Cette année, dans de nombreux endroits, "ho ho ho" est interdit, ou du moins avec plus de rênes sur nos petits chéris.

Les enfants visitent le Père Noël avec des masques faciaux, des boucliers en plastique

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Une visite au centre commercial pour s'asseoir sur les genoux du joyeux vieil elfe peut être une autre tradition jetée au bord du chemin ou radicalement modifiée par COVID-19, car certains magasins annulent les visites en personne et St.Nick accueille les enfants en plexiglas ou en portant un masque.

Pour la première fois en 158 ans, les enfants ne pourront pas visiter le Père Noël dans le magasin phare emblématique de Macy à New York, une expérience si ancrée dans la culture américaine qu'il y avait même un film à ce sujet - Miracle on 34th Street.

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Et bien que ce soit une mauvaise nouvelle pour les enfants, cela peut être pire pour tous ces pères Noël qui comptent sur des concerts dans les grands magasins et les fêtes de Noël au bureau pour gagner de l'argent supplémentaire - ou, dans certains cas, une grande partie de leur revenu annuel.

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Mike Hadrych a échangé sa veste et sa cravate contre un costume rouge du Père Noël il y a plus de dix ans, après avoir pris sa retraite et commencé à passer les premiers jours de l'hiver à écouter les listes de souhaits des enfants.

Il a fait jusqu'à 70 apparitions en une seule année. Les affaires ont démarré lentement plus tôt à l'automne, alors qu'il n'avait pris que deux réservations à la fois alors qu'il en avait généralement entre 20 et 30.

Maintenant, cependant, les choses s'améliorent.

"Je vais être mieux loti que je ne le pensais et je ne suis pas aussi inquiet", a déclaré Hadrych, 73 ans, qui vit avec sa famille à Canoga Park, en Californie. des événements personnels et près d'une douzaine de visites via vidéo. "Je ne vais toujours pas faire ce que j'ai fait mais.. je suis en avance sur ce que je pensais être à ce stade. "

Un père Noël dans un centre commercial avec "une vraie barbe, un vrai ventre, un vrai rire" peut rapporter entre 5000 et 10000 dollars en novembre et décembre, déclare Mitch Allen, fondateur de HireSanta.com, qui exploite une base de données d'environ 2000 artistes à placer Le Père Noël lors d'événements et de lieux dans le monde entier.

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Pour de nombreux artistes du Père Noël à la retraite et vivant avec un revenu fixe, cet argent supplémentaire est crucial. D'autres pères Noël travaillent comme conteurs ou interprètent différents personnages pour le public toute l'année. Mais ces rôles ont en grande partie disparu en raison des fermetures causées par COVID-19, ce qui rend cette saison des vacances encore plus critique pour eux de joindre les deux bouts.

© Mike Hadrych

Mike Hadrych, qui joue au Père Noël chaque année, réserve moins de concerts cette année au milieu de la pandémie COVID-19.

Hadrych fait partie de ceux qui ont gagné plus de 10 000 $ en jouant à St. Nick, commençant généralement en novembre et terminant ses rondes début janvier.

«Il n'y a rien à éternuer ", dit-il à propos de l'argent, ajoutant que cocher les listes de souhaits des enfants lui permet également de cocher quelques factures.« Le revenu que je gagne est suffisant pour payer notre assurance.. et notre taxes foncières. C'est donc pratique. "

© Mike Hadrych

Mike Hadrych joue au Père Noël chaque année, mais il reçoit jusqu'à présent moins de réservations au milieu de la pandémie COVID-19.

Un Noël sans Père Noël?

Il y a encore des centres commerciaux, des détaillants et des organisateurs de fêtes qui veulent que le Père Noël apparaisse en direct.

Allen pensait initialement que les réservations en personne au Père Noël diminueraient jusqu'à 40% cette saison des fêtes. Mais maintenant que certains détaillants ont élaboré des protocoles de sécurité tels que prolonger les heures pour réduire la surpopulation, «les visites en personne ont rebondi», dit Allen.

"Nous constatons.. un réel désir d'avoir les traditions de Noël et du Père Noël cette année", dit Allen.

