Pendant des décennies, les plates-formes pétrolières sortant de la mer du Nord au large de l'Écosse ont fourni à la Grande-Bretagne des centaines de milliers d’emplois dans une industrie florissante et des milliards de recettes fiscales.

Une grande partie de cela semble maintenant un souvenir. L'effondrement des prix du pétrole dû à la pandémie de coronavirus, couplé à des infections à bord des plates-formes de forage, met en péril la vaste industrie qui s'étend à travers les eaux au large de l'Écosse et de la Norvège.

La pandémie de coronavirus va-t-elle condamner le pétrole de la mer du Nord ?

Les compagnies pétrolières mettent de côté des investissements d'une valeur de milliards de dollars. Le personnel sur les plates-formes a été réduit, en partie pour réduire les coûts mais aussi pour fournir un certain degré de distanciation sociale sur les plateformes souvent surpeuplées, mettant ces emplois en danger. Au moins deux travailleurs offshore ont été testés positifs pour le coronavirus ..

« Nous avons traversé des fluctuations des produits de base et des cycles de cette nature, mais celui-ci est différent », a déclaré Jim House, directeur général de Neptune Energy, une société pétrolière et gazière soutenue par des capitaux privés et produisant dans les eaux britanniques et norvégiennes. « Nous n'avons jamais vu un monde complètement fermé », a-t-il ajouté.

Plus important, cependant, pourrait être l'impact sur l'avenir de l'industrie pétrolière et gazière de la mer du Nord. Sa santé dépend de la découverte de nouveaux champs sous-marins et de leur mise en production, mais si les prix restent bas, comme certains analystes le pensent probablement, cela ne se produira pas.

Le prix du brut Brent, qui porte le nom d'un gisement de pétrole de la mer du Nord, a baissé d'environ 70% cette année pour atteindre un peu plus de 20 dollars le baril. Un autre type de brut, l'intermédiaire du Texas occidental, a choqué l'industrie lorsqu'il est tombé dans un prix négatif plus tôt cette semaine.

« Il y a beaucoup de champs non développés en mer du Nord », a déclaré Alexander Kemp, professeur d'économie pétrolière à l'Université d'Aberdeen. Aux prix très bas observés cette année, at-il dit, « beaucoup d'entre eux ne seront pas viables ».

Si tel est le cas, le vaste réseau d'entreprises qui dépendent de l'industrie, des foreurs et des poseurs de tuyaux sous-marins aux fournisseurs de quartiers d'habitation offshore appelés flotteurs, pourrait atrophier.

« Une préoccupation à plus long terme est peut-être que des emplois ne seront pas jugés nécessaires », a déclaré Dave Stewart, cadre supérieur chez Wood, une société de services énergétiques basée à Aberdeen qui emploie plus de 10 000 personnes en Grande-Bretagne. « À 30 $ de pétrole, vous n'allez pas voir beaucoup d'investissement. »

Innes Auchterlonie, co-fondateur et directeur général d'Imrrand, qui analyse les données pour aider à rationaliser la maintenance sur les plates-formes offshore, a déclaré qu'il se porte bien dans les conditions les plus turbulentes que l'industrie pétrolière ait connues depuis des décennies. Pourtant, deux de ses contrats de travail en mer du Nord ont récemment été annulés, et il s'inquiète de ce qui pourrait se passer pour son entreprise, qui emploie 45 personnes.

« Ma peur est combien de temps pouvons-nous le maintenir ? » il a dit, notant que les compagnies pétrolières coupaient même des services comme le sien qui pourraient leur faire économiser de l'argent. « Je sais ce que ça fait quand vous faites une hémorragie en liquide », a-t-il ajouté.

L'effondrement des prix aura vraisemblablement des répercussions importantes sur les recettes fiscales, l’emploi et la prospérité des villes tributaires du pétrole comme Aberdeen. Depuis les années 1960, l'ancien port de pêche, avec des bâtiments en granit distinctifs entourant un port très fréquenté, a prospéré en tant que plaque tournante pétrolière.

La ville, avec une population d'environ 200 000 habitants, et sa région environnante surpasse à la fois l'Écosse et la Grande-Bretagne dans des paramètres tels que la production économique par habitant et l’emploi.

Les dirigeants locaux affirment maintenant que le deuxième ralentissement marqué de l’industrie pétrolière en six ans pourrait accélérer les changements déjà en cours. Certains travailleurs se délocalisent vers des projets pétroliers offshore dans des endroits comme le Brésil ou l'Angola, où leurs compétences sont précieuses dans de nouveaux domaines. D'autres se tournent vers une énergie plus propre, comme l'éolien offshore et l'hydrogène.

« Tout le monde accepte qu'il y aura un grand impact », a déclaré Barney Crockett, un politicien du Parti travailliste qui est lord-prévôt, ou maire, d'Aberdeen. « Nous verrons certainement une plus grande importance accordée à l'énergie non fossile. « 

Les eaux britanniques sont toujours productives, produisant 1,7 million de barils par jour – les trois quarts de la consommation de pétrole de la Grande-Bretagne et la moitié de ses besoins en gaz naturel. Mais les vétérans de l'industrie pétrolière de la mer du Nord disent maintenant que le monde qui émerge après les blocages peut être différent – moins dépendant de la conduite, du vol et d'autres habitudes qui attisent le besoin de pétrole.

« La demande reviendra, mais elle ne reviendra pas rapidement », a déclaré Mike Tholen, directeur du développement durable chez Oil and Gas UK, qui représente l'industrie de la mer du Nord. « Nous sommes peut-être à une époque où la demande de pétrole atteint son pic », a-t-il ajouté.

