Les autorités de plusieurs pays – du Bangladesh et de l'Indonésie à l'Australie et Israël – se battent pour contenir la propagation de la variante hautement contagieuse Delta du coronavirus, tandis que Saint-Pétersbourg en Russie a annoncé un nombre record de morts, mettant à nu les défis auxquels sont confrontés les pays du monde efforts pour revenir à la vie d'avant la pandémie.

Alors que les campagnes de vaccination ont fait baisser les infections dans la plupart des pays riches, la montée de la variante Delta a alimenté les craintes de nouvelles vagues d'un virus qui a déjà tué près de quatre millions de personnes.

Les pays imposent de nouvelles restrictions au milieu de la lutte pour contenir Delta

"Il y a actuellement beaucoup d'inquiétudes concernant la variante Delta", a déclaré vendredi le chef de l'Organisation mondiale de la santé (OMS), Tedros Adhanom Ghebreyesus, lors d'une conférence de presse.

« Delta est la plus transmissible des variantes identifiées à ce jour, a été identifiée dans au moins 85 pays et se propage rapidement parmi les populations non vaccinées. »

Au Bangladesh, les autorités ont annoncé qu'elles imposeraient un nouveau verrouillage national à partir de lundi sur la variante, les bureaux étant fermés pendant une semaine et seuls les transports médicaux autorisés.

Un homme portant un masque de protection attend sur une plate-forme de train Circular Quay devant le pont du port de Sydney alors que l'État de la Nouvelle-Galles du Sud connaît une épidémie de la maladie à coronavirus (COVID-19) à Sydney, Australie [Loren Elliott/REUTERS]La plus grande ville d'Australie, Sydney, est quant à elle entrée dans une période de confinement de deux semaines, les gens ayant reçu l'ordre de rester à la maison, sauf pour les déplacements essentiels.

Les nouvelles restrictions de Sydney s'appliquent à quelque cinq millions de personnes, ainsi qu'à des centaines de milliers d'autres vivant dans les villes voisines.

La Nouvelle-Zélande, citant de "multiples foyers" en Australie, a annoncé une suspension de trois jours de son arrangement de voyage sans quarantaine avec son plus grand voisin.

Le ministre australien de la réponse au COVID-19, Chris Hipkins, a déclaré que la suspension donnerait aux autorités le temps d'envisager des mesures "pour rendre la bulle plus sûre, telles que des tests avant le départ pour tous les vols" entre les deux pays.

En Indonésie, le président Joko Widodo a déclaré que le pays de 270 millions d'habitants était confronté à une "situation extraordinaire" et s'est engagé à répondre par "des politiques rapides et appropriées". Le pays a enregistré plus de 21 000 nouvelles infections samedi, le décompte quotidien le plus élevé à ce jour.

Le delta, qui a été identifié pour la première fois en Inde en avril, est si contagieux que les experts disent que plus de 80 % de la population devrait être inoculé pour le contenir – une cible difficile même pour les pays dotés de programmes de vaccination importants. La variante est désormais responsable de plus de 90 pour cent de toutes les nouvelles infections au Royaume-Uni et d'environ 30 pour cent aux États-Unis.

Des scientifiques européens estiment que Delta est 40 à 60 % plus contagieux que la variante Alpha (B.1.1.7), découverte pour la première fois au Royaume-Uni, elle-même plus contagieuse que le virus d'origine détecté pour la première fois fin 2019.

« Il infecte plus de gens, il peut se propager plus rapidement », a déclaré à Al Jazeera la vaccinologue Dr Annelies Wilder Smith, de la London School of Hygiene and Tropical Medicine. « Nous l'avons vu en Inde. Nous le voyons en Australie et en Indonésie, au Royaume-Uni. Et je pense que nous en verrons maintenant de plus en plus en Europe, et même dans les Amériques », a-t-elle déclaré.

« Il n'a pas encore été confirmé si cela provoque également une maladie plus grave. Donc, si vous voyez plus de maladies, vous verrez également plus d'hospitalisations – cela ne signifie pas que le virus lui-même provoque une maladie plus grave. »

Les experts disent que Delta se propage plus facilement en raison de mutations qui l'aident à s'accrocher aux cellules du corps. Alors que plusieurs études ont montré que les vaccins sont légèrement moins efficaces contre Delta, ils sont toujours très efficaces - mais seulement après la deuxième dose.

