"Il n'y a pas de pandémie."

Les mots du pasteur aux cheveux blancs résonnaient à l'intérieur de la méga-église caverneuse de Los Angeles.

Le pasteur de L.A. se moque des règles du COVID-19 alors que les membres de l'église tombent malades

C'était le 30 août, 18 jours seulement après que les responsables de la santé publique du comté de Los Angeles aient exigé que Grace Community Church cesse d'organiser des services à l'intérieur.

Mais le pasteur, John MacArthur, 81 ans, avait gardé les portes ouvertes, lançant le défi depuis sa chaire tous les dimanches.

Les inspecteurs de la santé du comté avaient tenté d'entrer dans l'église au cours des semaines précédentes, mais ont été bloqués par des agents de sécurité. "Nous ne consentons pas à une fouille ou à une visite", a déclaré un agent de sécurité aux inspecteurs, lisant une déclaration préparée au début du mois d'août. "C'est une manifestation de Jesus Life Matters."

Si les inspecteurs avaient été autorisés à entrer, ils auraient vu des milliers de fidèles assis côte à côte, la plupart sans masque.

Ils se sont étreints et ont chanté des hymnes, se sont serrés la main et ont éclaté d’applaudissements pendant le sermon de MacArthur. Lorsque l'assiette d'offrande est arrivée, les fidèles ont donné 40 046 $, presque six fois plus que le dimanche précédent, selon les bulletins de l'église.

Cette image du culte à l'époque du coronavirus est apparue comme un drame juridique et émotionnel apparemment insoluble qui se transforme en des visions très différentes d'un comportement sûr pendant une pandémie. La plupart des institutions religieuses ont suivi les règles de santé publique, se tournant vers les diffusions en direct, les services en plein air et les événements au volant, mais une poignée d'entre elles se sont opposées, arguant que le gouvernement n'a pas le pouvoir de restreindre leurs pratiques de prière.

Peu d'églises ont capturé un plus grand projecteur pour leur défi que la méga-église de Sun Valley. La congrégation a non seulement continué ses services, mais a également remis en question l'existence du coronavirus.

"Il y a un autre virus en liberté dans le monde, et c'est le virus de la tromperie", a déclaré MacArthur à la congrégation dans son sermon du 30 août. "Et celui qui est derrière le virus de la tromperie, c'est le grand trompeur Satan lui-même."

Tout au long de l'été, MacArthur a insisté à plusieurs reprises sur le fait que personne de l'église n'avait contracté le coronavirus ou n'avait été hospitalisé pour COVID-19. Pourtant, les fidèles ont en effet été frappés et hospitalisés avec le COVID-19, selon le propre récit de MacArthur dans une interview à l'église en avril. Ils comprenaient un jeune couple hospitalisé et un pasteur en visite décédé de la maladie peu après avoir assisté à une conférence de l'église en mars.

Les responsables de la santé du comté ont lancé une enquête sur l'épidémie à l'église en octobre après que trois autres personnes aient contracté le coronavirus. Les responsables de l'Église, dans un communiqué publié le mois dernier, ont rejeté l'enquête, affirmant qu'elle concernait trois employés à temps partiel qui n'avaient pas été hospitalisés. Trois parmi 7 000 fidèles ne sont pas une épidémie, ont-ils dit, et ils ont encouragé les fidèles à continuer à assister aux offices. "Nous allons nous réunir pour le culte ce dimanche pour célébrer ensemble la Table du Seigneur", lit-on dans la déclaration. Dimanche, l'église avait cinq cas confirmés. "

L'église et son leader magnétique, un descendant de pasteurs pionniers qui ont prêché aux stars des cow-boys d'un âge révolu d'Hollywood, semblent se délecter de leur rôle à contre-courant.

Lorsque le comté a lancé un procès contre MacArthur et l'église à la mi-août, il a rapidement formé une équipe juridique - y compris un conseiller juridique principal de la campagne de réélection du président Trump - et a continué à organiser des services à l'intérieur. Lorsqu'un juge s'est rangé du côté des responsables de la santé à la mi-septembre et a ordonné à l'église de ne pas se réunir à l'intérieur, MacArthur s'est moqué des directives sanitaires du comté MacArthur a apparemment osé les autorités de le jeter en prison.

