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Nulle part dans l'Ohio il n'y a plus de cas de coronavirus par habitant que le comté de Mahoning, qui abrite Youngstown, la ville sidérurgique fière mais en déclin qui est devenue synonyme de la>

Pourquoi la pandémie frappe Youngstown

Le maire Jamael Tito Brown, connu de tous sous le nom de Tito, savait que les choses empiraient il y a près de trois semaines, lorsque le conjoint d'un employé de la cuisine centrale des écoles de la ville de Youngstown est tombé dessus. Les écoles, comme à peu près tout le reste, sont fermées. La cuisine centrale ne l'est pas. Les travailleurs là-bas sont chargés de s'assurer que les enfants qui dépendent de repas gratuits et à prix réduit – le revenu médian des ménages de la ville est inférieur à 27 000 $ – reçoivent toujours le petit-déjeuner et le déjeuner cinq jours par semaine. Et soudain, ils ont tous été mis en quarantaine.

Brown a donc téléphoné au surintendant et au président de Centraide local. Ils ont accepté de constituer une équipe de bénévoles pour prendre le contrôle de la cuisine. Tous les lundis depuis, le personnel du bureau du maire et des autres services de la ville a emballé et distribué les repas.

« Les lundis », a déclaré Brown à BuzzFeed News par téléphone depuis son bureau de fortune, « sont probablement le seul jour où je sors dans un lieu public. »

Samedi, 375 des 6 250 cas de COVID-19 en Ohio et 31 des 247 décès se trouvaient dans le comté de Mahoning, le 12e plus peuplé de l'État. Les chiffres sont également disproportionnellement élevés dans les comtés environnants de Trumbull et Columbiana. Ce dernier abrite la prison fédérale d'Elkton, où une épidémie de coronavirus (au moins 20 cas et trois décès de détenus) a incité le gouverneur Mike DeWine à appeler la Garde nationale de l'Ohio pour obtenir de l'aide.

C’est une autre crise pour une région qui semble toujours faire partie d’une seule.

Il y a eu l'effondrement, il y a des décennies, de l'industrie sidérurgique, qui n'est jamais revenue à la force que beaucoup se disaient possible. Il y a la longue portée du crime organisé, qui s'étend aux plus hauts niveaux du gouvernement. Plus récemment, les succès sont venus en grappes. General Motors, l’employeur dominant de Mahoning Valley, y a fermé une usine d’assemblage. Le Vindicator, le quotidien de Youngstown, a cessé de publier en août dernier. Vient maintenant une pandémie.

Personne ne sait vraiment pourquoi la vallée – comment les habitants se réfèrent à la région des trois comtés – est devenue une grappe de coronavirus. Il y a des rapports anecdotiques, comme une propagation parmi les invités lors d'une douche nuptiale tenue avant que DeWine n'ait émis une ordonnance de séjour à la maison. Il y a des rumeurs de flambées dans des maisons de soins infirmiers et de jeunes expatriés de Valley fuyant New York et retournant chez leurs parents. Mais il n'y a pas de réponses claires, et il n'y en aura pas avant un moment.

« Il n'y a rien que je sache que nous pourrions identifier », a déclaré le Dr James Kravec, directeur clinique des hôpitaux Mercy Health de la région et directeur médical de l'agence de santé publique du comté de Mahoning. « Ce n'est pas comme si nous pouvions dire que c'est un événement ou une école ou une église. »

Il faudra du temps, a ajouté Kravec, pour que la recherche et les données présentent un compte rendu précis des raisons pour lesquelles il s'est propagé si rapidement dans la région. Certains patients ont été trop malades pour être interrogés par les autorités sanitaires locales. Kravec a cependant proposé quelques «suppositions éclairées», à commencer par le vieillissement de la population du comté. Les personnes âgées sont plus vulnérables au virus. Dans le comté de Mahoning, 21% des habitants ont 65 ans et plus, contre 17% dans tout l'État. Vendredi dernier, 55% des cas de coronavirus du comté et 94% des décès concernaient des résidents de 60 ans et plus.

Kravec a également suggéré que le virus était peut-être arrivé tôt dans le comté de Mahoning et avait commencé à se propager avant les blocages imposés par l'État. « Il y aura toujours un comté plus tôt. »

Tout le monde semble avoir une théorie ou deux.

« Je spécule comme tout le monde », a déclaré Brown, le maire de Youngstown. «Nous examinons notre population vieillissante, la population de 60 ans et plus dans la ville. Nous examinons les établissements de soins de longue durée que nous avons ici. Les gens s'en vont, mais ils reviennent prendre leur retraite ici. Ensuite, vous savez que les individus avaient leur théorie sur la proximité de l'I-80 avec New York. Il y a donc tellement de théories là-bas. Je vais laisser les médecins et les scientifiques comprendre cela pour nous. « 

La théorie I-80 est une théorie populaire – essentiellement que le coronavirus a trouvé un endroit de repos pratique dans la vallée. Le comté de Mahoning borde la Pennsylvanie et se trouve à l'intersection d'un échangeur routier majeur qui relie New York à Chicago et Pittsburgh à Cleveland.

