Le déménagement de Boris Johnson à l'unité de soins intensifs (USI) de l'hôpital St Thomas indique qu'il a un grave Covid-19. L'oxygène était disponible à travers un masque dans la salle où il a été admis dimanche, mais le passage aux soins intensifs lundi suggère fortement que cela ne suffisait pas pour l'aider à résoudre les problèmes respiratoires causés par la pneumonie virale que le virus déclenche.

Selon l'Organisation mondiale de la santé, la plupart des personnes en soins intensifs ont besoin d'une ventilation. Environ 15% des personnes atteintes de Covid-19 tombent gravement malades et ont besoin d'une oxygénothérapie à l'hôpital. 5% supplémentaires sont transférés en soins intensifs, de sorte que leur respiration peut être reprise par une ventilation mécanique. Certains auront également besoin de soutien pour d'autres organes.

Quiconque est mis sous ventilateur devra être sous sédation, bien qu'il ne soit pas inconscient. Un tube doit être inséré dans la trachée du patient, afin que l'air et l'oxygène de la machine puissent être soufflés dans les poumons. Cela soulage les poumons pendant qu'ils se rétablissent.

Johnson, 55 ans, aurait été admis aux soins intensifs au cas où il aurait besoin d'une ventilation, mais 63% des personnes admises en USI en Angleterre, au Pays de Galles et en Irlande du Nord sont ventilées dans les 24 premières heures. Les directives de l'Institut national pour l'excellence en matière de santé et de soins (NICE) stipulent que le traitement de soins intensifs pour Covid-19 devrait être commencé « avec un plan clair de la façon dont le traitement répondra au diagnostic et conduira à des objectifs de traitement (résultats) ».

La ventilation est vitale dans les cas les plus graves de Covid-19, c'est pourquoi il y a eu un énorme effort pour obtenir plus de machines et même encourager les entreprises d'ingénierie à changer de chaîne de production pour les fabriquer.

Dans les cas les plus graves, les patients sont placés sur une machine ECMO (oxygénation extracorporelle de la membrane), qui peut soutenir à la fois le cœur et les poumons lorsque quelqu'un est en danger de mort.

L'admission de Johnson aux soins intensifs intervient peu après le 10e jour de la maladie, qui a été identifiée comme un véritable danger. Au cours de la première semaine, la plupart des systèmes immunitaires se rallient et parviennent à combattre le virus. Ceux qui ne se rétablissent pas et continuent de lutter pour respirer et qui ont de la fièvre ont souvent besoin d'aide vers le milieu de la deuxième semaine.

Au cours de cette deuxième semaine, le système immunitaire peut parfois se surmener. Dans sa tentative de combattre le virus, il crée ce qu'on appelle une tempête de cytokines, dans laquelle le système immunitaire attaque les propres organes du corps. Le cœur, le foie et les reins sont les plus susceptibles d'être affectés et tous peuvent avoir besoin d'être soutenus par des machines qui peuvent prendre en charge leur fonction.

Le dernier rapport sur les patients admis en soins intensifs loin du centre national de recherche et d'audit en soins intensifs (IANARC), montrait 2 621 admissions jusqu'au 3 avril, dont la plupart sont toujours là. L'âge moyen était de 60 ans et 73% d'entre eux étaient des hommes. Plus de 35% d'entre eux étaient en surpoids, avec un indice de masse corporelle (IMC) compris entre 25 et 30, et 37% étaient obèses.

Derek Hill, professeur d'imagerie médicale à l'University College de Londres, a déclaré: « Il semble clair que le Premier ministre est allé à l'hôpital parce qu'il avait des difficultés à respirer. Il semble qu'il ait d'abord été mis sous oxygène et qu'il était conscient.

« Mais comme cela arrive souvent avec Covid-19, son état s'est détérioré et il a donc été admis aux soins intensifs.

« Nous comprenons que le PM est sur un type de soutien respiratoire appelé pression positive continue (Cpap), qui est couramment utilisé dans le traitement de l'apnée obstructive du sommeil. L'expérience en Italie et dans d'autres pays européens a montré que la Cpap peut être efficace chez les patients Covid-19, au moins initialement. De nombreux patients Covid-19 évoluent vers une ventilation invasive. La ventilation invasive implique la pose d'un tube dans les voies respiratoires du patient. «