SAN JUAN, PR - Avec des centaines de milliers de personnes soudainement sans emploi à Porto Rico, Luciano Soto, un guide touristique qui n'a pas travaillé depuis près de quatre mois, voulait être le premier en ligne au Puerto Rico Convention Center, désormais équipé comme un bureau de chômage.

Il s'est présenté à 20 h. une nuit il y a quelques semaines, avec une boîte à lunch pleine de collations, prête à passer la nuit, afin qu'il puisse découvrir pourquoi les allocations de chômage qu'il avait demandées des mois plus tôt n'étaient jamais arrivées. À 5 heures du matin, plus de 400 autres personnes se trouvaient également au centre des congrès et de nombreuses personnes furieuses ont été refoulées.

Une pandémie plonge Porto Rico dans une nouvelle urgence terrible

M. Soto a finalement obtenu son argent la semaine dernière, après avoir trouvé trois de ses chèques au bureau de poste: le gouvernement les avait postés à la mauvaise adresse.

"Cela va durer un certain temps", a déclaré M. Soto, 57 ans, qui craint que l'industrie des croisières dont il dépend ne se rétablisse rapidement. "Prendriez-vous une croisière en ce moment, même si quelqu'un vous la donnait gratuitement?"

Alors que la pandémie de coronavirus déferle sur le monde, fermant des entreprises, tuant les économies vulnérables et paralysantes, Porto Rico a subi l'un des coups durs de l'économie du pays.

Le gouverneur Wanda Vázquez a été le premier gouverneur de la nation à ordonner la fermeture des entreprises et les personnes à rester chez elles. Les experts disent que son action rapide a permis d'éviter une crise médicale encore pire sur l'île. Mais la pandémie a néanmoins plongé Porto Rico dans sa cinquième crise d'urgence en trois ans, une crise que le gouvernement a eu du mal à gérer.

Grâce en grande partie à la reconstruction après l'ouragan, l'économie de Porto Rico avait progressé lentement vers la reprise après une tempête dévastatrice en 2017 et la faillite du gouvernement de l'île la même année. Un soulèvement civique a paralysé l'île l'été dernier et a conduit à l'éviction du prédécesseur du gouverneur Vázquez. Puis une série de tremblements de terre a secoué le côté sud de l'île en janvier, endommageant des maisons et des bâtiments, envoyant des milliers de personnes dans la rue et fermant des écoles à travers l'île.

Depuis la semaine dernière, malgré les directives des Centers for Disease Control and Prevention selon lesquelles tout le monde devrait se laver les mains fréquemment pendant la pandémie de coronavirus, le gouverneur a annoncé qu'en raison d'une grave sécheresse, certaines parties de l'île n'auraient d'eau courante qu'un jour sur deux. dans un avenir prévisible. Jusqu'à présent, l'île a enregistré 8 714 cas confirmés et probables de virus et 157 décès.

Les experts disent que cette dernière crise économique a été encore plus difficile que celle qui a suivi l'ouragan Maria. D'une part, l'aide n'est pas venue de partout dans le monde, comme elle l'a fait après des catastrophes naturelles. Et avec Covid-19 créant de graves problèmes en Floride et dans d'autres parties des États-Unis, les Portoricains au chômage, qui ont fui vers le continent en masse après l'ouragan Maria, n'ont nulle part où se tourner.

En conséquence, sur une île qui avait déjà le taux de pauvreté le plus élevé aux États-Unis, au moins 300 000 Portoricains ont déposé des demandes de chômage liées à la pandémie - sur une population active civile de 1,05 million - et beaucoup d'autres ne sont pas éligibles à l'aide. parce qu'ils font partie de la grande économie informelle de l'île. À la mi-juin, Porto Rico avait le taux de chômage assuré le plus élevé du pays, avec 23%, selon le département américain du Travail.

Des milliers de personnes ont dû attendre leurs chèques alors que la bureaucratie en sous-effectif de Porto Rico luttait pour faire face au flot de réclamations. La vidéo d'un postier est devenue virale quand il a montré des chèques de chômage coincés dans le purgatoire du courrier parce qu'ils avaient été adressés à «Même»: de nombreux candidats avaient écrit leur adresse personnelle sur le formulaire, puis, lorsqu'on leur a demandé leur adresse postale, a écrit «comme ci-dessus» . "

La secrétaire du Travail de l’île, Briseida Torres, a démissionné en juin, alors que la fureur du public montait sur les longues files d'attente et les retards de paiement, y compris les retards associés dans la réception des chèques de relance fédéraux. Depuis lors, les réclamations ont commencé à être payées, mais les travailleurs sans emploi sont restés profondément instables.

«J'ai perdu mon emploi le 1er juin», a déclaré Marelys Figueroa, 27 ans, qui était agente de marketing et de recrutement dans une université. «Je travaillais de chez moi et j'ai reçu un e-mail. Il a dit que j'étais au chômage, en vigueur immédiatement. Mon revenu était le plus élevé de mon ménage et j'ai un enfant de 4 ans. »

Elle s'est tournée vers une banque alimentaire locale pour obtenir de l'aide, promettant de retourner à l'école et de créer sa propre entreprise.

La banque alimentaire, Comedores Sociales, a déclaré avoir reçu 8 000 demandes d'aide au cours des deux premiers mois de la pandémie. Paola Aponte Cotto, une travailleuse là-bas, a déclaré qu'elle passait 20 heures par semaine au téléphone pour répondre aux demandes.