Israël, qui mène l'une des campagnes de vaccination les plus réussies au monde, a vu des infections liées à la vague de variantes depuis l'abandon de l'obligation de porter des masques dans les lieux publics clos il y a 10 jours.

Après quatre jours de plus de 100 nouveaux cas par jour, le ministère de la Santé a maintenant annulé cette décision.

L'équipe de football de Belgique pendant l'entraînement au stade Petrovsky, Saint-Pétersbourg, Russie [File: Anton Vaganov/Reuters]

Situation en Europe

Pendant ce temps, l'hôte russe de l'Euro 2020, Saint-Pétersbourg, a signalé samedi le plus grand nombre de décès quotidiens de COVID-19 dans une ville depuis le début de la pandémie.

Les chiffres officiels ont indiqué que Saint-Pétersbourg, qui a déjà accueilli six matchs du tournoi de football et doit accueillir un quart de finale vendredi prochain, a enregistré 107 décès dus au virus au cours des dernières 24 heures.

Les autorités de la ville russe ont resserré les restrictions anti-coronavirus la semaine dernière dans le but de freiner la flambée de nouvelles infections, notamment en fermant les aires de restauration dans les centres commerciaux de la ville et sa zone de supporters Euro 2020. Cela s'est produit alors que la Russie a connu une explosion de nouveaux cas depuis la mi-juin, entraînée par la variante Delta.

Dans la Finlande voisine, les responsables de la santé ont déclaré avoir détecté un pic d'infections à coronavirus qui a été attribué à des fans de football revenant de Saint-Pétersbourg. Le directeur de l'institut de santé finlandais, Mika Salminen, a déclaré au radiodiffuseur public YLE que plus de 120 cas ont jusqu'à présent été identifiés parmi des passagers revenant de la ville russe, principalement des fans de football, et que le nombre est susceptible d'augmenter.

Paul Brennan d'Al Jazeera, rapportant de Londres, a déclaré qu'il y avait eu des inquiétudes concernant un lien entre le tournoi et les épidémies de COVID-19.

« La présence dans ces stades était conditionnelle à ce que vous présentiez réellement un test de coronavirus négatif. Mais cela n'empêche pas les gens de se mêler dans les rues et de se mêler à d'autres membres du public qui n'ont pas à passer par ces tests », a-t-il déclaré.

Ailleurs, les Centres africains de contrôle et de prévention des maladies ont averti que les infections augmentaient également à un rythme alarmant dans au moins 12 pays d'Afrique, la variante Delta entraînant des hospitalisations sans précédent.

Selon l'OMS, seulement un pour cent des Africains sont complètement vaccinés – le taux le plus bas au monde.

En Afrique du Sud, le pays le plus touché du continent, des scientifiques ont déclaré samedi que la variante Delta semblait dominer les nouvelles infections. Vendredi, les autorités ont enregistré 18 000 nouveaux cas.

Le ministre de la Santé par intérim, Mmamoloko Kubayi-Ngubane, a déclaré lors de la même conférence de presse qu'il était désormais probable que le pic de la troisième vague dépasserait le pic de la deuxième vague en janvier.

En Europe, cependant, certains pays ont annoncé la levée des restrictions alors même que les scientifiques ont averti que Delta devrait représenter 90% de tous les nouveaux cas dans l'Union européenne d'ici la fin août.

L'Espagne a mis fin samedi au port obligatoire du masque extérieur, un an après l'introduction de la règle.

La décision est intervenue malgré l'annonce d'un important cluster de coronavirus dans la capitale, Madrid, lié à un voyage étudiant sur l'île de vacances de Majorque, avec plus de 2 000 personnes condamnées à s'auto-isoler.

Les Pays-Bas ont également mis fin à leurs règles sur le port de masques en plein air, tout en assouplissant les restrictions sur les repas à l'intérieur et en rouvrant les boîtes de nuit aux personnes dont le test est négatif.

Et la Suisse a supprimé samedi la plupart de ses restrictions sur les coronavirus restantes après que le ministre de la Santé Alain Berset a déclaré cette semaine que l'utilisation par le pays des vaccins Pfizer-BioNTech et Moderna offrait une protection adéquate contre la variante Delta.