En vertu de la nouvelle politique, tous les articles universitaires sur Covid-19 feront l'objet d'une vérification supplémentaire avant d'être soumis pour publication. Les études sur l'origine du virus feront l'objet d'un examen supplémentaire et devront être approuvées par des responsables du gouvernement central, selon les articles désormais supprimés.

Un expert médical à Hong Kong qui a collaboré avec des chercheurs du continent pour publier une analyse clinique des cas de Covid-19 dans une revue médicale internationale a déclaré que son travail n'avait pas fait l'objet d'une telle vérification en février.

Pékin resserre son emprise sur la recherche sur les coronavirus dans un conflit américano-chinois sur l'origine du virus

Depuis fin janvier, des chercheurs chinois ont publié une série d'études Covid-19 dans des revues médicales internationales influentes. Certaines conclusions sur les premiers cas de coronavirus – comme lorsque la transition interhumaine est apparue pour la première fois – ont soulevé des questions sur le compte rendu officiel de l'épidémie par le gouvernement et suscité une controverse sur les médias sociaux chinois.

Et maintenant, les autorités chinoises semblent resserrer leur emprise sur la publication de la recherche Covid-19.

Un chercheur chinois qui a parlé sous couvert d'anonymat par crainte de représailles a déclaré que cette décision était une évolution inquiétante qui entraverait probablement d'importantes recherches scientifiques.

« Je pense que c'est un effort coordonné de (le) gouvernement chinois pour contrôler (le) récit, et le peindre comme si l'épidémie n'était pas originaire de Chine », a déclaré le chercheur à CNN. « Et je ne pense pas qu'ils toléreront vraiment une étude objective pour enquêter sur l'origine de cette maladie. »

CNN a contacté le ministère chinois des Affaires étrangères pour obtenir ses commentaires.

Contrôle accru

Selon la directive émise par le département des sciences et technologies du ministère de l'Éducation, « les articles universitaires sur la recherche de l'origine du virus doivent être strictement et strictement gérés ».

La directive établit des niveaux d'approbation pour ces articles, à commencer par les comités académiques des universités. Ils doivent ensuite être envoyés au département des sciences et de la technologie du ministère de l'Éducation, qui transmet ensuite les documents à un groupe de travail relevant du Conseil d'État pour vérification. Ce n'est qu'après que les universités auront eu des nouvelles du groupe de travail que les articles pourront être soumis à des revues.

D'autres articles sur Covid-19 seront examinés par les comités universitaires des universités, sur la base de conditions telles que la « valeur académique » de l'étude et si le « moment de publication » est approprié.

La directive est basée sur des instructions émises lors d'une réunion du 25 mars tenue par le groupe de travail du Conseil d'État sur la prévention et le contrôle de Covid-19, a-t-il déclaré.

Le document a été publié pour la première fois vendredi matin sur le site Web de l'Université Fudan à Shanghai, l'une des principales universités chinoises.

Lorsque CNN a appelé un numéro de téléphone laissé à la fin de l'avis, un membre du personnel du département des sciences et de la technologie du ministère de l'Éducation a confirmé qu'il avait émis la directive.

« Ce n'est pas censé être rendu public – c'est un document interne », a déclaré la personne, qui a refusé de révéler son nom.

Quelques heures plus tard, la page de l'Université Fudan a été supprimée.

L'Université chinoise des géosciences de Wuhan a également publié un avis similaire sur la vérification supplémentaire des documents Covid-19 sur son site Web. La page a depuis été supprimée, mais une version en cache reste accessible.

Le chercheur chinois qui a parlé à CNN a déclaré que l'avis avait été publié il y a quelques jours, ajoutant que seule la recherche Covid-19 avait fait l'objet de vérifications supplémentaires.

David Hui Shu-cheong, expert en médecine respiratoire à l'Université chinoise de Hong Kong, a déclaré qu'il n'avait rencontré aucun examen supplémentaire lorsque lui et une équipe de chercheurs de Chine continentale avaient publié une analyse clinique des cas de Covid-19 dans le New England Journal of Médecine en février.

« Le processus était alors très simple », a-t-il déclaré à CNN par téléphone.

Hui a déclaré qu'il révisait toujours le projet de document jusqu'à 3 heures du matin le jour où il devait être soumis, et le document a été envoyé au NEJM avant midi.

« Il n'y avait aucune restriction du tout », a-t-il déclaré.

« Je ne sais pas si c'est parce que certains chercheurs ont publié quelque chose qui est considéré comme sensible sur le plan intérieur en Chine. (Je ne suis pas sûr) si c'est à cause de la controverse sur l'origine du virus plus tard, et des choses non sensibles devient sensible aussi. « 

Origine du virus

Fin décembre, Wuhan a signalé les premiers cas de coronavirus, liés par les autorités à un marché de fruits de mer dans la ville. Des scientifiques en Chine et en Occident ont déclaré que le virus proviendrait probablement de chauves-souris et aurait été transmis à l'homme par un hôte intermédiaire – tout comme son cousin à l'origine de l'épidémie de SRAS en 2002 et 2003.

Cependant, certaines parties des médias sociaux chinois et même le gouvernement du pays semblent avoir lancé une campagne concertée pour remettre en question l'origine du virus.

Les autorités chinoises et les médias d'État ont souligné à plusieurs reprises qu'il n'y avait pas de conclusion sur l'origine exacte du virus. Le mois dernier, Zhao Lijian, un porte-parole du ministère chinois des Affaires étrangères, a promu une conspiration sur Twitter selon laquelle le virus était originaire des États-Unis et avait été introduit en Chine par l'armée américaine.

En Chine, les articles de recherche sur le coronavirus sont déjà soumis à des couches de vérification après avoir été soumis à des revues universitaires chinoises, selon un éditeur d'une revue médicale chinoise.

Wang Lan, directrice éditoriale du Chinese Journal of Epidemiology, a déclaré que tous les articles de Covid-19 devaient passer par un processus d'approbation pour les « sujets majeurs » après avoir été soumis à son journal.

« Cela a toujours été le cas », a-t-elle déclaré à CNN. « Ils doivent être approuvés par trois niveaux d'organisations. C'est un long processus. »

Le chercheur chinois qui a demandé l'anonymat a déclaré qu'en vertu des nouvelles restrictions, les recherches sur les coronavirus qui contredisaient le récit officiel pourraient être supprimées par Pékin.

« Je pense que l'importance est que la communauté scientifique internationale doit se rendre compte que toute revue ou manuscrit provenant d'une (a) institution de recherche chinoise a en quelque sorte été revérifié par le gouvernement », a déclaré le chercheur. « Il est important pour eux de savoir qu'il existe des étapes supplémentaires entre la recherche scientifique indépendante et la publication finale. »

Steven Jiang et Alexandra Lin de CNN ont contribué au reportage.