Quand Ed Orgeron a été nommé entraîneur en chef de football des Louisiana State Tigers en 2016, la blague locale était la suivante: « Il est temps que le travail soit confié à quelqu’un qui ne parlait pas avec un accent. » Vous voyez, Orgeron est un Cajun indigène avec une voix perpétuellement rauque; né sur le bayou, non loin de Baton Rouge. L’entraîneur O, comme on l’appelle, a touché une corde sensible avec la base de fans du LSU, d’abord avec sa saveur et sa familiarité, puis en gagnant. Les Tigres sont les champions nationaux en titre. Maintenant vient le vrai défi: défendre un titre au milieu d’une pandémie mondiale. Le football universitaire est en crise existentielle. Juste cette semaine, alors que la saison serait normalement bien engagée, les grandes conférences débattaient encore de l’opportunité et de la manière d’organiser le football cet automne. Un membre de la Southeastern Conference-LSU va de l’avant. Alors que l’équipe s’occupe des protocoles COVID et des files d’attente changeantes, nous avons constaté qu’Orgeron tirait le meilleur parti de cette nouvelle réalité.

Cinq jours par semaine, pendant une heure frénétique, Ed Orgeron fait fonctionner les téléphones à l’intérieur de la salle de guerre du terrain de football de LSU. La pandémie empêche les meilleurs candidats du secondaire de visiter le campus, mais les équipes peuvent désormais appeler des recrues aussi souvent qu’elles le souhaitent.

Le parcours de l'entraîneur de football LSU Ed Orgeron, du bayou à la défense d'un championnat national à l'époque de COVID

Ed Orgeron lors d’un appel de recrutement

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Et Orgeron aime beaucoup les appeler.

Ed Orgeron lors d’un appel téléphonique avec une recrue: Comment va ta maman ?

C’est un entraîneur qui s’est fait un nom autant pour son sens du recrutement que pour ses X et O’s.

Ed Orgeron lors d’un appel téléphonique avec une recrue: Et puis tu viendras jouer pour LSU, non ?

Recruter: J’espère que oui monsieur.

Ed Orgeron: Que voulez-vous dire, espérons-le ?

Cette version sportive du speed dating: chez LSU, on l’appelle « Power Hour ».

Ed Orgeron lors d’un appel téléphonique avec une recrue: D’accord, vous savez que nous vous aimons.

Jon Wertheim: Quelle est l’heure de puissance ? (RIRE) Vous riez.

Ed Orgeron: J’adore power hour, mec. Vous savez, c’est beaucoup d’énergie. Mec, et ces téléphones explosent, et je peux parler … l’autre jour, nous … en 30 minutes, nous avons parlé à 31 recrues.

Jon Wertheim: Pourquoi est-ce important ?

Ed Orgeron: Vous savez, c’est un contact constant avec ces jeunes de nos jours. Avant de pouvoir les appeler une fois par semaine, mais si vous ne les appelez pas tous les jours vous ne leur envoyez pas de message tous les jours, parfois deux ou trois fois un jour, ils penseront que vous f– vous les avez oubliés.

Jon Wertheim: Si quelqu’un dit non ? Quel est ton – quel est ton jeu ?

Ed Orgeron: Je vais trouver un moyen. Non pas aujourd’hui. Mais je vais trouver un moyen.

Jon Wertheim: Tu vas amener cet enfant au LSU ?

Ed Orgeron: Il va devoir me dire non environ mille fois. Une fois ne suffit pas.

Vous pourriez appeler 2019, « l’année du oui » pour l’État de la Louisiane. Les Tigers ont couronné une saison invaincue en remportant le championnat national. Leur quart-arrière, Joe Burrow, a remporté le trophée Heisman; un autre Tiger a remporté le prix du meilleur receveur – c’est Ja’Marr Chase. En avril, les équipes de la NFL ont repêché 14 joueurs de LSU, égalant un record moderne pour une école. Mais malgré tous les talents qui parcourent Baton Rouge, le soleil se lève et se couche ici avec l’entraîneur O. Il n’a pas obtenu beaucoup de tour de victoire, à moins que vous ne comptiez 5 heures du matin pour aller au travail, la radio retentit. Deux mois après la saison dorée de LSU, COVID a frappé et Orgeron venait travailler seul.

Orgeron sur son trajet du matin au travail

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Nous avons été invités à l’intérieur du football LSU pendant quelques jours en août, lorsque la Louisiane avait l’un des taux de COVID les plus élevés du pays.

