WEST ALLIS, Wisconsin - Un hôpital de l'Idaho est plein à 99% et avertit qu'il pourrait devoir transférer des patients atteints de coronavirus vers des hôpitaux de Seattle et de Portland, Oregon. Les centres médicaux de Kansas City, dans le Missouri, ont refusé des ambulances un jour récent parce que ils n'avaient pas de place pour plus de patients. Et à West Allis, juste à l'extérieur de Milwaukee, un hôpital de campagne d'urgence érigé sur le terrain de la Wisconsin State Fair a admis son premier patient infecté par le virus cette semaine.

Plus de 41000 personnes sont actuellement hospitalisées pour le coronavirus aux États-Unis, une augmentation de 40% au cours du mois dernier, et un temps plus frais qui pousse plus de gens à l'intérieur menace d'étendre encore plus l'épidémie. Au moins 14 États ont vu plus de personnes hospitalisées pour le virus un jour de la semaine dernière que n'importe quel autre jour de la pandémie, selon le Covid Tracking Project. Sept autres États approchent de leurs sommets.

Les patients de Covid-19 poussent les hôpitaux américains au bord du gouffre

Le pays a vu plus de personnes hospitalisées à des moments antérieurs - lors d'une attaque de cas à New York en avril et dans la Sun Belt en juillet - mais le nombre en forte augmentation est maintenant profondément inquiétant, en partie parce qu'ils testent les limites de systèmes hospitaliers plus petits.

Les patients sont maintenant répartis plus largement à travers le pays, avec des points chauds troublants du Dakota du Nord au Kentucky. Plus de personnes que jamais tombent gravement malades dans les zones rurales, en particulier dans le Midwest et la Mountain West, où elles doivent compter sur des hôpitaux qui ne disposent que de quelques lits. Et les experts craignent que le nombre croissant de personnes ayant besoin de soins hospitaliers ne fera qu'empirer si les cas continuent à augmenter.

"Je ne vois vraiment aucun signe que les choses ralentissent et cela me préoccupe beaucoup", a déclaré Caitlin M. Rivers, épidémiologiste à l’université Johns Hopkins. "Notre principe de départ doit être que cela ne ralentira pas à moins que nous ne le forcions à ralentir."

Même si les hospitalisations et les cas connus de virus ont augmenté, les décès quotidiens à travers le pays sont restés assez stables à environ 760 ces derniers jours. Mais certains experts craignent que le taux de décès ne recommence à augmenter. Les augmentations des décès sont généralement à la traîne des augmentations des cas et des hospitalisations en raison du temps nécessaire à la progression du virus.

Pour les familles de tout le pays, les hospitalisations croissantes étaient effrayantes - et personnelles. Parmi les milliers de patients, il y avait un lieutenant-colonel à la retraite de l'armée de l'air qui avait du mal à reprendre son souffle dans le Missouri, des grands-parents traités dans des hôpitaux séparés dans l'Utah et un oncle bien-aimé dont la nièce avait déclaré qu'il avait été sous respirateur pendant cinq semaines dans le Wisconsin.

Amy Stadler, la nièce, était assise dans une fourgonnette noire à l’extérieur du stade des Milwaukee Brewers cette semaine alors qu’elle attendait qu’une infirmière se frotte le nez. Elle a déclaré que des proches avaient collecté des messages pour son oncle - qui est gravement malade - à partager si son état devenait encore plus difficile. Mme Stadler, 49 ans, a déclaré qu'elle avait envoyé le sien: "Que je l'aime et que je peux y aller."

Ces derniers jours, Mme Stadler, qui travaille comme assistante d'enseignement, a commencé à tousser et a enregistré de la fièvre. "Je fais attention, mais il y a beaucoup de gens qui ne le sont pas", dit-elle doucement derrière son masque facial en attendant son examen.

Les signes d'un resserrement de l'espace hospitalier étaient douloureusement clairs dans plusieurs États.

"Ne vous y trompez pas, il s’agit d’une crise urgente", a déclaré jeudi le gouverneur Tony Evers du Wisconsin à propos de l’épidémie de l’État.

Ces derniers mois, des hôpitaux de campagne ont ouvert dans plusieurs villes, dont Seattle et New York. Certains ont fermé après avoir vu seulement un petit nombre de patients, voire aucun. Mais dans le Wisconsin, le secrétaire désigné à la santé, Andrea Palm, a déclaré que les responsables de l'hôpital avaient lancé un "appel urgent" alors que de plus en plus de patients arrivaient à leurs portes.

L’hôpital de campagne de 530 lits à West Allis, a-t-elle déclaré, est la "police d’assurance ultime" de l’État. L'hôpital a été construit à l'intérieur du parc des expositions, un bâtiment en brique de la taille de trois terrains de football où la foire, la plupart des années, est un événement très fréquenté. À l'intérieur de l'hôpital, des centaines de cabines blanches sont alignées les unes après les autres, chacune avec un peu plus d'un lit, une poubelle et un rideau pour plus d'intimité.