« C'est drôle, parce que nous faisons du développement économique et tout ça », a déclaré jeudi par téléphone le représentant Tim Ryan, le démocrate qui représente une grande partie de la région au Congrès. «Pour toujours, ça a été comme, ouais, nous sommes à mi-chemin entre New York et Chicago, nous sommes à mi-chemin entre Cleveland et Pittsburgh. Ce qui est vraiment génial à moins qu'il n'y ait un virus. « 

Dans l'ensemble, la vallée fait face à des défis qui ne sont pas sans rappeler ceux qui surgissent ailleurs. La police de Youngstown a dû arrêter de grands rassemblements qui vont à l'encontre de l'ordre de rester à la maison. Le jour de la semaine dernière, quand il est devenu clair que le comté de Mahoning était devenu un hotspot relatif, le shérif, Jerry Greene, a publié une vidéo sur Facebook exhortant les gens à «bien se regarder» et à ne quitter la maison que si nécessaire.

« Je ne crois pas que suffisamment de gens prennent cela au sérieux », a déclaré Greene aux téléspectateurs.

D'autres changements sont ressentis plus intensément qu'ils ne le seraient dans les grandes villes. Chaque été, la vallée s'anime avec des accords ethniques en plein air et des célébrations d'église. Le festival italien du mont Carmel à Youngstown, prévu fin juillet, a déjà été annulé. Les autorités locales disent que la grande population catholique semble suivre les instructions du gouverneur de ne pas adorer en public. Mais tout cela a un coût émotionnel dans un endroit où de nombreux enfants ne s'éloignent jamais des quartiers de leurs parents et grands-parents une fois devenus adultes.

« Vous avez vraiment ces morts solitaires de personnes, puis vous avez la famille qui est isolée d'eux », a déclaré Ryan, qui a organisé une brève campagne pour le président l'année dernière. « Et puis certains membres de la famille sont malades, et les membres de la famille ne peuvent même pas pleurer les uns avec les autres. »

« Cela vous déchire le cœur », a ajouté Ryan. « Un enfant perd son grand-père et ne peut pas embrasser son père. »

C'est également le genre de communauté où les gens ont peut-être retrouvé leurs espoirs lorsque le président Donald Trump a déclaré qu'il espérait que le pays redeviendrait normal à temps pour les services du dimanche de Pâques.

« Lorsque nous fermions des bars et des restaurants, il parlait toujours de les rouvrir pour Pâques », a déclaré Brown, un démocrate qui a été l'un des premiers partisans de la campagne présidentielle de Joe Biden. « Et nous sommes ici à Pâques, et la majorité de l'État est fermé. »

Trump tient compte d'une autre théorie circulant dans la vallée: que sa minimisation précoce du virus a déteint sur les gens qui ont confiance en ce qu'il dit. Les comtés de Mahoning et de Trumbull étaient autrefois démocrates de manière fiable. En 2016, Trumbull a soutenu Trump, la première fois que le comté soutenait un républicain à la présidence depuis 1972. Mahoning favorisait étroitement Hillary Clinton. Le rassemblement de Trump en 2017 au Covelli Center du centre-ville de Youngstown – un lieu qui accueille généralement des concerts, des matchs de hockey de la ligue junior, des matchs de boxe et la WWE SummerSlam – était bruyant. Et malgré la saga GM, dans laquelle Trump n'a fait que contrarier à la fois la direction et le travail, il est difficile d'aller n'importe où dans la région sans entendre les fans de Trump agressivement défensifs.

« Le président minimisant cela et ayant des partisans d'accord avec lui – vous le voyez avec [Jerry] Falwell Jr., vous le voyez avec les gouverneurs de Floride et du Mississippi », a déclaré Ryan. «Et Fox News l'amplifiait. Si c'est là que vous obtenez vos nouvelles et que vous êtes un partisan de Trump, je pense que vous seriez moins enclin à faire ce qui doit être fait, et cela peut avoir un effet sur cela. « 

DeWine est un républicain, mais il a suivi sa propre voie dans la gestion de la crise, une manière qui contraste fortement avec celle de Trump. Et la directrice de la santé visible de DeWine, la Dre Amy Acton, est originaire de Valley, un point de fierté locale. Cette semaine, alors que le gouverneur annonçait des sites qui seraient utilisés comme hôpitaux de campagne pour aider lors d'une flambée prévue de cas de coronavirus, le Centre Covelli était sur la liste – une sélection qui a suscité une gamme d'émotions compliquées. L'arène est un symbole du renouveau du centre-ville, mais aussi l'un des héritages les plus chers de feu Jim Traficant, le prédécesseur corrompu de Ryan au Congrès. Le Covelli Center est devenu – que vous vous souveniez avoir balancé sur Rod Stewart ou encouragé Kelly Pavlik ou hurlé avec Trump là-bas – le premier lieu de rassemblement de la vallée.

« C'est incroyable que cela ait été le lieu de tant de joie au cours des dernières années dans la vallée », a déclaré Ryan. «Et maintenant, c’est littéralement un hôpital de campagne. J'espère que nous n'en avons pas besoin. «