Beaucoup de choses sur la politique moderne surprendraient William Gladstone si le Premier ministre libéral du XIXe siècle était réincarné de manière inattendue en Grande-Bretagne en 2020. Des choses comme des conférences de presse, des liens vidéo et des femmes parlementaires le rattraperaient. Gladstone serait cependant rassuré par une chose. Il pourrait facilement trouver son chemin dans Westminster. En effet, les couloirs du pouvoir dans lesquels la politique, le parlement et le gouvernement sont menés en 2020 sont remarquablement inchangés depuis sa mort en 1898. Le dédale d'escaliers et de pièces dans 10 Downing Street et la chambre des communes exiguës, avec des députés se bousculant dans les lobbies de la division, lui serait tous familiers.

La question de savoir si la Grande-Bretagne bénéficie ou souffre de ses habitudes et de ses cadres politiques traditionnels est une question récurrente. Mais la pandémie de Covid-19 pose la question d'une nouvelle manière. Le Parlement a continué à traverser les guerres mondiales et les crises financières. Gladstone lui-même a traversé la grande puanteur de l'été 1858, lorsque la Tamise est devenue un égout. Mais une pandémie moderne qui a rendu la proximité humaine dangereuse signifie que le Parlement ne peut pas siéger du tout et que les députés ne peuvent pas faire leur travail fondamental. Les affaires dans la chambre sont devenues une mascarade fantomatique. Voter en s'entassant dans l'ye et aucun lobby n'a été jugé trop dangereux pour tenter. Au plus fort d'une crise nationale, par conséquent, bon nombre des freins et contrepoids du gouvernement et de la démocratie parlementaire elle-même se sont effondrés. Ces questions doivent être traitées avant le retour du Parlement le 21 avril.

Maintenant, le virus Covid-19 a également pénétré le cœur du gouvernement. Vendredi dernier, les trois personnes les plus importantes à la tête de la lutte contre la pandémie se sont toutes isolées. Le Premier ministre, Boris Johnson, le secrétaire à la Santé, Matt Hancock, et le médecin-chef de l'Angleterre, Chris Whitty, ont tous été mis hors d'état de nuire. Tout comme le secrétaire écossais, Alister Jack. Nous leur souhaitons à tous bonne chance et un plein rétablissement. Mais la perturbation au sommet du gouvernement est énorme. Le virus a fait ce que la Luftwaffe et l'IRA n'ont pas pu faire. Il a rendu le travail de diriger la nation dans une situation d'urgence beaucoup plus difficile qu'il ne l'était déjà. Quand un gouvernement vient de prendre des pouvoirs extraordinaires pour imposer son pouvoir, c'est un moment particulièrement mauvais pour subir ce genre de coup.

Rien de tout cela ne signifie que tout irait bien si seuls le gouvernement et le Parlement britanniques menaient leurs activités dans des bâtiments modernes et aérés avec des couloirs plus larges, des dispositions de pointe en matière de santé et de sécurité et des espaces de travail mieux conçus. Berlin possède des bâtiments gouvernementaux spacieux et modernes de ce type, mais Angela Merkel doit néanmoins s'isoler. Les premiers ministres ont également été frappés par des situations d'urgence passées. Pendant la première guerre mondiale, David Lloyd George a passé neuf jours avec la grippe dans un hôpital temporaire à l'intérieur de la mairie de Manchester pendant l'épidémie de 1918. Dans le second, Winston Churchill a eu une crise cardiaque fin 1941 et une grave pneumonie 15 mois plus tard. La réalité est que le monde ne peut pas être conçu ou la politique menée sans risque.

Néanmoins, il y a des leçons à considérer et à appliquer. La politique, comme le service de santé, a besoin des meilleures conditions possibles pour faire son travail. Les bâtiments devraient être plus adaptés. Les nouvelles méthodes, comme le vote électronique, doivent être priorisées. Avant la pandémie, il y avait déjà une large discussion sur l'adéquation des institutions du gouvernement britannique et de la démocratie, y compris leur centralisation à Londres. Refusant une approche moderne plus imaginative, des plans sont en cours pour déplacer le Parlement dans une recréation de la chambre existante tandis que le palais en ruine de Westminster est rénové à un coût d'au moins 4 milliards de livres sterling, à partir de 2025. La pandémie de Covid-19 pose des questions sur cette stratégie qui doit être examinée. De nombreux autres aspects des politiques publiques devront être reconsidérés lorsque cette crise sera terminée. Les façons – et les lieux – dans lesquels nous faisons de la politique doivent également faire partie de cette réflexion.