d'équipement de protection. L'incapacité à agir assez rapidement est à l'origine du fiasco des tests. Les tests sont essentiels pour réduire le taux de mortalité, car ils conduisent à une détection précoce. Il permet de limiter la transmission et de diriger rapidement les ressources vers les personnes infectées.

Mais pour tester, il faut du personnel, de l'équipement et des produits chimiques. L'inquiétude est que le NHS ne dispose pas d'assez de travailleurs qualifiés pour effectuer les tests. Ensuite, il y a des préoccupations au sujet de l'offre. La Lombardie en Italie, l'un des endroits les plus durement touchés d'Europe, abrite l'un des plus grands fabricants de tampons de test. Il y a une course mondiale pour sécuriser les réactifs chimiques nécessaires aux kits. Michael Gove a reconnu mardi soir que la Grande-Bretagne avait beaucoup de terrain à rattraper pour copier la stratégie de démantèlement réussie de la Corée du Sud.

Pourtant, la réussite de Séoul a été fondée sur des réactifs d'approvisionnement en masse en janvier, alors qu'ils étaient nombreux. Maintenant, c'est beaucoup plus difficile, comme l'a averti ce mois-ci Jean-François Delfraissy, l'immunologiste qui dirige la réponse française Covid-19. Il a déclaré que la France avait « un énorme problème avec les réactifs utilisés dans les tests. Ces réactifs de base proviennent de Chine et des États-Unis. La production de machines s'est arrêtée en Chine et les États-Unis [reagents] pour lui-même. »

Ce qu'il faut, c'est une coopération internationale accrue pour éviter que ces rivalités ne provoquent des morts évitables. La Chine a un rôle crucial à jouer, ayant connu cinq épidémies de virus respiratoires en 20 ans. Le succès du système de santé publique allemand doté de ressources suffisantes pour gérer la flambée devrait être un modèle à suivre. David Alexander, professeur de risque à l'University College de Londres, a déclaré au New Statesman que la préparation à une pandémie impliquait « de dire aux gouvernements ce qu'ils ne veulent pas savoir, de dépenser de l'argent qu'ils n'ont pas, sur quelque chose qui, selon eux, ne se produira pas » .

Chaque année, 600 000 personnes meurent au Royaume-Uni. S'il n'est pas contesté, Covid-19 menace de presque doubler cela et de submerger le NHS. Face à l’incertitude, il convient que le gouvernement résiste aux événements extrêmes. La science n'est peut-être pas en noir et blanc, et personne ne peut posséder une parfaite clarté actuarielle. Mais cette crise nous a montré comment nous pouvons – et devons – nous assurer contre l'incertitude.