Les joueurs étaient de retour au gymnase, mais ils ne s’entraînaient pas dans une bulle. Tout le monde ici rentre chez lui la nuit. L’équipe suit la température des joueurs, administre des tests COVID réguliers, isole ceux qui sont testés positifs et met en quarantaine toute personne qui entre en contact avec le virus.

LSU n’a pas divulgué de chiffres, mais Orgeron a déclaré cette semaine que la plupart de ses joueurs avaient eu un COVID.

Jon Wertheim: Quelle part de votre quotidien est consacrée à ce virus ? Ed Orgeron: Ce que nous faisons, nous avons un protocole ici. Et je le suis. Peu importe ce qu’ils me disent de faire, je le fais, puis je coache. Et je vraiment, ma télé n’est pas allumée depuis six semaines maintenant.

Jon Wertheim: Pourquoi ça ?

Ed Orgeron: Je sais qu’il y a beaucoup de choses qui se passent là-bas. Et regardez, je comprends. Et pour l’instant, mon travail est d’entraîner cette équipe de football.

Jon Wertheim: Et vous avez été franc. Vous voulez qu’il y ait du football cet automne –

Ed Orgeron: Oui, oui. Je pense que le football est bon pour tout le monde. Je les ai vus pratiquer et ne pas tomber malades. Je les ai vus tomber malades. Durez quelques jours et revenez. Vous savez, ils ont leur quarantaine de dix jours. Mais je leur demande: « Comment étiez-vous malade ? » Il a dit: « Entraîneur, j’ai eu une petite toux. » Je pense donc que les jeunes joueurs, quand ils tombent malades, s’en remettent rapidement.

Jon Wertheim: Avez-vous compris l’idée qu’il n’y aurait peut-être pas de football cet automne ?

Ed Orgeron: Oui, je ne le laisse pas entrer dans mon esprit.

Jon Wertheim: N’y pensez même pas.

Ed Orgeron: Non. Mais je sais que cela pourrait arriver. Je sais qu’à LSU, nous avons préparé ces gars à jouer, nous n’avons pas cligné des yeux. Nous sommes prêts.

Ed Orgeron du LSU fait son pitch

04:58

Même dans ces premières pratiques, l’entraîneur a insisté sur l’intensité.

Jon Wertheim: Nous avons vu les choses s’échauffer un peu là-bas l’autre jour, pas de balles, pas de casques, pas de coussinets …

Ed Orgeron: Ouais, ouais. Peu importe si vous n’avez pas de coussinets. Mais vous pouvez avoir de l’énergie.

Jon Wertheim

Ed Orgeron: Oui.

Jon Wertheim: C’est important pour vous.

Ed Orgeron: Oui.

Jon Wertheim: Pourquoi ?

Ed Orgeron: Ouais. Je déteste le calme. Je – si c’est calme, ce n’est pas bon pour moi.

Il n’y a pas de calme dans son emploi du temps, après une journée de 14 heures, nous l’avons suivi dans une salle de boxe locale. Orgeron parvient à se conformer à tous les clichés sur un entraîneur de football et en même temps briser le moule. Pour commencer, il y a sa voix. Orgeron ressemble à un homme qui gargarise des coquilles d’écrevisses et garnit cette râpe d’un accent cajun.

Tyler Shelvin

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Nous avons posé la question évidente à Tyler Shelvin, un joueur de ligne défensive.

Jon Wertheim: Cette voix. (RIRE) Tu comprends toujours ce qu’il dit ?

Tyler Shelvin: Oui, monsieur. Je – je peux vraiment le comprendre, parce que je suis un gars de Louisiane.

Jon Wertheim: Quelqu’un imite sa voix dans l’équipe ?

Tyler Shelvin: Tout le monde le fait.

Jon Wertheim: Vous le faites ?

Tyler Shelvin: Voyons voir. Salut, Big T.

Jon Wertheim: Vous êtes Big T ?

Tyler Shelvin: Ouais, je suis Big T.

Ed Orgeron à Tyler Shelvin: Big T – Qui a été le premier à vous offrir une bourse ?

Tyler Shelvin: Entraîneur O.

Jon Wertheim: Vous avez toujours eu cette voix distincte ?

Ed Orgeron: Vous savez, je pense qu’il s’est développé au fil des ans. Souvent quand il devient graveleux, parce qu’il s’use. Mais je pense que c’est quelque chose que j’utilise comme outil. C’est bruyant et exigeant. Vous pouvez prendre le contrôle.

