MOSCOU – Dans une prairie alpine isolée au Kirghizistan il y a quelques années, un adolescent a tué et dépouillé une marmotte. Cinq jours plus tard, ses parents ont transporté le garçon en sueur et en délire dans un hôpital du village où il est mort de la peste bubonique.

Comme un fantôme du passé médiéval, la peste fait encore des apparitions occasionnelles et indésirables dans les régions reculées de l’ancienne Union soviétique, où elle survit aujourd’hui chez les rongeurs sauvages.

Comment la peste bubonique a aidé la Russie à lutter contre le coronavirus

Au fil des siècles, avec l’amélioration de l’hygiène publique, la peste a diminué en tant que menace. Aujourd’hui, en tant qu’infection bactérienne, elle peut être traitée avec des antibiotiques, si elle est détectée à temps.

Mais la peste était toujours une menace mortelle dans les années 1920 et aussi un embarras pour l’Union soviétique, qui a créé une agence d’État spécialisée pour la suivre et la contenir.

Les successeurs de cette agence existent toujours en Russie et dans une demi-douzaine d’autres pays qui étaient autrefois des républiques soviétiques et, avec leurs plans de quarantaine prêts et leur personnel qualifié, ils sont devenus un pilier de la réponse régionale au coronavirus.

Il est trop tôt pour dire si les anciens centres antiplagistes soviétiques, comme les sites étaient appelés, ont fait une différence dans l’épidémie de coronavirus, qui a infecté jusqu’à présent plus de 21 000 Russes, tuant 170 personnes.

Tout au plus, le système soviétique hérité a contribué à retarder la propagation, et ce n’est qu’un point de données pour évaluer pourquoi le coronavirus s’est déplacé plus lentement en Russie, en Ukraine et dans d’autres anciens pays soviétiques qu’en Europe occidentale et aux États-Unis. La chance, les fermetures de frontières ou les autorités dissimulant le vrai nombre de morts pourraient également expliquer les faibles nombres.

De toute façon, les infections montent en flèche et ces pays semblent ouvrir la voie au reste du monde vers des hôpitaux et des morgues gonflés. Mais les employés des centres anti-peste affirment que leurs premiers travaux ont aidé, devenant une doublure argentée pour le problème persistant de la peste dans la région.

« Bien sûr, cela a aidé » au début, a déclaré Ravshan Maimulov, directeur d’un service régional de lutte contre la peste au Kirghizistan, qui a examiné l’adolescent victime de la peste à sa mort en 2013. Il a utilisé le même plan de quarantaine qu’il avait mis en place après la mort du garçon pour répondre au coronavirus en mars.

Lorsque le jeune de 15 ans est arrivé à l’hôpital du village, « le corps était encore humide de sueur et je me sentais enfler sous les aisselles et le menton », a déclaré M. Maimulov. Mais le garçon était trop loin pour sauver et il est mort en quelques heures.

M. Maimulov, 57 ans, a suivi une formation dans un institut antiplague russe appelé Microbe. Après la mort du garçon, il avait le pouvoir de mettre immédiatement en œuvre des plans de verrouillage, même si à ce moment-là ils n’avaient qu’un diagnostic partiel.

Il a relayé la nouvelle à un gouverneur régional dans le code – ils auraient besoin de mettre en œuvre la «Formule 100» – de peur que la fuite de mots et les habitants du village, Ichke-Zhergez, ne tentent de fuir avant que la porte ne claque.

«Nous devions les empêcher tous de s’enfuir», a-t-il déclaré. Le lendemain matin, des postes de contrôle de police étaient en place et le village a été scellé.

Sur sa recommandation, les autorités de la région d’Issyk-Kul environnante ont utilisé la même approche en mars pour introduire des dispositifs de verrouillage des coronavirus. « Nous avons travaillé dans le cadre du plan opérationnel de lutte contre la peste », a déclaré M. Maimulov lors d’un entretien téléphonique. La région d’environ un demi-million de personnes a signalé trois cas de coronavirus, a-t-il déclaré. Le Kirghizistan a signalé cinq décès.

La Russie possède 13 centres anti-peste, de l’Extrême-Orient aux montagnes du Caucase, cinq instituts de recherche sur la peste et plusieurs stations de terrain. En mars, les autorités ont déplacé de nouveaux équipements de laboratoire dans le centre antiplague de Moscou afin d’étendre sa capacité de dépistage des coronavirus.

L’institut Microbe, initialement entièrement dédié à la peste bubonique, mais qui s’est ensuite développé pour lutter contre d’autres infections telles que le choléra, la fièvre jaune, la fièvre charbonneuse et la tularémie, modélise la propagation du coronavirus.

À partir de janvier, les directeurs des centres anti-peste de l’Union économique eurasienne, l’alliance commerciale dirigée par Moscou d’Arménie, de Biélorussie, du Kazakhstan, du Kirghizistan et de Russie, ont tenu des conférences téléphoniques sur le coronavirus. Et un institut de lutte contre la peste à Odessa, en Ukraine, fait partie des agences qui répondent au coronavirus là-bas, ont déclaré des responsables.

« Le fait même que la Russie et les autres anciens États soviétiques soient exactement des anciens États soviétiques signifie un héritage commun », a déclaré Dmitri Trenin, directeur du Carnegie Moscow Center. Un héritage de concentration sur les épidémies a aidé, a-t-il déclaré. Les soins de santé soviétiques ont eu un succès aléatoire dans le traitement des individus mais «pourraient réagir comme les militaires aux épidémies», a-t-il noté.

D’autres analystes d’anciens services médicaux soviétiques affirment qu’à plus long terme, l’héritage soviétique ne sera pas un cadeau. La capacité de lutter contre les épidémies s’est dégradée alors que peu a été fait pour améliorer la capacité de traiter les patients, selon Yevgeny S. Gontmakher, professeur à la Higher School of Economics et autorité en matière de soins de santé russes.

« Les médecins de la peste étaient l’élite d’il y a cent ans, pas aujourd’hui », a-t-il déclaré.

Au Kirghizistan, M. Maimulov travaille dans un laboratoire en bois dans ce qui était, il y a encore quelques semaines, le remous médical de la lutte contre la peste. La plupart des années, il prévoit des campagnes de pulvérisation d’insecticide dans les terriers de rongeurs, pour tuer les puces et ralentir la propagation chez les animaux.

La maladie ne peut pas être complètement éradiquée. «Ce sont des rongeurs, ils se reproduisent rapidement», a-t-il déclaré. « Ça ne vaut pas la peine de les tuer. »

La famille du garçon de 15 ans gardait des moutons dans les montagnes et piégeait les marmottes pour la fourrure comme ligne de touche. Le garçon a écorché la marmotte avec une lame de rasoir. Bien que la peste noire se propage généralement par une piqûre de puce, dans ce cas, le garçon l’a attrapée simplement en lui piquant le doigt.

Finalement, 32 villages ont été mis en quarantaine tandis qu’environ 700 infirmières ont fait du porte à porte pour rechercher une infection. Les peaux de marmottes ont été récupérées et brûlées. Mais l’équipe antiplague avait agi assez rapidement. Le garçon était le seul cas confirmé.

Oleg Matsnev a contribué au reportage.