Le Simon Property Group a déclaré que le Père Noël apparaîtrait dans ses centres commerciaux.

Et Bass Pro Shops et Cabela's mettent en œuvre une gamme de mesures de protection pour permettre aux enfants de rencontrer le Père Noël, d'une barrière claire appelée "Magic Santa Shield" qui sépare St. Nick de ses visiteurs de la taille d'une pinte et est nettoyée après chaque réunion, à marqueurs de sol sur le thème de l'hiver pour s'assurer que les familles en attente sont éloignées en toute sécurité.

Toutes les familles doivent faire prendre leur température avec un thermomètre sans contact avant d’entrer au pays des merveilles du Père Noël.

«Cette année a été incroyablement difficile pour tant d'enfants et de familles», a déclaré le fondateur de Bass Pro Shops, Johnny Morris, dans un communiqué. "Avec d'innombrables activités annulées et de nombreuses familles confrontées à un stress supplémentaire, nous pensons qu'il est plus important que jamais d'offrir de la magie de Noël gratuite et d'aider à créer en toute sécurité des souvenirs de vacances précieux."

Les acheteurs de Neiman Marcus peuvent également avoir un aperçu du Père Noël lorsqu'ils utilisent le ramassage sur le trottoir, car le gars joyeux lui-même renonce à la cheminée pour apporter des colis à leurs voitures.

Hadrych dit que même si certains clients ne lui demandent pas de mettre un équipement de protection, il prévoit de porter un masque ou un bouclier pour les autres. Il a également l'intention de passer un test COVID-19 chaque semaine.

«J'ai eu quelques clients qui m'ont demandé si je ferais un test COVID avant de venir les voir et je leur ai dit que je le ferais ", a-t-il déclaré, ajoutant que même si c'est surtout pour rassurer ceux qui l'embauchent, c'est aussi un peu pour moi aussi. "

Michael Howe a dépeint le Père Noël par intermittence pendant 27 ans. Mais après avoir pris sa retraite en juin dernier de sa carrière de professeur d'informatique au collège, Howe, qui vit à Reed City, Michigan, a décidé de devenir un père Noël professionnel pour continuer à être en mesure de communiquer avec les enfants.

"Il y a un réel sentiment d'urgence", a déclaré Howe, 60 ans. "Ce privilège de représenter le Père Noël est plus important cette année qu’il ne l’a été depuis longtemps pour beaucoup d’entre nous, simplement à cause des troubles dans notre pays et des défis économiques et sociaux."

© Michael Howe

Michael Howe craint qu'il y ait moins d'occasions en personne de jouer au Père Noël cette saison des fêtes au milieu de la pandémie COVID-19.

Mais beaucoup de ceux qui disent vouloir réserver Howe cette saison ont hésité alors qu'ils essayaient de déterminer la meilleure façon de procéder au milieu de la crise sanitaire. Bien qu'il ait eu 30 visites en personne l'année dernière, Howe n'en a eu que deux jusqu'à présent cette saison des vacances et dit que quatre autres réservations pourraient être annulées.

Dans une année plus typique, Howe dit qu'il pourrait gagner entre 6 000 $ et 8 000 $.

«C'est très significatif pour moi parce que, même si je suis à la retraite en tant qu'enseignant dans une école publique, je ne dessine pas encore la sécurité sociale», dit-il. "Le revenu est vraiment nécessaire."

Howe dit qu'il a ses propres inquiétudes concernant la propagation possible du coronavirus. "Je veux faire des visites personnelles", dit-il, "mais je veux aussi m'assurer que je suis en sécurité."

Visites virtuelles? Échanger le centre commercial contre Zoom

En tant que membre du conseil d'administration de la Michigan Association of Professional Santas, Howe a rencontré via Zoom les hommes qu'il appelle ses «frères en rouge» tous les vendredis à partir de l'été pour réfléchir à la façon de maintenir l'esprit de Noël vivant au milieu du COVID-19.

