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Si la Dre Erica Swegler, médecin de premier recours à Austin, au Texas, n'avait pas obligé sa banque à retarder les paiements de l'un des prêts qu'elle avait contractés pour ouvrir son cabinet il y a cinq ans, elle a déclaré: «J'aurais été fermé en avril. »

Les patients ont fui les soins primaires pendant le COVID-19

De même, elle est sûre qu'elle aurait dû fermer si elle n'avait pas également reçu un prêt coronavirus du programme fédéral de protection des paiements de 36000 $ pour la porter pendant quelques mois pendant que ses patients restaient à l'écart en masse. Idem si Medicare et Medicaid n’avaient pas assoupli les règles pour permettre une compensation et de meilleurs taux de remboursement pour les visites de télésanté avec les patients, y compris les consultations téléphoniques.

Même avec toute cette aide, elle a déclaré: «Nous enregistrons un déficit de 10 000 dollars par mois, ce qui n’est pas viable sur une période quelconque.»

En d’autres termes, elle a toujours des problèmes, même si les visites médicales des patients sont revenues à 80% de la normale par rapport à 30%. «Je pensais voir une lumière au bout d’un tunnel», dit-elle, «mais ce n’était pas le cas. C'était un train qui venait vers moi.

La pandémie a fait des ravages à tous les niveaux de la médecine, notamment les médecins de soins primaires, sans doute en première ligne pour essayer de garder les Américains en bonne santé et hors des hôpitaux. Alors que de nombreuses pratiques, soins primaires et autres, ont vu leur activité se redresser de manière significative depuis les creux de mars et avril, peu sont proches d'une reprise complète, ce qui est périlleux pour les pratiques qui fonctionnent avec de faibles marges dans le meilleur des cas.

La crise a poussé de nombreux praticiens de soins primaires, en particulier ceux de petits cabinets non affiliés comme celui de Swegler, au bord du gouffre, les menaçant d’insolvabilité.

Beaucoup admettent craindre d'être forcés d'abandonner leur indépendance, qui, selon eux, sert le mieux leurs patients et leurs communautés, au profit de la stabilité résultant de l'adhésion à des groupes médicaux ou de systèmes de santé plus importants ou de la vente de leurs pratiques à des intérêts équitables.

«Au fur et à mesure, il y aura plus de pression sur les pratiques de soins primaires non harmonisées pour établir des partenariats avec des assurances, des hôpitaux ou des collègues partageant les mêmes idées», a déclaré Tom Banning, PDG de la Texas Academy of Family Physicians. "Il sera vraiment difficile pour ces pratiques de survivre à long terme."

Le Primary Care Collaborative, un organisme à but non lucratif qui préconise les soins primaires, et deux organisations partenaires ont publié les résultats d'une enquête menée fin juin: 40% des prestataires de soins primaires ont déclaré qu'ils n'étaient pas sûrs de pouvoir rester ouverts jusqu'en août. Plus d'un tiers ont déclaré qu'ils n'étaient pas préparés aux poussées de COVID-19 ou à la saison de la grippe d'automne.

Histoire de Stateline

22 avril 2020

De nombreux prestataires de soins de santé au bord de l'insolvabilité

"Ne vois pas comment je vais survivre"

Le Dr Christopher Crow, président du Catalyst Health Network basé au Texas, une organisation d'un millier de médecins de soins primaires indépendants, a déclaré que le réseau avait reçu au moins 600 appels de médecins depuis que la pandémie a commencé à se renseigner sur l'adhésion. Le réseau affirme qu'il est en mesure de fournir des économies et des services de soutien aux médecins membres grâce à une économie d'échelle et un pouvoir de négociation avec les assureurs et les pharmacies que les petites pratiques ne peuvent pas réaliser à elles seules.

«Ils me disent:« Oh mon Dieu, c’est ce dont j’ai besoin. Je ne vois pas comment je survivrai si je ne suis pas connecté à ce type de services », a déclaré Crow.

Les soins primaires ne sont certainement pas la seule spécialité à souffrir. Le Dr David Smail, chirurgien à Beverly, Massachusetts, a déclaré que l'interdiction par l'État de la chirurgie élective avait réduit le volume de ses patients entre 75% et 80% de la mi-mars à la mi-mai, avec une perte de revenus proportionnelle. Ce n’était pas des patients en attente de travaux esthétiques pour le nez, a-t-il déclaré. «J'étais assis sur des patientes atteintes d'un cancer du sein en attente. Les personnes qui ont eu des crises de vésicule biliaire après chaque repas, les personnes souffrant de hernies.