La fréquentation de la Grace Community Church n’a pas souffert, même si une troisième vague majeure d’infections se profile et que des flambées de la maladie continuent d’être signalées dans tout le pays, y compris une épidémie dans le comté de Shasta dans une école du ministère d’une église évangélique. Parfois, Grace était tellement bondée que les gens devaient se tenir à l'arrière, selon les archives judiciaires.

MacArthur et les avocats de l'église ont refusé de répondre aux demandes répétées d'interview. MacArthur a tenu bon. "Notre église est littéralement inondée de gens. Nous les avons dans tous les coins et recoins coincés ensemble ", a-t-il dit, disant que les fidèles sont présents" pour entendre le message du pardon et du salut à une époque où la peur se propage dans toutes les rues ".

Les membres de l'église interrogés par le Times, dont la plupart ont refusé de fournir leur nom complet en raison de problèmes de confidentialité, ont donné un large éventail de raisons pour être d'accord avec la position de l'église.

Lance, 22 ans, un habitant de Santa Clarita, a déclaré que "ce n'est pas si dangereux pour quelqu'un comme moi", faisant référence aux risques pour la santé plus faibles, mais parfois graves, que le virus semble présenter aux jeunes.

Un membre de 33 ans portant un masque chirurgical à l'extérieur de l'église a dit que Dieu sait quand ses croyants mourront et qu'ils ne devraient pas craindre la mort.

"Lorsque nous respirons notre dernier souffle et que nous ne sommes pas en accord avec Dieu, rien d’autre n’a d’importance", a déclaré la femme.

À l'extérieur des murs de l'église, cependant, les voisins implorent les fidèles de considérer les implications sanitaires pour le quartier en grande partie latino. Un grand nombre de fidèles démasqués se garent dans les rues voisines, inquiétant tellement certains résidents qu'ils craignent de sortir de chez eux le dimanche matin. Aurora Perez, une professionnelle du marketing de 50 ans qui vit à proximité, exprime sa propre interprétation de la Bible sur le panneau qu'elle tient devant l'église chaque dimanche sur le boulevard Roscoe.

"Aime ton prochain, Matthieu 22:39", lit-on dans le signe. "Et portez un masque."

Perez a des taches rouges claires sur son corps - des cicatrices de COVID-19, un témoignage de son propre contact avec la maladie.

Les voisins de l'église communautaire Grace à Sun Valley se sont inquiétés des milliers de fidèles qui se rassemblent chaque semaine pour les services.

(Irfan Khan / Los Angeles Times)

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Les racines religieuses de MacArthur sont profondément ancrées à Los Angeles.Son père, Jack, a attiré des foules de fidèles alors qu'il était pasteur à l'église baptiste Fountain Avenue à Hollywood, érigeant une fois une tente géante sur le boulevard Santa Monica pour un événement mettant en vedette des croyants célèbres comme le chanteur Roy Rogers et l'actrice Dale Evans. .

John MacArthur, après avoir repris la Grace Community Church en 1969, est finalement devenu l'un des prédicateurs évangéliques les plus prospères du pays, avec une congrégation estimée à environ 7 000 personnes. Auteur de près de 400 livres et guides d'étude, il a une émission radiophonique diffusée à travers le monde.

MacArthur, un ancien athlète d'université, évite les services flashy qu'il se moque de la religion du spectacle. Les membres le considèrent comme un pasteur accessible et l'appellent "John" ou "J-Mac". Ils sont attirés par son style de prédication, qui épouse une interprétation littérale des Écritures.

Les paraboles chrétiennes s'accompagnent de jugements sévères. MacArthur a qualifié le catholicisme de "fausse religion", a comparé la prédication de "l'évangile de la prospérité" du télévangéliste Joel Osteen à un plan spirituel de Ponzi et a récemment appelé Black Lives Matter "une organisation conçue par Satan" en raison de son soutien à l'égalité LGBTQ.

