Les médecins ont trouvé des preuves provisoires que les patients atteints de coronavirus gravement malades peuvent bénéficier de perfusions de plasma sanguin recueillies auprès de personnes qui se sont remises de la maladie.

Deux équipes de médecins travaillant dans des hôpitaux distincts en Chine ont donné du plasma riche en anticorps à 15 patients gravement malades et ont enregistré des améliorations frappantes chez bon nombre d'entre eux.

Dans une étude pilote, les médecins de Wuhan ont donné du « plasma convalescent » à 10 patients gravement malades et ont constaté que les niveaux de virus dans leur corps diminuaient rapidement. En trois jours, les médecins ont constaté une amélioration des symptômes des patients, allant de l'essoufflement et des douleurs thoraciques à la fièvre et à la toux.

Xiaoming Yang, du Centre national de recherche technologique pour les vaccins combinés de Wuhan, a décrit le traitement comme une « option de sauvetage prometteuse » pour les patients gravement malades, mais a averti qu'un plus grand essai randomisé était nécessaire pour confirmer les résultats. Les détails de l'étude pilote sont rapportés dans les Actes de la National Academy of Sciences.

Une autre équipe de médecins dirigée par Lei Liu, de l'hôpital de Shenzhen Third People, a donné du plasma de convalescence à cinq patients gravement malades. Tous ont montré une amélioration des symptômes après les perfusions et en 10 jours, trois patients ont pu se détacher des respirateurs qui les maintenaient en vie, selon un rapport préliminaire publié dans le Journal of the American Medical Association.

Les résultats suscitent l'espoir que le don de sang de patients récemment guéris pourrait être utilisé pour renforcer le système immunitaire des personnes les plus vulnérables et les aider à lutter contre l'infection. Mais avec seulement un petit nombre de patients traités à ce jour avec du plasma et les perfusions administrées en dehors des essais formels, il est impossible de savoir quel bénéfice le traitement apporte réellement.

Les traitements au plasma convalescent remontent à avant la pandémie de grippe espagnole de 1918. La thérapie repose sur le fait que les personnes qui se sont remises d'une infection virale ont dans leur sang des anticorps qui peuvent rapidement détecter et détruire le virus la prochaine fois qu'il attaque. La perfusion du plasma à des patients, et potentiellement à des personnes à risque d'infection, peut renforcer leur système immunitaire et potentiellement offrir une protection.

À l'intérieur d'une unité de soins intensifs du coronavirus du NHS en première ligne – vidéo

Des indices selon lesquels la thérapie pourrait aider à inciter les médecins américains à tester les perfusions de l'épidémie à New York et des études similaires devraient commencer au Royaume-Uni dans les semaines à venir. Le service national du sang britannique a commencé à dépister le sang des patients pour trouver du plasma riche en anticorps à utiliser dans ces essais.

Le professeur David Tappin, chercheur principal à l'Université de Glasgow, a demandé à l'Institut national de recherche en santé du Royaume-Uni de mener deux essais cliniques avec du plasma convalescent. Ils chercheront des preuves que le plasma peut protéger les travailleurs de première ligne contre les infections, empêcher les patients de se détériorer et d'avoir besoin de ventilation dans les unités de soins intensifs et améliorer la condition de ceux qui sont déjà gravement malades.

Tappin a déclaré que les cas signalés à Wuhan étaient importants car ils suggéraient que donner du plasma à des patients gravement malades semblait être sûr. « Les résultats sont également encourageants pour ces patients », a-t-il déclaré. Mais il a ajouté que pour être sûr que le plasma s'améliorait sur le cours naturel de la maladie et qu'il était sûr dans de plus grands groupes de patients, des essais formels devaient avoir lieu.

Le professeur Munir Pirmohamed, président de la British Pharmacological Society, a fait écho à la nécessité de se méfier des cas de Wuhan. « Ce n'était pas un essai randomisé et tous les patients ont également reçu d'autres traitements, y compris des antiviraux tels que le remdesivir, qui sont actuellement en cours d'essai pour Covid-19 », a-t-il déclaré.

« Il est également important de se rappeler qu'il existe des problèmes de sécurité potentiels avec le plasma convalescent, y compris la transmission d'autres agents et l'amélioration des anticorps de la maladie », a-t-il ajouté. « Même s'il est prouvé qu'il fonctionne, l'évolutivité pour traiter un grand nombre de patients peut devenir un problème. »