Un Père Noël a créé une salle de courrier simulée, dit Howe, afin que les enfants puissent chuchoter leurs souhaits à travers la fenêtre du bureau de poste tout en gardant une distance de sécurité.

"Nous avons parlé du fait qu'au lieu de porter les gants de coton blancs typiques, nous porterions des gants en cuir blanc pour pouvoir désinfecter nos mains entre chaque visite", explique Howe. "Les directives changent constamment, nous continuons donc à proposer des idées plus créatives."

© Michael Howe

La Michigan Association of Professional Santas se réunit régulièrement via Zoom pour discuter des moyens créatifs de continuer à jouer cette saison des vacances au milieu de la pandémie COVID-19.

Talk s'est également concentré sur les visites virtuelles, permettant aux enfants de parler au Père Noël via un écran d'ordinateur. Macy's dit que les visites virtuelles avec le Père Noël commenceront le 27 novembre et se poursuivront jusqu'à la veille de Noël.

Les membres du Sam's Club peuvent organiser une visite Zoom avec le Père Noël du 23 novembre au 20 décembre.

La plate-forme vidéo VisitWithSanta.com, quant à elle, "connaît certainement une hausse de l'intérêt.. attribuable en partie aux circonstances malheureuses de la pandémie", déclare Carla McAnulty, porte-parole de la société mère de la plate-forme, WelcomeSanta.com.

© Jim Beidle

Jim Beidle fera probablement toutes les apparitions virtuelles en tant que Père Noël cette saison des fêtes, la première depuis le début de la pandémie COVID-19.

Et HireSanta a également constaté un regain d'intérêt massif pour les visites virtuelles. "Nous les avons fait dans le passé, mais nous nous préparons vraiment cette année, et les commandes pour eux ont déjà été énormes ", dit Allen, ajoutant que de nombreux pères Noël lui ont dit qu'ils ne voulaient pas comparaître en personne. parce que l'âge et les problèmes de santé sous-jacents les rendent plus vulnérables à la contraction du coronavirus.

Jim Beidle, 61 ans, a déclaré que la seule comparution en personne qu'il avait réservée lors d'une fête à la maison avait déjà été annulée. Pour lui, le virtuel est la voie à suivre.

"Je choisis de ne pas faire de visites en personne à moins qu'il n'y ait des protocoles très stricts en place et c'est principalement par souci de ne pas devenir un vecteur", déclare Beidle qui vit à Arlington, Washington. " Je vais faire le Père Noël entièrement virtuellement à ce stade.. Ce sera certainement une saison plus légère cette année pour moi. "

© D. Sinclair

D. Sinclair n'a pas reçu de demandes pour qu'il joue le rôle du Père Noël cette saison, mais il dit que la connexion avec les autres est plus importante que l'argent.

Bien qu'il ait gagné jusqu'à 5000 $ en une saison en jouant au Père Noël, Beidle dit que moins de concerts ne sera pas une difficulté financière importante. En plus d'être un ministre ordonné, il est aussi un conteur professionnel et un consultant en technologies de l'information. "Ça va être un ding sur mon portefeuille cette année, et ce ne sera pas aussi amusant", dit-il, "mais.. ça ne va pas me briser."

D. Sinclair, 56 ans, également connu sous le nom de «Real Black Santa», dit qu'il a pu gagner plus de 40 000 $ l'année dernière, et il pense qu'il peut égaler cette saison des fêtes alors que son entreprise se tourne vers des visites virtuelles.

Mais "même si vous pouvez gagner beaucoup d'argent, les gars qui.. continuent à le faire, le font parce qu'ils aiment ce qu'ils font", a déclaré Sinclair, qui joue le Père Noël à Atlanta et dans les environs depuis près de 20 ans et a diverti les enfants des gamins qui étaient une fois assis sur ses genoux. «J'aime aller chez quelqu'un… et regarder les yeux des enfants s'illuminer. C’est le but du Père Noël. Ce n’est pas une question de revenu. »

Cet article a été initialement publié sur USA TODAY : Le Père Noël arrive-t-il toujours au centre commercial pour Noël 2020? Voici comment la tradition change pendant le COVID-19

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