Dans l'Utah, les responsables ont semblé frustrés jeudi lorsqu'ils ont lancé des appels urgents.

"Notre système de santé est à pleine capacité, nos fournisseurs de soins de santé sont débordés et épuisés, notre système de santé publique est stressé", a déclaré la Dre Angela Dunn, épidémiologiste de l'État.

"Je ne sais plus quoi faire", a ajouté le Dr Dunn. "Je n'essaye vraiment pas de faire peur à qui que ce soit, j'essaie juste de vous informer de ce qui se passe."

Le gouverneur Gary Herbert a déclaré que l'État se préparait à ouvrir son propre hôpital de campagne dans un centre d'exposition au sud de Salt Lake City. Un patient sur cinq dans les unités de soins intensifs de l'État est un patient Covid-19, a-t-il déclaré.

Dans des hôpitaux séparés de l’Utah - à environ 20 miles de distance - la grand-mère de Rebecca Hannett, chauffeur de bus à la retraite de 79 ans, se sent mieux, mais son grand-père, qui a 85 ans, ne l’est pas, a déclaré Mme Hannett. L'isolement et la séparation liés à l'hospitalisation avec Covid-19 ont ajouté à leur lutte contre la maladie.

"Ma grand-mère nous a appelés hier parce qu’elle s’inquiète pour notre grand-père", a déclaré Mme Hannett, 22 ans. "Il a en quelque sorte décidé que si c’est la fin, c’est la fin. Et ma grand-mère craint simplement qu'ils ne puissent pas se dire au revoir. "

Dans certaines régions rurales du pays, les responsables des hôpitaux doivent agir "presque comme le contrôle du trafic aérien", se déplaçant autour des patients pour ouvrir les lits, a déclaré le Dr David Basel, vice-président du groupe médical Avera, basé dans le sud. Dakota et gère environ trois douzaines d'hôpitaux dans le Midwest.

"Nos hôpitaux régionaux fonctionnent tous à pleine capacité ou presque tous les jours", a déclaré le Dr Basel.

Un patient sur quatre actuellement admis dans les hôpitaux du groupe sont des patients Covid-19, a déclaré le Dr Basel, une proportion qui pourrait augmenter si le taux d’infection reste élevé. Alors que de plus en plus de patients arrivent des zones rurales de la région, a-t-il dit, il craignait que les hôpitaux ne soient obligés d'annuler les dépistages du cancer, les opérations du dos et d'autres procédures non urgentes pour faire de la place.

Alors que la pandémie se poursuit, les responsables de l'hôpital ont déclaré qu'ils étaient plus préoccupés par une pénurie de travailleurs que par des fournitures physiques. Contrairement à l'époque où le virus était largement concentré à New York et dans le nord-est, lorsque les travailleurs médicaux sont arrivés pour aider de partout au pays, le virus est maintenant plus répandu, ce qui signifie que peu d'infirmières ou de médecins arrivent pour aider.

"Cela ressemble plus à un slog que nous sommes en train de passer, plutôt qu'à quelque chose que nous pouvons rassembler et vaincre rapidement", a déclaré Nancy Foster, vice-présidente de l'American Hospital Association. "Il n’ya pas autant de personnes qui peuvent quitter leur communauté pour aider dans une autre parce qu’elles ont du mal à suivre le rythme de leur propre communauté."

Karina Brown, une infirmière, aide à traiter les patients infectés par le virus au centre médical Aurora Sinai de Milwaukee depuis le début de la pandémie. Même si elle se sentait préparée à l'afflux de patients, c'était quand même un choc quand ils sont arrivés.

"Nous avions un plan, mais une fois que vous l’avez vraiment vu et qu’il était temps de partir, c’est un peu différent", a déclaré Mme Brown.

Maintenant, elle est affectée à plus de patients et ils sont, en moyenne, beaucoup plus malades, ce qui signifie qu'elle doit les surveiller et les soigner plus souvent. Elle et d'autres infirmières sont également devenues, dans de nombreux cas, l'un des rares liens entre les patients et les proches qui ne sont pas autorisés à visiter. Cela l'a rapprochée de ses patients, mais cela rend également plus douloureux s'ils succombent à la maladie.

"Nous sommes leur personne pendant qu’ils sont ici", a déclaré Mme Brown. "Parce qu'ils sont tous seuls."

Elle a ajouté: "Vous apprenez à connaître les gens, et vous devez vous asseoir au chevet avec eux et leur tenir la main parce que leur famille pourrait ne pas pouvoir venir."

Giulia McDonnell Nieto del Rio a rapporté de West Allis et Nicholas Bogel-Burroughs de New York.