Des années de coaching ont forgé cette râpe, mais l’accent d’Orgeron est né dans la paroisse de Lafourche, à environ 120 kilomètres en bas du bayou de Baton Rouge. Les Orgerons sont des Cajun, descendants de Canadiens français qui ont été exilés dans les marais de la Louisiane dans les années 1700, et ont, fièrement, résisté à l’assimilation depuis.

Jon Wertheim mange avec Coco Orgeron

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Quand nous nous sommes arrêtés, la mère de Coach O, Coco, a insisté pour que nous mangions avant de parler. Et, vraiment, qui étions-nous pour résister au gombo aux fruits de mer ?

Jon Wertheim: C’est absolument délicieux.

Coco Orgeron: Merci. J’apprécie cela.

La famille vivait pour jouer au football. Le regretté Ed Orgeron Sr. entraînait les enfants locaux sur un terrain en face de leur maison.

Coco Orgeron: Oh, c’était le terrain de jeu de tout le quartier. Le fossé était la ligne de 50 verges et la ligne de côté était une haie. Et de temps en temps, si vous remontiez la ligne de touche, vous étiez dans les haies.

Son fils mesurait 6 pieds 2 pouces et 270 livres à l’âge de 15 ans, un joueur vedette à la fois en attaque et en défense au lycée. Les South Lafourche Tarpons étaient les champions de l’État de Louisiane en 1977. Mais les samedis étaient tous consacrés au football universitaire.

Jon Wertheim: Que signifiait le football LSU pour cette famille ?

Coco Orgeron: C’était une grande partie de notre famille mais ce n’était pas quelque chose que nous pouvions aller et aller au match.

Jon Wertheim: Pourquoi pas ?

Coco Orgeron: Nous ne pouvions pas nous le permettre – vous savez, c’était une sortie. C’était cher – vous ne pouviez même pas obtenir de billet.

Lorsque son fils a demandé des billets pour un match du LSU, Ed Orgeron Sr. a prononcé le discours d’encouragement ultime.

Ed Orgeron: Il a dit: « Fils, nous ne pouvons pas nous le permettre. Mais laissez-moi vous dire quelque chose. Si vous continuez à travailler, vous n’aurez pas besoin d’un billet pour entrer au Tiger Stadium. »

Orgeron est entré. LSU lui a donné une bourse de football, mais le mal du pays et accablé par le grand campus, il a démissionné au bout de deux semaines et l’a ramené au bayou.

Ed Orgeron: Et le lendemain, mon père m’a réveillé à 6 heures du matin et m’a dit: « Allons-y, nous allons travailler », je creusais des fossés. Et les gens nous croiseraient sur le bord de la route: « Vous lâchez ». « Tu ne pouvais pas le supporter. » C’était le pire jour de ma vie. Mais mon père m’a juste regardé et a dit: « Creusez ».

Orgeron dans le ring de boxe

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Il a creusé le chemin du retour à Baton Rouge, bien sûr, mais il lui a fallu 35 ans pour parcourir ces 120 kilomètres. D’abord, il a été transféré pour jouer pour Northwestern State, puis, après avoir obtenu son diplôme, a pris des emplois d’entraîneur bénévole tout en marchant au clair de lune dans la coque d’un crevettier.

Ed Orgeron: Et je n’oublierai jamais, mec, nous avons pelleté des crevettes de 5 h du matin à 10 h du soir. J’avais une pelle à la main. Et le téléphone a sonné. Et il dit: « Hé, mec, ils ont un poste d’entraîneur adjoint en force à l’Arkansas. Tu le veux ? » Je suis allé, « Attends. » J’ai pris la pelle à crevettes … shoomp. Je l’ai jeté dans le bayou. Et j’ai dit: « Bon sang ouais. » Il a dit: « D’accord, mec. Tu dois être ici lundi. » J’ai dit: « J’ai une question pour vous. » Il a dit quoi ? » J’ai dit: « Où est l’Arkansas, mec ?

Il a passé le quart de siècle suivant à flipper dans le paysage du football universitaire, démissionnant de Miami alors qu’il luttait contre l’alcoolisme. Sobre dit-il depuis 20 ans, Orgeron a encore subi sa part de coups par la profession. En 2013, malgré son succès en tant qu’entraîneur intérimaire pour l’USC, il s’est vu refuser le poste à temps plein.

Jon Wertheim: Vous voulez entendre cette histoire que j’ai entendue ?

Ed Orgeron: Qu’est-ce que c’est ?

Jon Wertheim: Les joueurs vous aimaient. Les fans vous ont adoré. Les entraîneurs vous ont adoré. Et le haut placé a dit: « Nous – nous avons besoin du genre de gars qui a des clubs de golf dans son coffre. »

Ed Orgeron: Exactement. Maintenant, je … je ne suis pas un gars de country club.

