« Nous ne pouvons pas aller dans cet entrepôt et mettre les 100 bouteilles en rayon », explique Liise-anne Pirofski, chef du service des maladies infectieuses au Montefiore Medical Center, à New York. Les médecins, les scientifiques, les banques de sang et les agences gouvernementales ont donc commencé à se mobiliser pour collecter, distribuer et étudier le plasma des survivants du COVID-19. L'avantage du plasma est que vous n'avez pas besoin de développer un vaccin ou un traitement à partir de zéro. Mais en ces premiers jours de la pandémie, alors que le nombre de patients récupérés et confirmés est encore relativement faible, il faudra du temps pour les trouver. L'ironie est que plus la pandémie s'agrandit, plus il sera facile de trouver des donneurs.

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Le plasma des survivants de COVID-19 pourrait sauver des vies

Prowell, qui suivait de près les perspectives du plasma convalescent parce qu'elle est également médecin à l'Université Johns Hopkins, a été submergée – dans le bon sens – par la réponse à son tweet. Elle a reçu des centaines de réponses de personnes qui ont offert de faire un don ou qui connaissaient quelqu'un qui le pouvait. « C'est très puissant, mais ce n'est évidemment pas la bonne façon de le faire à grande échelle », m'a-t-elle dit. « Nous allons avoir des millions de cas. » La famille est toujours à la recherche d'un donneur répondant à tous les critères.

La façon de le faire à grande échelle est un réseau national qui relie les donateurs, les patients et leurs médecins. Un tel effort a commencé fin février, lorsque Arturo Casadevall, immunologue à Johns Hopkins, a publié un éditorial dans le Wall Street Journal suggérant l'utilisation de plasma convalescent pour COVID-19 des virologues, des immunologistes et des experts des banques de sang intéressés, qui se sont tous réunis pour lancer le projet national de plasma convalescent COVID-19.

Le mouvement a gagné en traction. Cette semaine, New York a annoncé qu'il serait le premier État à essayer une thérapie au plasma convalescent, et le New York Blood Center, une importante banque de sang, a commencé à collecter le plasma de personnes qui se sont remises de COVID-19.

Pour l'instant, ce plasma va dans les hôpitaux de New York, qui l'utilisent au cas par cas. Un porte-parole du mont Sinaï m'a dit que l'hôpital prévoyait de transfuser son premier patient ce week-end. L'appel du Mont Sinaï aux donateurs a reçu des milliers de réponses, qu'une armée d'étudiants en médecine examine actuellement.

Un seul don de plasma d'un survivant du COVID-19 pourrait aller à plusieurs patients. Le don de plasma est similaire au don de sang total, sauf que les globules rouges sont séparés par une machine et retournés au donneur. « Nous pouvons faire deux à trois personnes à partir d'un même donneur », explique Bruce Sachais, médecin hygiéniste en chef du New York Blood Center. Mais la majorité de ces donneurs intéressés ne conviendront pas pour une raison ou une autre: les critères, fixés par la FDA, suggèrent que les donneurs n'auraient dû présenter aucun symptôme pendant au moins 14 jours. Ils auraient dû subir un test de laboratoire confirmant COVID-19, qui est difficile à obtenir maintenant et était encore plus difficile à obtenir lorsque les donneurs seraient tombés malades pour la première fois, il y a plusieurs semaines. Et, comme pour le don de sang normal, les patients et les donneurs doivent être appariés par groupe sanguin. Prowell, par exemple, recherche quelqu'un qui soit A-positif ou AB-positif pour Papa Doc.