Le Dr David Hoyt, directeur exécutif de l'American College of Surgeons, a déclaré que les chirurgiens avaient vu les volumes de chirurgie chuter de 70 à 80%. Dans une enquête publiée par le groupe en juin, un tiers des chirurgiens interrogés ont déclaré qu'ils envisageaient soit de fermer leur cabinet, soit de limiter l'activité aux patients dont les régimes d'assurance remboursaient intégralement tous les soins chirurgicaux.

"Les conséquences seront vraiment profondes si nous ne faisons pas attention", a déclaré Hoyt. L'une de ces conséquences, a-t-il dit, est une consolidation plus poussée de la médecine, qui, selon les experts en politique de la santé, réduirait l'accès des patients et ferait augmenter les coûts.

La fusion de pratiques indépendantes, en particulier dans les soins primaires, dans des systèmes de santé ou hospitaliers plus larges n’a pas commencé avec la pandémie, a déclaré Banning. Les finances des soins primaires ont toujours été difficiles, en particulier dans le cadre d'un système de remboursement à l'acte dans lequel les médecins sont payés en fonction de services et de procédures spécifiques plutôt que du temps passé avec les patients pour comprendre et répondre de manière globale à leurs besoins en matière de soins de santé.

Mise à jour Stateline

22 juin 2020

Les centres de santé communautaires exclus de l'aide fédérale contre les coronavirus

"Un souci majeur est que la pandémie va s'accélérer ou certains diraient compléter un niveau de consolidation" qui se produit depuis des années, a déclaré le Dr Eric Schneider, médecin et vice-président principal chargé des politiques et de la recherche au Commonwealth Fund, une fondation qui finance la recherche sur les politiques de santé.

Les médecins indépendants semblent avoir traversé un tourbillon, mais ils sont encore loin d'être stables.

«Chaque jour est un nouveau défi parce que la situation semble changer constamment», a déclaré le Dr Mary Nguyen, qui, avec son mari médecin, exploite un cabinet dans le Texas rural à environ 30 miles à l'ouest de San Antonio. «Je ne sais jamais ce que je trouverai. Est-ce cinq patients aujourd'hui ou 15? L'horaire est différent chaque jour. »

Le stress, dit-elle, est à travers le toit. «Je m'inquiète pour la santé mentale de mon personnel ainsi que pour moi et mon mari.»

Les visites de patients, même avec une utilisation accrue de la télémédecine, ont chuté d'environ 50% après le début de la pandémie, a-t-elle déclaré. «Les revenus ont baissé d'un mois à l'autre entre 30 et 50%», a-t-elle déclaré. Le nombre de visites a commencé à augmenter en mai et juin, mais avec la récente flambée de cas au Texas, a-t-elle déclaré, «nos visites diminuent à nouveau, lentement.

«De nombreux patients ne voulaient pas venir au bureau parce qu’ils avaient peur», a déclaré Nguyen. «Beaucoup pensaient que nous étions fermés alors que nous ne l’étions pas. Beaucoup préfèrent attendre. Certains sont prêts à faire de la télémédecine. D'autres non. »

Elle reste à flot grâce en partie au loyer qu’elle facture à deux locataires dans l’immeuble de sa clinique.

Elle a reçu un prêt du programme de protection des paiements de 117 000 $, ce qui lui a permis de continuer à payer le personnel, mais cet argent s'épuise, sans que Washington n'indique que le programme sera renouvelé. Elle a eu du mal à trouver même les fournitures sanitaires de base. «En ce moment, nous avons du mal à trouver des lingettes désinfectantes», dit-elle. «Nous recevons des lingettes pour bébé et les trempons dans de l'alcool.»

Nguyen s'inquiète pour ses nombreux patients qui souffrent de maladies chroniques telles que le diabète et l'hypertension artérielle, mais qui ne peuvent pas surveiller leur état sans se rendre au bureau pour des travaux de laboratoire ou des examens. Beaucoup d'entre eux, a-t-elle dit, sont sans travail à cause de la pandémie et rationnent leurs médicaments au lieu de les prendre tous les jours comme prescrit.

«La température à l'extérieur ici est de 105 degrés», dit-elle. «Ils se demandent:« Est-ce que je paie pour les services publics ou est-ce que je paie pour les médicaments? »La santé est repoussée parce que les effets ne leur semblent pas aussi immédiats.»