Sa position initiale sur la pandémie n'était guère controversée. En mars, lorsque l'épidémie de coronavirus a frappé, MacArthur s'est pleinement conformé aux ordres de santé exigeant la fermeture des églises, disant à sa congrégation que les chrétiens devraient vivre en paix sous le gouvernement.

Le mépris des mesures de sécurité est une chose "stupide" à faire, a-t-il dit, qui fait que "le christianisme a l'air tout sauf aimant". "C'est une loi gouvernementale pour le plus grand bien de la population", a déclaré MacArthur dans une interview le 28 mars avec un pasteur du personnel de Grace.

Mais en un mois, ses opinions ont commencé à changer.

Bientôt, il faisait écho aux mêmes arguments et hyperboles que Trump et les médias conservateurs ont répandus à propos de la pandémie - que les médias grand public ont surpassé la pandémie; que peu de personnes sont décédées et que les données sont fausses, et que ceux qui ont succombé sont en fait morts d’autres maladies; que c’est vraiment juste la grippe - et dire que c’est tout le stratagème du gouvernement pour contrôler les chrétiens.

Mais dans d'autres contextes, il a dit le contraire.

Fin avril, lors d'un entretien avec un ancien de l'église, MacArthur a déclaré qu'un jeune couple du ministère de langue espagnole avait contracté le coronavirus et s'était retrouvé dans un hôpital. "Ce fut une expérience tellement virulente pour eux", dit-il.

Dans la même interview, il a dit qu’un pasteur russe de 90 ans qui a assisté à la Conférence annuelle des bergers de l’Église en mars, qui a attiré 3 500 hommes du monde entier, a été infecté. Alexey I. Kolomiytsev, un pasteur émérite dans une église Battle Ground, Washington, est décédé des complications du COVID-19 deux semaines après avoir assisté à la conférence, selon le message commémoratif en ligne de son fils.

MacArthur a déclaré dans l'interview d'avril que le pasteur russe est la "seule personne que nous connaissons qui est sortie de la Conférence des bergers et a eu ce virus et est finalement décédée."

Mais un autre homme de l'église de Washington qui a assisté à la conférence avec Kolomiytsev, Vladimir Dyachenko, 77 ans, a développé des symptômes début mars et est décédé du COVID-19 le 1er avril Sacramento, un site d'information quotidien en langue russe en Californie.

Une troisième personne de l'église de Washington, le pasteur associé Sergey Yelchaninov, a également contracté le COVID-19 et a été hospitalisée environ une semaine après la mort de Kolomiytsev, a déclaré sa famille à une filiale locale d'ABC. Il a été hospitalisé pendant 49 jours et s'est rétabli de façon remarquable. Il n'a pas assisté à la conférence, a déclaré sa fille.

La nouvelle de nouvelles infections dans une organisation associée à l'église est arrivée en octobre. L’université de maîtrise, où de nombreux pasteurs de l’église servent de professeurs et de personnel de soutien, a rapporté que trois étudiants avaient été testés positifs pour le coronavirus, a déclaré le porte-parole de l’université Corey Williams.

Alors que la pandémie se propageait dans le comté au milieu de l'été, MacArthur a commencé à rouvrir les portes de l'église. Il a dit qu'il devait le faire parce que les gens commençaient à se présenter le dimanche. Le 12 juillet, au moins des dizaines de personnes se trouvaient à l’intérieur de l’église en attendant le sermon de ce jour-là, selon les publications diffusées sur les réseaux sociaux.

Deux semaines plus tard, l'église a officialisé sa position, affirmant que Jésus voudrait que l'église rouvre: "Le Christ, pas César, est le chef de l'église", ont déclaré MacArthur et les anciens de l'église dans une déclaration sur le site Web de l'église.

L’église fournit des masques et du désinfectant pour les mains à l’extérieur des entrées et nettoie les lieux de culte, a déclaré un membre de l’église, mais personne ne prend la température et les gens ne sont pas dépistés pour les symptômes.

La Grace Community Church a organisé à plusieurs reprises des services du dimanche, défiant l’ordre de santé du comté et, plus récemment, une ordonnance du tribunal lui enjoignant d’interrompre les rassemblements en salle.

