Le mouvement mondial du travail à domicile destiné à maintenir la production et l'efficacité pendant la pandémie de COVID-19 pourrait en fait générer une baisse de la productivité mondiale et menacer la croissance économique pendant de nombreuses années, explique l'économiste de Stanford Nicholas Bloom.

Nicholas Bloom. (Crédit image: L.A.Cicero)

Les pièges de productivité du travail à domicile à l'ère de COVID-19

« Nous travaillons à la maison aux côtés de nos enfants, dans des espaces inadaptés, sans choix et sans jours de travail », explique Bloom, chercheur principal au Stanford Institute for Economic Policy Research (SIEPR). « Cela créera un désastre de productivité pour les entreprises. »

Pour ceux qui connaissent même un peu les études les plus populaires de Bloom, la terrible prédiction de l'économiste pourrait surprendre. En 2015, le Quarterly Journal of Economics a publié un article qu'il a co-écrit vantant les avantages du travail à domicile des chefs d'entreprise et des employés cherchant à éviter les longs trajets, à contourner la politique du bureau et à développer un meilleur équilibre entre vie professionnelle et vie privée.

Cette recherche était basée sur un essai contrôlé randomisé sur 1 000 employés de Ctrip, une société de voyages chinoise. L'expérience a révélé que le travail à domicile pendant une période de neuf mois a entraîné une augmentation de 13% des performances – près d'une journée supplémentaire de production par semaine – ainsi qu'une baisse de 50% des taux de démission des employés. L'expérience a connu un tel succès que Ctrip a déployé le travail à domicile dans toute l'entreprise.

Mais ce qui se passe aujourd'hui avec la crise des coronavirus est complètement différent grâce à quatre facteurs: les enfants, l'espace, la vie privée et le choix.

« Tout le monde suppose que je serais ravi du déploiement mondial du travail à domicile », dit Bloom. « Malheureusement non. »

L'aspect le plus difficile du travail à domicile des parents d'enfants plus jeunes est peut-être la gestion de leurs enfants. La fermeture des écoles et le passage à « l'enseignement à distance » pour les élèves ont contraint de nombreux parents qui travaillent à occuper un poste supplémentaire d'enseignant à temps plein. Une condition pour un programme de travail à domicile réussi pour toute entreprise est l'exigence que les enfants soient à l'école ou à la garderie, dit Bloom.

En tant que père marié de quatre enfants, essayant de maintenir sa productivité de recherche et se préparant à enseigner un cours en ligne aux étudiants de Stanford, Bloom peut parler avec autorité sur ce point.

« Le travail à domicile avec vos enfants est un désastre de productivité », explique Bloom. « Mon enfant de 4 ans fait régulièrement irruption dans la pièce dans l'espoir de me trouver d'humeur ludique en criant » doodoo !  » – son surnom pour moi – au milieu des conférences téléphoniques. « 

L’analyse de Bloom sur Ctrip tenait également compte du fait que les employés n’étaient autorisés à travailler à domicile que s’ils avaient un bureau à domicile. La pièce ne pouvait pas être une chambre à coucher et personne n'était autorisé à entrer dans la pièce pendant la journée de travail, à l'exception de l’employé.

« Beaucoup de gens que j'ai interviewés travaillent maintenant dans leurs chambres ou dans les salles communes, avec le bruit de leurs partenaires, de leur famille ou de leurs colocataires », explique Bloom.

L'expérience Ctrip a également explicitement demandé aux employés de travailler à domicile quatre jours par semaine et de venir au bureau tous les cinq jours.

La collaboration en personne est nécessaire pour la créativité et l'innovation, dit Bloom. Ses recherches ont montré que les rencontres en personne sont essentielles pour développer de nouvelles idées et garder le personnel motivé et concentré.

« Je crains que cet effondrement du temps de travail au bureau ne conduise à un effondrement de l'innovation », dit-il. « Les nouvelles idées que nous perdons aujourd'hui pourraient apparaître comme moins de nouveaux produits en 2021 et au-delà, réduisant ainsi la croissance à long terme. »

L'élément de choix personnel est un dernier facteur contribuant au succès de la politique de travail à domicile de Ctrip qui est absente dans la situation actuelle. Sur les 1 000 employés de Ctrip qui ont offert le choix de travailler à domicile, seulement 500 se sont portés volontaires. Les autres voulaient rester au bureau.

Après neuf mois à permettre à ces employés de faire leur travail à la maison, Ctrip a demandé aux volontaires d'origine s'ils voulaient continuer à travailler à distance ou retourner au bureau. La moitié d'entre eux ont demandé à retourner au bureau, bien que leur trajet moyen soit de 40 minutes dans chaque sens.

Pourquoi ça ?

« La réponse est une entreprise sociale », explique Bloom. « Ils ont déclaré se sentir isolés, seuls et déprimés à la maison. Donc, je crains qu'une longue période de travail à domicile ne tue non seulement la productivité du bureau, mais crée une crise de santé mentale. « 

Malgré les inconvénients, Bloom suggère quelques éléments qui peuvent aider à endiguer la baisse de productivité qu'il craint: des contrôles réguliers entre les managers et leurs équipes; maintenir des horaires qui s'efforcent de séparer la vie professionnelle de la vie familiale et collaborer avec des collègues lors d'appels vidéo plutôt que d'appels téléphoniques.

« Les appels téléphoniques rendent la collaboration plus difficile », dit-il. « Vous ne savez pas si quelqu'un fait vraiment attention. Lors d'une conférence téléphonique à laquelle j'étais en train de participer, j'ai pensé que le bruit de fond que j'entendais était en fait un aspirateur. Quand j'ai demandé « est-ce que quelqu'un passe l'aspirateur », le son s'est mystérieusement arrêté. Bien qu'un appel vidéo puisse sembler intrusif, il est essentiel de s'assurer que les participants accordent autant d'attention qu'à une réunion physique. « 

Et même s'il craint que la productivité ne fasse un plongeon, Bloom dit qu'il y a quelques choses à être optimistes quant à la suite de l'écrasement initial de la pandémie.

Si les entreprises peuvent adopter avec succès les technologies de l'information et faire travailler leurs employés à distance dans des conditions similaires à celles établies par Ctrip, les problèmes de navettage peuvent certainement diminuer.

« L'Américain moyen travaillant passe 100 minutes par jour à se déplacer, donc l'impact potentiel sur toutes nos vies est énorme », dit-il.

Nous pourrions également voir ce que Bloom décrit comme « un feu de joie de réglementations inutiles ».

« Une de mes amies me disait comment sa startup se tournait vers les soins de santé en ligne », dit-il. « Jusqu'à récemment, cela était impossible en raison des réglementations sur les soins entre les médecins et les patients dans tous les États, des réglementations sur la confidentialité et des exigences pour les premières visites en personne chez les médecins. Mais une grande partie de cela a maintenant disparu par la fenêtre parce que certaines choses doivent juste être faites. «