"Nous avons reçu des appels de personnes qui pleuraient", a déclaré Mme Aponte. «Les appelants les plus choqués sont ceux qui ont perdu leur emploi.»

Le nouveau secrétaire du Travail de Porto Rico, Carlos Rivera Santiago, a reconnu qu'il y avait des retards dans la remise des chèques de chômage à ceux qui en avaient besoin, mais a déclaré que le gouvernement avait ouvert plus de bureaux et amélioré les services en ligne pour combler l'arriéré. Après des semaines de scènes chaotiques comme celle vécue par M. Soto, le gouvernement a mis en place un processus intérieur plus ordonné, avec des sièges socialement distants où les candidats fatigués attendent leur rendez-vous.

Plus de 300 000 personnes bénéficient désormais de prestations, a déclaré M. Rivera Santiago, tandis que le nombre total de demandes dans deux programmes d'assistance disponibles a atteint 500 000.

"C’est un défi, et un Porto Rico sera confronté", a-t-il déclaré. «Nous devons nous réinventer, changer notre façon de travailler. Le travail à distance est devenu l’ordre du jour, et ce n’était pas très courant à Porto Rico. »

Il a souligné que la clé de la reprise sera d'injecter de l'argent dans l'économie.

Porto Rico devrait recevoir 13 milliards de dollars de fonds fédéraux liés à Covid, selon le Financial Oversight and Management Board, l'agence de New York qui gère les finances de Porto Rico depuis qu'elle a fait défaut sur 72 milliards de dollars de dette. Le conseil a estimé que l’économie de Porto Rico se contracterait de 4%.

En mars, le gouverneur Vázquez a annoncé un plan de relance de 787 millions de dollars, dont 160 millions de dollars de subventions aux petites entreprises et aux travailleurs indépendants. Le gouvernement a également mis de côté des subventions fédérales spéciales liées à Covid pour aider les secteurs fortement touchés comme les hôpitaux et le tourisme. Selon un rapport du gouvernement de Porto Rico, environ 350 millions de dollars de fonds fédéraux ont été versés au secteur privé pour aider à payer les employés des entreprises qui ont été perturbées.

José Caraballo-Cueto, professeur agrégé à l'Université de Porto Rico, a déclaré que le déploiement de la relance était problématique, car il donnait la priorité à des choses comme la prime de risque pour les travailleurs de première ligne, qui étaient toujours employés.

Le taux de chômage officiel de Porto Rico n’a pas été signalé depuis février, mais M. Caraballo-Cueto estime qu’il est désormais proche de 40%. On ne sait pas combien de personnes sont retournées au travail depuis que le gouverneur a autorisé la réouverture des entreprises à la mi-juin.

"Les réclamations étaient les plus importantes que nous ayons jamais vues depuis le début de l'enregistrement du chômage dans les années 80", a déclaré M. Caraballo-Cueto. «Et le gouvernement a prétendu traiter toutes ces nouvelles réclamations avec le même nombre d'employés qu'il avait toujours.»

Maria Enchautegui, économiste à l'Institut de développement de la jeunesse de Porto Rico, une organisation de politique et de recherche, a déclaré que le plus grand défi était la capacité technique du Département du travail de l'île, qui était trop limitée pour faire face à l'écrasement des demandes. Si l'aide promise n'arrive pas rapidement, a-t-elle dit, le taux de pauvreté des travailleurs des entreprises touchées par les récentes fermetures pourrait atteindre 77%.

«L'effet sur la pauvreté pourrait être assez grave», a déclaré Mme Enchautegui.

De nombreux Portoricains ont des emplois informels officieux qui ne les qualifient pas pour les allocations de chômage, ce qui rend la situation sur l'île encore plus compliquée, a déclaré Amanda M. Rivera, directrice exécutive de l'institut.

Le taux de pauvreté n'a pas augmenté après l'ouragan Maria en 2017, a-t-elle déclaré, malgré les prévisions des experts, car tant de personnes ont quitté l'île.

"Après l'ouragan, il y avait une valve, un endroit où les gens pouvaient aller où les choses étaient normales", a déclaré Mme Rivera. "Maintenant que les gens n’ont pas cette valve, c’est vraiment une préoccupation."

Roberto Rivera, 55 ans, chauffeur d'une entreprise de visites guidées, a dormi dans sa voiture une nuit il y a quelques semaines, ses béquilles à ses côtés, il serait donc le premier à faire la queue pour un centre de service de courte durée en voiture établi par le Département du travail pour recevoir les demandes d'aide en cas de chômage en cas de catastrophe.

La scène ressemblait à des conduites d'essence qui se sont formées pendant l'ouragan Maria, mais étaient beaucoup plus longues, car des milliers de personnes ont voyagé pendant la nuit de différentes parties de Porto Rico pour arriver au centre des congrès avant le lever du soleil, conduisant sur des autoroutes sombres où les lampadaires n'ont pas été allumés depuis l'austérité du gouvernement a diminué il y a trois ans.

«Je suis arrivé ici à 23 heures. - J'ai besoin d'argent, je dois payer un loyer, acheter de la nourriture », a déclaré M. Rivera. «J'ai tout soumis il y a un mois et je n'ai rien reçu. J'ai survécu avec le peu qui me reste. "