Les tempêtes de poussière qui ont dévasté la prairie américaine pendant la Grande Dépression ont été la pire catastrophe écologique de l'histoire américaine. Ils étaient également, en partie, créés par l'homme. Des décennies d'agriculture dans les Grandes Plaines avaient débarrassé la couche arable de son herbe indigène, ne laissant rien pour empêcher les champs de s'effondrer en poussière lorsque la sécheresse a frappé en 1931. Dans le Dust Bowl du centre-ouest de l'Amérique, des millions d'acres de terres agricoles ont été emportés par des blizzards bruns. Forcées de quitter la terre, des familles affamées se sont dirigées vers l'ouest à la recherche de nouveaux emplois et de nouvelles vies. La poussière a soufflé si loin à l'est qu'elle s'est déposée sur la pelouse de la Maison Blanche.

Il y a près de 90 ans, la réponse du président américain n’était pas de mentir sur l’ampleur du désastre ou de blâmer les autres. Au lieu de cela, Franklin D Roosevelt a lancé l'un de ses programmes de secours de signature du New Deal: le Civilian Conservation Corps. Sa mission était de mettre au travail des Américains sans emploi. Plus de 3 millions de personnes ont planté 3 milliards d'arbres, construit des brise-vent à travers les grandes plaines pour réduire les risques de tempêtes de poussière et créé 700 parcs d'État. L'héritage de FDR survit, mais sa politique est vénérée plus en nom qu'en acte.

Cela doit changer. Le monde fait face à un chômage de masse causé par la crise de Covid et une urgence climatique qui pourrait sonner le glas de l'humanité. Mais il n'y a aucun signe au Royaume-Uni de l'effort requis pour combiner notre besoin d’emplois avec la recherche d'alternatives aux combustibles fossiles et une réduction concomitante des gaz à effet de serre.

La pandémie de coronavirus et la crise environnementale partagent les mêmes racines: le succès des humains en tant qu’espèce à s’arroger les ressources mondiales et la perturbation écologique qui en résulte. Cela augmente les échanges viraux – d'abord de l'animal à l'homme, puis de l'homme à l'homme – à l'échelle d'une pandémie. Notre empreinte environnementale est trop grande pour la planète, entraînant une extinction accélérée des espèces et un chaos atmosphérique. Le Covid et les catastrophes climatiques ne sont pas des malheurs qui nous sont arrivés. Ils font partie d'un schéma de décisions que nous, les humains, prenons. Nous devons faire des choix différents.

Certaines parties du Parti conservateur sont profondément sensibles à l'importance politique de la verdure. Cette semaine, le ministre de l'Environnement, Zac Goldsmith, a donné son nom à une lettre appelant à un «changement mondial vers des formes d'agriculture et d'utilisation des terres plus durables [which] offrirait une forte opportunité de création d’emplois ».

Ce sont de belles paroles. Mais nous devons juger le gouvernement sur ses actions. Rien n'indique que les ministres du Cabinet poussent à la transition vers un monde plus propre avec un Green New Deal ou cherchent à imiter le FDR en mettant les chômeurs au service de la conservation. Nous devons importer des techniques de production qui émettent moins de gaz à effet de serre et renforcent la sécurité alimentaire. Au lieu de cela, nous nous ouvrons aux entreprises étrangères qui pourraient faire le contraire.

Liz Truss, la secrétaire commerciale, semble vouloir conclure un accord avec Washington qui pourrait voir le Royaume-Uni accepter les importations d'agriculture industrielle américaine peu favorable au climat qu'il a précédemment rejetée, ou laisser des voitures de fabrication américaine émettant des niveaux de CO2 plus élevés aux Britanniques. des rues. Les accords commerciaux qui privilégient la compétitivité industrielle sans tenir compte du coût du carbone incitent fortement la Grande-Bretagne à délocaliser les émissions de gaz à effet de serre pour atteindre son objectif de zéro net.

L'absence d'intérêts politiquement puissants en dehors des entreprises qui poussent à une coopération mondiale sur la santé ou l'environnement est une préoccupation. La menace d'un boycott par les supermarchés britanniques a contribué à faire dérailler une loi brésilienne qui pourrait permettre la destruction plus rapide de la forêt amazonienne, un rempart planétaire contre la montée des futures zoonoses. Mais les députés sont impuissants à voter sur ces questions. Dans le cadre des plans du gouvernement, les Communes n’auront pas de contrôle ou de vote sur les accords commerciaux. Au lieu de cela, après la fin de la transition du Brexit, les ministres acquièrent des pouvoirs incontrôlés sur le commerce.

La taille, la vitesse et l'ampleur de l'action provoquée par l'épidémie de Covid-19 montrent ce qui est possible si les gouvernements peuvent mettre de côté la réflexion à court terme. Les ministres doivent adopter la même approche face à l'urgence climatique. Ils devraient abandonner les politiques de mendiant-voisin et soutenir des moyens significatifs de faire respecter les règles pour les biens verts mondiaux – sinon le gouvernement poussera une forme de mondialisation qui diminue les chances de survie humaine.