Jusqu'à il y a quelques semaines, Tsutomu Okada n'avait jamais imaginé qu'il travaillerait à portée de voix de sa femme et de sa fille ou parlerait à des collègues via son ordinateur portable.

Mais au Japon, comme dans d'autres parties du monde, la pandémie de coronavirus a contraint même les entreprises les plus conservatrices à repenser leur façon de faire des affaires dans un pays qui hésite à accepter l'idée de travailler à domicile.

« J'avais l'habitude de faire la navette pendant une heure dans les deux sens, donc je suis heureux de ne pas avoir à faire cela pour le moment », a déclaré Okada, qui est dans la fin de la quarantaine, au Guardian. « Et la tenue de réunions en ligne n'a pas été un problème. »

Okada, employé d'une grande entreprise de Tokyo, a commencé à travailler à domicile deux jours par semaine à partir de fin février, mais travaille à distance à temps plein depuis la fin du mois de mars, dans un contexte de forte augmentation des infections à Covid-19 signalées dans la capitale. .

Ironiquement, son entreprise, qui emploie plus de 40000 personnes, avait déjà prévu que le personnel travaille à domicile plusieurs fois par mois pour réduire la congestion pendant les Jeux olympiques de Tokyo, maintenant reportée d'un an en raison de l'épidémie.

« Bien sûr, il y a des moments où je dois être au bureau, mais je peux nous voir continuer le télétravail, disons, deux jours par semaine », a-t-il déclaré, ajoutant qu'environ 80% de ses collègues travaillaient désormais à distance.

La pandémie a contraint les entreprises à mettre en œuvre des changements que le gouvernement encourage depuis plusieurs années, dans l'espoir que des heures de bureau moins exigeantes permettraient à plus de femmes de retourner au travail après l'accouchement et aux hommes de s'impliquer davantage dans les tâches ménagères et les soins aux enfants.

Mais peu d’entreprises ont suivi les conseils du gouvernement. Un sondage de l'année dernière a révélé que 19% avaient donné au personnel la possibilité de faire du télétravail, mais seulement 8,5% l'avaient fait.

La résistance au travail à domicile découle d'une culture d'entreprise qui valorise la présence des employés sur le lieu de travail, souvent pendant des heures pénalement longues, pour démontrer leur loyauté.

« Les Japonais ont toujours cette image que le télétravail n'est pas un vrai travail, car vous n'êtes pas physiquement au bureau », a déclaré Haruka Kazama, économiste à l'institut de recherche Mizuho.

Alors que le Japon a jusqu'à présent évité le grand nombre d'infections et de décès observés aux États-Unis, en Europe et en Chine, l'épidémie remet en question l'image traditionnelle d'un salarié épuisé et fatigué qui s'endort dans des trains de banlieue bondés après un verre après les heures de travail avec des collègues.

« La situation a mis le dos aux entreprises contre le mur », a déclaré Kazama. « Ils ont été contraints de laisser le choix au télétravail pour leurs employés. »

Peu de temps après que le Premier ministre, Shinzo Abe, ait appelé à des déplacements alternés et au télétravail fin février, un sondage de Keidanren, un lobby d'entreprises représentant environ 400 grandes entreprises, a révélé que près de 70% avaient mis en œuvre le télétravail ou prévoyaient de le faire. .

Hitachi a introduit le télétravail pour 50 000 employés de ses sociétés du groupe à Tokyo, tandis que l'agence de publicité Dentsu a fermé son siège de Tokyo et ordonné à ses 5 000 employés de travailler à domicile après qu'un employé a été testé positif au virus. Daiwa Securities, avec environ 10 000 employés, a introduit le télétravail à domicile pour le personnel avec de jeunes enfants.La pandémie a également permis aux employés d'expérimenter un équilibre travail-vie plus sain. Yuki Sato, employé d'une start-up à Tokyo, a installé un petit bureau dans la maison qu'il partage avec sa femme et ses deux enfants. Le télétravail signifie qu'il n'a plus à supporter de longs trajets et qu'il a plus de temps pour ses filles, dont les écoles sont fermées en raison de l'épidémie.

« Je peux aussi leur donner leur bain le soir, ce que je ne pourrais jamais faire auparavant parce que je n'étais jamais rentré avant 20 heures », a expliqué à l'Agence France-Presse Sato, qui travaille à domicile depuis février. « Cette expérience a complètement changé mon image du télétravail. »

Le télétravail a déclenché une augmentation des ventes d'articles tels que des caméras Web et des écouteurs, mais certaines vieilles habitudes analogiques ont la vie dure. À l'ère des contrats électroniques, de nombreuses entreprises japonaises exigent toujours que leurs employés impriment des documents qui sont ensuite estampillés des cachets officiels de hanko, souvent par plusieurs personnes.

Mariko Kitano, qui travaille pour une société de production télévisuelle, estime que les dernières semaines ont prouvé que des pratiques de travail plus flexibles devraient se poursuivre bien après la fin de la crise des coronavirus.

« Il y a des moments où vous devez vous rendre au bureau, mais environ 80% de mes collègues travaillent à domicile depuis fin février », a-t-elle expliqué au Guardian. « Je vis seul, j'ai donc trouvé le télétravail vraiment utile. Je respecte mes délais, bien sûr, mais je peux faire une pause de temps en temps pour faire des choses comme traîner le linge. « 

Il arrive cependant que le télétravail ne remplace pas le contact en face à face, a ajouté Kitano. « Je conseille des collègues débutants et il est parfois frustrant de ne pas pouvoir voir ce qu’ils font et d’offrir des conseils en personne.

« Mais je ne pense pas que nous puissions revenir à la situation actuelle, malgré la vision traditionnelle au Japon selon laquelle vous ne pouvez prouver votre valeur qu'en travaillant dur devant votre patron. Les dernières semaines ont prouvé que le télétravail a trop d'avantages pour être abandonné. « 

* Les noms d'Okada et de Kitano ont été modifiés à leur demande.