Il fait également partie d'une vaste collection d'usines chimiques et de raffineries de pétrole qui serpentent le long de la rivière entre Baton Rouge et la Nouvelle-Orléans. En raison de la pollution de l'air, les militants écologistes ont surnommé St. John et ses paroisses riveraines voisines «Cancer Alley».

Un débat fait rage pour savoir s'il existe une corrélation entre la pollution pétrochimique et le coronavirus, qui frappe particulièrement ceux dont le système immunitaire est plus faible. Quoi qu'il en soit, le nombre de morts ici ces dernières semaines est frappant par tous les témoignages.

Cette petite paroisse de Louisiane a le taux de mortalité par habitant le plus élevé pour le coronavirus dans le pays

« Cela ressemble à ce que nous avons vécu avec Katrina », a déclaré Geri Broussard, propriétaire du salon funéraire Baloney à LaPlace, en Louisiane – la principale ville de la paroisse. « Il remplit chaque espace de votre vie, comme si le ciel tombait. »

Broussard a déclaré que le salon funéraire n'est pas encore dépassé sur le plan technique, mais qu'il voit le double de l'apport qu'il aurait normalement en un mois.

Selon les données du ministère de la Santé de la Louisiane, 569 personnes ont été testées positives pour le virus mercredi et 47 personnes sont décédées. Cela comprend 16 résidents dans un établissement, le Southeast Louisiana War Veterans Home in Reserve, en Louisiane.

Les chiffres sont « énormes » pour une paroisse de cette taille, a déclaré le docteur Christy Montegut, coroner de la paroisse. « Ce virus accable les gens », a-t-il ajouté. Montegut travaille au bureau du coroner depuis 32 ans et dirige un cabinet de soins primaires en ville depuis près de 40 ans. « Ça a juste été une véritable vague, comme une attaque. »

Montegut a déclaré que la grande majorité des personnes décédées des coronavirus avaient également des problèmes de santé sous-jacents comme l'hypertension, le diabète, les maladies rénales et l'obésité. Jusqu'à présent, a-t-il déclaré lors d'une interview la semaine dernière, il n'avait vu que quelques victimes de coronavirus qui avaient également un cancer.

Pourtant, les militants qui ont été longtemps frustrés par la pollution atmosphérique affirment que la corrélation avec un taux de mortalité élevé des coronavirus ne pourrait pas être plus claire. Ils soulignent une récente étude nationale menée par Harvard qui a révélé qu'une petite augmentation de l'exposition à long terme conduit à une forte augmentation du taux de mortalité par coronavirus.

« Nous souffrons à ce grand pourcentage parce que … (de) la bataille que nous avons menée depuis des années dans nos systèmes », a déclaré Robert Taylor, Jr., qui dirige le groupe appelé Concerned Citizens of St. John, qui a été visant une usine de produits chimiques à LaPlace, anciennement propriété de DuPont depuis des décennies et maintenant propriété de Denka.

Taylor a mené une manifestation socialement éloignée samedi devant un bâtiment du gouvernement de la paroisse. Portant des masques et des gants, les orateurs de la manifestation ont essuyé un mégaphone entre les virages. « Nous mourons à un nombre sans précédent ici même à Saint-Jean », a déclaré Taylor à la foule de la plupart des Afro-Américains, qui représentent la majorité ici. Le groupe a prié les mains gantées tendues puis a marché autour du parking en chantant.

« Si vous respirez ces produits chimiques chaque jour, cela affecte automatiquement votre système immunitaire. COVID attaque principalement les personnes dont le système immunitaire est faible. Ce sont ces personnes qui meurent », a déclaré George Handy, père, membre de Concerned Citizens of St-Jean.

L'Environmental Protection Agency a publié un rapport en 2015 qui a attiré l'attention sur la paroisse après avoir trouvé des niveaux de chloroprène plus élevés que prévu à LaPlace. Le chloroprène est un produit chimique> »Les opérations de Denka Performance Elastomer n'ont aucun impact sur les résultats de santé ou la sensibilité au COVID-19″, a déclaré Jim Harris, porte-parole de Denka. « En cette période critique, il est important de se tourner vers nos autorités sanitaires fédérales et nationales pour obtenir des conseils. Les données sur la santé suggèrent que des maladies telles que le diabète, l'hypertension et l'obésité soient liées à la mortalité due à COVID-19. Les opérations du DPE ne sont en aucun cas liées à ces maladies. et les données sur la santé ne montrent aucun impact négatif sur la santé résultant des opérations de DPE. « 

Susan Hassig, épidémiologiste à l'Université Tulane, étudie les données sur les coronavirus provenant de St. John et d'autres paroisses de rivière.

« Cela m'a certainement donné une pause, car il était si haut. Et puis j'ai regardé toutes les paroisses à proximité, et elles étaient également élevées », a-t-elle déclaré. « En épidémiologie, nous appelons cela une corrélation écologique. C'est donc un grand facteur qui relie et correspond à un modèle. Mais à moins que nous ne puissions établir la connexion au niveau individuel, ce n'est pas quelque chose sur lequel nous pouvons vraiment agir. »

Hassig a déclaré qu'il valait la peine d'étudier si la pollution de l'air à Saint-Jean rend les gens plus sensibles au coronavirus, mais elle a noté que d'autres facteurs doivent également être pris en considération, comme le tabagisme et les conditions de santé sous-jacentes liées à d'autres comportements.

D'autres soutiennent que les tests étaient limités à Saint-Jean au début et que les résidents ne respectaient pas bien les mesures de distanciation sociale – à tel point que le shérif a dû imposer un 21 h. couvre-feu à partir du 1er avril.

Broussard, le directeur du salon funéraire, a décrit St. John comme une communauté incroyablement soudée où les rassemblements sociaux sont hérités et où «tout le monde connaît tout le monde».

« Il lui a fallu une minute pour s'installer », a-t-elle observé. « Vous avez eu des réunions où les gens avaient des repas et des trucs. Je pense que les gens ont enfin compris le message. »

Les établissements de soins de santé sont également rares dans la paroisse, et la paroisse réside dans un état bien connu pour ses mauvaises notes de santé. Selon la United Health Foundation, la Louisiane se>Antoine Jasmine, pasteur et conférencier itinérant basé à LaPlace, a déclaré que certaines personnes de la communauté l'avaient initialement qualifié de quelque chose qui allait et venait, un peu comme les ouragans et les inondations si familiers dans cette partie du pays.

« Puis, finalement, elle a explosé comme une fusée. Les gens ont commencé à tomber morts. Trois personnes se sont transformées en 10 », a-t-il dit, assis dans son église où il prêchait ces dernières semaines en direct dans une pièce vide. « C'est alors que je crois que la peur de ce qui se passe vraiment est choquée. »

Vendredi Saint, Jasmine a perdu ses deux parents à cause d'un coronavirus; ils sont morts à deux heures d'intervalle. Jasmine a déclaré que sa famille avait commencé à se distancier socialement tôt, peu de temps après que ses parents soient tombés malades à la mi-mars. La dernière fois qu'il les a vus, a-t-il dit, il était à un service religieux à leur place habituelle au premier rang.

Jasmine a énuméré une série de facteurs qui pourraient contribuer au taux de mortalité élevé à St. John, y compris la pollution de l'air, mais il a admis qu'il ne connaîtrait peut-être jamais les vraies raisons.

« Il faudra s'attarder pourquoi », a-t-il dit. « Mais je pense que la consolation qui sera sans danger pour moi serait de ne pas entrer pleinement dans ces théories, mais de conserver la force de ce que j'ai construit avec mes parents – et la vie qu'ils ont vécue. »