Jon Wertheim: Vous pensez d’où vous venez, même votre … votre accent …

Ed Orgeron: Oui.

Jon Wertheim: … a influencé cette décision ?

Ed Orgeron: Bien sûr. Pas de question.

Jon Wertheim: Quels sont certains des stéréotypes ou des idées fausses que les gens pourraient avoir sur la population cajun ?

Ed Orgeron: stupide. Pas digne. Pas du monde.

De retour chez lui en Louisiane, l’entraîneur O n’est pas seulement compris, il est apprécié. Orgeron a été embauché en tant qu’assistant LSU en 2015 et promu entraîneur-chef l’année suivante, gagnant un salaire annuel qui est maintenant passé à 7 millions de dollars. Et Orgeron a consolidé son statut lorsque les Tigres ont battu son rival Alabama pour la première fois en huit ans, ravissant les fans, un en particulier.

Jon Wertheim: Que vous souvenez-vous de la victoire du LSU sur l’Alabama l’année dernière ?

Coco Orgeron: Vous savez, j’adore leur stade. Je me fiche de ce que les gens disent. Ils sont un peu bruyants et bruyants. Mais quand nous avons gagné, j’ai aimé vivre l’enfer. (RIRE)

Jon Wertheim: J’ai une idée de ce que ça doit être de s’asseoir sur ce canapé et de regarder un match avec vous.

Coco Orgeron: Descendez. (RIRE)

Et pourtant, malgré toutes les caractéristiques d’un conte de fées, l’histoire n’est pas entièrement ordonnée. Quelques jours après notre visite, USA Today a rapporté qu’en 2016, un joueur du LSU aurait agressé sexuellement deux camarades de classe. Orgeron était alors entraîneur adjoint à l’école. Il nous a dit qu’il n’était pas au courant de l’agression présumée.

Plus largement: Orgeron dirige un programme de haut niveau à un moment où l’éthique des sports universitaires à gros budget est remise en question. Certains programmes de football puissants génèrent plus de 100 millions de dollars de revenus annuels, principalement grâce à des contrats géants de droits de télévision.

L’incitation pour les écoles à sauver cette saison et à traverser la pandémie est claire. L’incitation pour les joueurs est moins claire.

Jon Wertheim: Ces joueurs sont – ils ne sont pas payés, ils sont jeunes, ils n’ont pas de syndicat. Ils étreignent l’autre gars. Vous pensez que vous leur en demandez trop ?

Ed Orgeron: Non, je ne pense pas. Je … vraiment pas. Je ne pense pas. Et regardez, laissez-moi vous dire quelque chose sur ces trucs non payés et tout. Lorsque vous signez, vous obtenez – tout comme moi – vous avez une opportunité dans la vie.

Jon Wertheim: Beaucoup d’argent entrant dans ce programme, mais ces jeunes ont-ils une opportunité ?

Ed Orgeron: Ils reçoivent une éducation. Ils vont réseauter. beaucoup de nos gars vont – vont dans la NFL et font beaucoup d’argent. Mais ce ne sont que les étapes à franchir.

Mais certains joueurs ont décidé que le risque l’emportait sur l’opportunité. Vous vous souvenez de Ja’Marr Chase, le receveur large primé, et de Tyler Shelvin, le joueur de ligne ? Quelques semaines après notre visite, les deux ont décidé de ne pas jouer cette saison latérale et de se tourner vers le repêchage de la NFL 2021.

Avec le coup d’envoi dans une semaine, les équipes de la SEC augmenteront les tests COVID à trois fois par semaine; les joueurs dont le test est positif devront passer des évaluations cardiaques avant de pouvoir retourner jouer. La participation aux jeux LSU sera plafonnée à 25 pour cent ou 25 000 fans et, tout aussi important, pas de talonnage.

Le jour de notre départ de la ville, Orgeron nous a laissé entrer au Tiger Stadium, comme son père l’avait prédit: aucun billet requis.

Ed Orgeron: Bienvenue dans la Vallée de la Mort, où les rêves des adversaires meurent … On dit que les rêves des adversaires meurent sur ce terrain. Quant aux rêves de l’entraîneur local de jouer au football universitaire comme d’habitude ici cet automne – eh bien, ils peuvent aussi être fragiles.

Produit par Nathalie Sommer. Productrice associée, Kaylee Tully. Associés de diffusion, Annabelle Hanflig et Elizabeth Germino. Edité par Peter M. Berman.