(Genaro Molina / Los Angeles Times)

Les responsables du comté semblent peser leurs options. Bien que le maire de L.A. Eric Garcetti ait ordonné la coupure de courant dans une maison d'Hollywood Hills accueillant de grandes fêtes, on ne sait toujours pas si l'église fera face à des sanctions similaires.

Lors de la prochaine audience du tribunal vendredi, le comté demande à un juge de déclarer l'église coupable d'outrage, ce qui pourrait entraîner des amendes. L'église est une valeur aberrante dans la région, selon les responsables du comté. La plupart des autres lieux de culte ont respecté les ordonnances sanitaires, dont plus de 100 ont demandé de l'aide pour organiser des services religieux en plein air, ont-ils déclaré.

Les avocats de l’Église ont fait valoir que la MacArthur and Grace Community Church avait le droit constitutionnel d’exercer librement sa religion et qu’un élément clé pour y parvenir consiste à se réunir en personne, pratiquement à l’intérieur, étant donné les vagues de chaleur et la fumée des incendies. Ils citent également les complications liées à l'organisation d'un espace suffisamment grand pour accueillir les plus de 3000 croyants qui assistent habituellement à chaque service du dimanche.

"Notre position a été que le comté de LA fermant des églises indéfiniment au milieu d'un virus avec un taux de survie de 99,98%, en particulier lorsque les entreprises préférées de l'État sont ouvertes et que les manifestations sont organisées sans restriction, est inconstitutionnel et nuisible au libre exercice de la religion", a déclaré Jenna Ellis, conseillère juridique principale de la campagne de réélection de Trump.

Les services du dimanche n’attirent pas que des fidèles. Ces dernières semaines, les habitants du quartier environnant ont manifesté le long du boulevard Roscoe. Ils placent des dépliants sur les voitures, des signes de vague et, parfois, débattent avec les fidèles de la sagesse d'adorer sans garanties en temps de pandémie.

Perez, la résidente de Sun Valley qui a dépensé environ 600 dollars pour ces dépliants et ces panneaux, a déclaré que sa protestation était personnelle. Elle a contracté le COVID-19 probablement en livrant de la nourriture à un membre de la famille malade qui travaille dans un hôpital. Des mois plus tard, elle a de petites cicatrices rondes sur son corps, un effet durable de l'éruption cutanée que le virus peut provoquer.

Alors que les fidèles sortent de l'église, Perez essaie d'engager des dialogues. Elle remercie tous ceux qui portent un masque, mais ils sont beaucoup plus nombreux que ceux qui n'en portent pas.

"Les masques ne fonctionnent pas", a déclaré une femme vêtue d'un T-shirt rose Gucci, tenant deux Poméraniens et une tasse de café, à Perez un dimanche récent.

Le mari de Perez, Felix, enregistrant la rencontre, n’était pas d’accord. "Il s'agit de faire ce qu'il faut", dit-il.

"Mais il a dit que c'était faux", a déclaré la femme, faisant référence à l'opinion de MacArthur sur la pandémie.

Aurora Perez, une résidente de Sun Valley, âgée de 50 ans, tient une pancarte devant l'église Grace Community le 13 septembre pour protester contre la décision de l'église de se rassembler sans distanciation sociale ni exiger de se couvrir le visage.

(Genaro Molina / Los Angeles Times)

Tous les membres d'église ne sont pas d'accord avec MacArthur.

Un membre a déclaré que son expérience de travail dans l’industrie de la santé est en conflit avec les vues du pasteur. Il a déclaré avoir vu des collègues tomber malades du virus et avoir des crises de panique ou s'évanouir d'épuisement. Au plus fort de la pandémie, a-t-il déclaré, environ quatre patients sont décédés au cours de chaque quart de travail de 12 heures qu'il travaillait.

Jésus, a dit l'homme, se concentrerait sur l'aide aux malades, pas pour nier l'existence de la pandémie.

"Des gens me demandent tous les jours:" Vais-je mourir ? "Et [MacArthur] dit: "Tout le monde se retrouve ici, pas de problème" ", a-t-il déclaré. "C’est comme si je vivais dans deux mondes différents."