Ailleurs au Texas, le Dr Lane Aiena, qui travaille dans un cabinet de six médecins à Huntsville, a déclaré qu'après une forte baisse des nominations, il est plus occupé maintenant qu'avant la pandémie grâce à la demande refoulée. Mais les premiers jours ont été sombres, pas plus qu’après que l’une des infirmières de la clinique ait été testée positive et qu’il a dormi dans son bureau pendant trois nuits en attendant l’arrivée de son propre résultat négatif. Il ne voulait pas par hasard ramener l’infection à la maison à ses enfants de 1 et 3 ans ou à sa femme.

«C'était l'enfer, l'enfer absolu», dit-il.

Comme pour de nombreuses pratiques, lui et ses collègues médecins se sont fortement appuyés sur la télémédecine, bénéficiant de politiques de remboursement fédérales assouplies et ont adopté des protocoles stricts pour traiter les patients au cabinet, y compris des contrôles de température et des distances sociales. Comme beaucoup d'autres, il enfile souvent un masque, une blouse et des gants pour s'aventurer dans le parking pour rencontrer des patients symptomatiques dans leur voiture.

Il s'émerveille toujours des changements survenus depuis le début de l'année. «En janvier, je n’étais pas du tout préoccupé par le COVID», a déclaré Aiena. «J'étais plus préoccupé de savoir si LSU [Louisiana State University] gagnerait le championnat national.

EPI maison

Le Dr Jacqueline Fincher, interniste dans une zone rurale de l'est de la Géorgie et présidente de l'American College of Physicians, a déclaré que lorsque les alarmes ont retenti au sujet du virus au début du mois de mars, "nous avons eu des annulations à droite et à gauche."

Bien que son cabinet de cinq médecins, qui fait partie d'un plus grand réseau de 36 médecins à Augusta et dans ses environs, ait été en mesure de se lancer rapidement dans la télémédecine - quelque chose d'inédit dans le réseau auparavant - cela n'a pas été utile pour beaucoup de ses patients. Certains n’ont pas d’ordinateurs et d’autres ont des problèmes de connectivité, un problème familier en Amérique rurale.

Histoire de Stateline

14 avril 2020

Couverture santé pour les chômeurs plus difficiles à trouver dans certains États

«C'était frustrant», a déclaré Fincher, «quand vous n'avez que 15 ou 20 minutes avec un patient, et que vous passez plus de la moitié de ce temps à essayer de vous connecter.»

Et, dit-elle, malgré toutes les promesses de la télémédecine, elle a ses limites. «En fin de compte, en tant que médecins de soins primaires, nous sommes formés pour imposer au patient de poser des diagnostics.»

Grâce à la force du réseau de Fincher et de son organisation, l’American College of Physicians, elle a pu se procurer un équipement de protection individuelle suffisant.

Cela n'a pas été le cas pour Swegler en tant que praticien local avec peu de services de soutien. Elle n’a pas pu trouver suffisamment de ces fournitures, du moins pour l’achat. Au lieu de cela, elle a dû compter sur les dons des patients. Le cabinet a reçu des blouses de protection cousues par la mère d'une de ses infirmières.

Fincher a déclaré que les visites des patients avaient diminué de 35% au cours du premier mois. La perte de revenus qui en a résulté a été aggravée parce que sa clinique, comme beaucoup d'autres, gagne également de l'argent grâce à des services dits auxiliaires, tels que les travaux de laboratoire, les tests de surveillance, comme les électrocardiogrammes et les vaccinations. Les patients évitant les visites au cabinet, la plupart de ces revenus se sont taris.

Le prêt de 3,2 millions de dollars du programme de protection des paiements que son réseau a reçu a aidé, mais, comme l'a dit Fincher, il doit être remboursé. Les prêts contre les coronavirus peuvent être annulés si les employeurs conservent leurs travailleurs, ce qui n'a pas été possible pour toutes les pratiques. En sa qualité de présidente de l'American College of Physicians, qui compte 163000 membres, elle a envoyé au secrétaire américain à la Santé et aux Services sociaux, Alex Azar, une lettre demandant des allocations fédérales directes aux fournisseurs de soins primaires.

"Je continue à regarder sur mon téléphone à la recherche d'une annonce selon laquelle il est prolongé de 90 jours supplémentaires", a déclaré Fincher.

Peu de médecins de soins primaires ont une énergie excessive pour envisager à quoi ressemblera l'avenir de leur domaine médical après la pandémie. Mais Aiena, le fan de LSU Tigers, a déclaré qu'il était à peu près sûr qu'il n'y aura jamais de retour à la complaisance.

"Il y aura toujours ce spectre au-dessus de nous," dit-il. «Nous allons dire:« Qu'est-ce que je les ai entendu dire aux informations? Est-ce que cela se reproduit? »