De nouveaux chiffres révèlent que ce que nous pensons savoir sur le bilan des morts de Covid-19 au Royaume-Uni est faux. Voici pourquoi.

Chaque jour, nous obtenons un chiffre important pour les décès survenus au Royaume-Uni. Tout le monde saute sur ce numéro, le considérant comme le dernier bilan. Cependant, les chiffres du NHS England – qui représentent actuellement la majeure partie des décès au Royaume-Uni – reflètent en fait le jour où le décès a été signalé, et non la date réelle du décès, qui est généralement des jours, parfois des semaines, avant qu'elle n'apparaisse dans les chiffres.

La vérité est que nous ne savons pas combien de morts ont eu lieu la veille. En fait, le chiffre global est susceptible de sous-déclarer le nombre de décès survenus la veille.

Le nombre dont nous entendons compte généralement les décès survenus à une date antérieure. La différence est importante car en sous-estimant le nombre de décès, nous biaisons la courbe.

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Le professeur Sheila Bird, anciennement de l'unité de biostatistique du Medical Research Council à l'Université de Cambridge, explique: « Nous sommes sur une tendance à la hausse des épidémies, et donc le nombre de décès augmente actuellement, et nous essayons de suivre leur forte augmentation. Si aujourd'hui je découvre une série de décès survenus au cours des 10 derniers jours, alors ce que je reçois n'est pas le reflet de la pente de la courbe en ce moment. « 

Le 30 mars, le NHS England a signalé 159 décès dans les 24 heures à 17 heures le dimanche 29 mars. Cependant, le nombre réel de personnes décédées au cours de cette période de 24 heures a été révisé à 401 dans le rapport de jeudi et à 463 vendredi, car davantage de décès survenus à cette date ont été signalés. Et ce chiffre pourrait être revu à la hausse à mesure que l'on découvre de nouveaux décès.

« Lorsque vous êtes sur une trajectoire ascendante, le délai de signalement signifie probablement que vous sous-estimez la pente [of the curve] et donc nous pouvons penser que nous faisons mieux que nous. Et lorsque nous arrivons à la récession de l’épidémie, au ralentissement et à la diminution des décès, nous serons trop lents pour reconnaître le changement. Par conséquent, nous risquons de nous tromper dans les deux sens « , ajoute Bird.

Un autre facteur de complication est que le décompte quotidien du Département de la santé et des services sociaux couvre les décès dans les hôpitaux, en omettant ceux dans la communauté. Bien que l'ONS ait commencé cette semaine à publier le nombre de décès, y compris les décès dans la communauté en Angleterre et au Pays de Galles, il y a aussi un décalage dans le temps dans ces données.

Il existe d'autres ensembles de données que nous pouvons examiner. Le nombre de cas confirmés de virus est un indicateur utile, mais il repose sur des tests, qui n'ont pas été déployés pour couvrir une bande suffisamment large de la population générale pour nous donner une idée du nombre de personnes potentiellement infectées.

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Le nombre d'appels de triage et d'évaluations en ligne par le biais du NHS sont également utiles pour nous donner une idée des niveaux d'infection potentiels – 1,9 m au moment de la rédaction en Angleterre. Mais ce sont des personnes présentant des symptômes de Covid-19, pas celles qui ont des cas confirmés de virus.

Les données les plus solides dont nous disposons montrant la trajectoire de l'impact de ce virus sont les décès. C'est pourquoi il est impératif que nous disposions de données fiables et à jour – et pourquoi la gravité du problème augmente avec le nombre de morts.

« Il n'est pas rare que cela se produise lors d'une nouvelle épidémie », explique Bird. « Les retards de signalement sont quelque chose à gérer, pas à avoir honte. Vous les gérez, mais vous ne voulez pas le faire en faisant croire aux gens qu’ils seront blâmés pour avoir signalé des retards et courez donc le risque de ne pas les signaler. C’est la pire possibilité. «