Des responsables de la Floride ont arrêté le pasteur d'une méga-église accusée d'avoir organisé deux offices dominicaux avec des centaines de personnes et d'avoir violé un ordre plus sûr à la maison en place pour limiter la propagation du coronavirus.

Les dossiers de prison montrent que le pasteur Rodney Howard-Browne s'est rendu aux autorités lundi après-midi dans le comté de Hernando, où il vit. Il a été accusé de rassemblement illégal et de violation d'une ordonnance d'urgence de santé publique. La caution a été fixée à 500 $, selon les dossiers, et il a été libéré après avoir déposé une caution.

Le shérif de Hillsborough, Chad Chronister, a déclaré que son personnel de commandement avait rencontré les dirigeants de la rivière à l'église de Tampa Bay au sujet du danger qu'ils mettaient – et leur congrégation – en ne maintenant pas une distanciation sociale appropriée, mais Howard-Browne a tenu les services. Le bureau du shérif a également placé un panneau numérique sur la route près de l'allée de l'église indiquant « pratiquez la distanciation sociale ».

« Honte à ce pasteur, à son personnel juridique et aux dirigeants de ce personnel pour nous avoir forcés à faire notre travail. Ce n'est pas ce que nous voulions faire pendant l'état d'urgence déclaré « , a déclaré Chronister. « Nous espérons que ce sera un réveil. »Le cabinet d'avocats de Howard-Browne, Liberty Counsel, a à son tour critiqué les autorités, déclarant dans un communiqué: « Non seulement l'église a respecté l'ordonnance administrative concernant la distance de six pieds, mais elle est allée au-delà de toute autre entreprise pour assurer la santé et la sécurité des gens.

« Contrairement à l'allégation du shérif Chronister selon laquelle le pasteur Howard-Browne était » téméraire « , les actions du comté de Hillsborough et du shérif du comté de Hernando sont discriminatoires à l'égard de la religion et des rassemblements d'églises. »

Howard-Browne n'est pas le seul à refuser de restreindre les services de culte en personne malgré les ordonnances de santé publique visant à empêcher la propagation du virus. Les églises de l'Ohio, du Kentucky et de la Louisiane ont continué à inviter des fidèles ces derniers jours parce qu'au moins une demi-douzaine d'États offrent un certain degré d'exemption pour la foi en leurs ordres de fermer les activités non essentielles pendant la pandémie.

L'église de Tampa a déclaré qu'elle avait assaini le bâtiment, et le pasteur a déclaré sur Twitter que l'église était une entreprise essentielle. Il a également attaqué les médias pour « fanatisme religieux et haine ». Dans le communiqué publié lundi après-midi, Liberty Counsel a déclaré que l'église avait appliqué la règle de la distance de six pieds entre les groupes familiaux, veillé à ce que le personnel porte des gants et donne à chaque personne qui entre un désinfectant pour les mains, entre autres.

Les ordonnances du comté et du gouverneur exigent que les rassemblements, y compris ceux organisés par des groupes religieux, soient moins de 10 personnes pour limiter la propagation de Covid-19. Une diffusion en direct du service de trois heures et demie de dimanche a montré des dizaines de fidèles. Dans un article sur Facebook, Howard-Browne a déclaré que le coronavirus « était totalement hors de proportion ».

Le 18 mars, l'église a qualifié son ministère de service essentiel, tout comme la police et les pompiers, et a déclaré qu'elle garderait ses portes ouvertes.

Dimanche, dans une vidéo sur Facebook, Howard-Browne a déclaré: « Il semble que nous allons devoir aller devant les tribunaux pour cela parce que l'église est envahie de tous côtés. »