Les analystes disent que les gouvernements continueront probablement de promouvoir des mesures pour lutter contre le changement climatique en réduisant les émissions de dioxyde de carbone, ce qui signifie une baisse de la demande de pétrole.

« Les crises ont tendance à faire avancer des tendances qui étaient déjà en place », a déclaré Martijn Rats, analyste pétrolier chez Morgan Stanley, une banque d'investissement.

Déjà, les compagnies pétrolières retardent les projets qui représentent l’avenir de la région. Siccar Point, une société de forage soutenue par Blackstone, le gestionnaire de fonds géant, et Royal Dutch Shell, la plus grande société pétrolière d'Europe, a récemment retardé ce qui devait être le premier projet de la mer du Nord britannique cette année: la première phase d'un champ estimée à 3 milliards de dollars. appelé Cambo.

« Il est logique de suspendre l'approbation finale jusqu'à ce que la normalité revienne sur le marché », a déclaré le directeur général de Siccar, Jonathan Roger, dans un communiqué. Les analystes de Rystad Energy, une société de conseil, avaient estimé que le projet nécessiterait environ 1 000 ingénieurs et techniciens.

Les projets sont reportés non seulement pour des raisons économiques mais pour des raisons de sécurité, selon les analystes.

Les plates-formes offshore sont au cœur du malaise face à la pandémie de coronavirus. Les travailleurs sont transportés par hélicoptère et passent des quarts de travail de deux à trois semaines sur les plates-formes, dormant dans de petites pièces parfois partagées avec un collègue.

L'industrie a commencé des contrôles de santé sur les héliports et réduit le nombre sur les plates-formes. Habituellement, environ 11 500 travailleurs se trouvent sur les plates-formes à tout moment; ce nombre a été réduit d'environ 4 000, en partie pour réduire la surpopulation, mais les travailleurs affirment qu'il n'est toujours pas facile de maintenir les règles recommandées en matière de distanciation sociale.

Les travailleurs du pétrole « sont très préoccupés par le fait d'être en mer », a déclaré John Boland, un responsable régional écossais du syndicat Unite, qui représente les employés de l'industrie.

Le 2 avril, un travailleur qui est tombé malade et a ensuite été testé positif pour le coronavirus a été transporté par hélicoptère depuis Clair Ridge, un champ de BP dans les eaux au nord de l'Écosse. BP a temporairement interrompu le forage afin d'en isoler d'autres. (Le travailleur a depuis été libéré de l'hôpital.)

La pandémie est le deuxième choc pour la région en seulement six ans. Après que les prix du pétrole se sont effondrés en 2014, les opérateurs britanniques de la mer du Nord ont réduit leurs coûts et leurs bénéfices, mais l'investissement représente environ un quart des niveaux de 2014. Le nombre d’emplois soutenus par l'industrie pétrolière – environ 270 000 – ne représente que 60% de ce qu'il était en 2013.

Neivan Boroujerdi, analyste chez Wood Mackenzie à Édimbourg, a déclaré que les investisseurs se détournent désormais du pétrole, en particulier des eaux britanniques, où les coûts de production sont relativement élevés. Des sociétés comme Chevron et Conoco Phillips avaient vendu des participations dans la région avant le dernier effondrement des prix.

« La mer du Nord a le défi d'attirer tout type de capital », a déclaré M. Boroujerdi.

Les opérateurs dans les eaux norvégiennes à proximité d'Aberdeen réduisent également les coûts, mais M. Boroujerdi a déclaré que la Norvège avait plus de pétrole et de gaz dans ses champs que la Grande-Bretagne. La poignée d'entreprises qui dominent dans ce domaine, dirigée par Equinor, contrôlée par l'État, tentera probablement de protéger les investissements norvégiens, amortissant ainsi le choc des turbulences du marché, a-t-il déclaré.

Le pétrole et le gaz étaient autrefois une source majeure de recettes fiscales pour la Grande-Bretagne, mais plus. Les recettes fiscales annuelles versées au gouvernement britannique sont passées d'environ 11 milliards de livres sterling à un peu plus d'un milliard de livres sterling l'an dernier. Les analystes disent que l'industrie, confrontée à de lourdes pertes financières, pourrait ne pas payer d'impôts sur la production cette année.

La plupart des champs de pétrole et de gaz britanniques se trouvent dans ce qui serait probablement les eaux écossaises si le mouvement indépendantiste y réussit. Les nationalistes écossais ont dit un jour que gagner le contrôle des recettes fiscales serait une aubaine pour l'indépendance, mais cet argument est maintenant mort.

Sir Ian Wood, qui a contribué à faire de la mer du Nord une source vitale de pétrole, tente depuis plusieurs années de préparer la région au déclin inévitable de l'industrie qu'il a contribué à créer.

À la fin des années 1960, juste au début du forage dans la région, M. Wood, qui travaillait pour une entreprise familiale de réparation de navires, a commencé à entretenir l'équipement pétrolier. Il a construit la société maintenant appelée Wood en un fournisseur mondial d'énergie et est devenu l'un des résidents les plus riches d'Écosse.

M. Wood, 77 ans, qui a pris sa retraite en tant que président, regarde maintenant au-delà du pétrole. Par le biais de sa fondation familiale, il finance une organisation appelée Opportunity North East qui vise à tirer le meilleur parti des compétences de la région dans de nouveaux domaines comme l'éolien offshore et l'hydrogène.

« Cela devrait en théorie durer éternellement si les énergies renouvelables sont ce qu'elles sont », a-t-il déclaré.