Le COVID-19 est pire qu'il ne l'a jamais été aux États-Unis.Pourquoi n'agissons-nous pas comme ça ?

Rien sur l'explosion actuelle du COVID-19 ne devrait surprendre. Alors que le virus se propageait tout au long de l'été et de l'automne, les experts ont averti à plusieurs reprises que l'hiver serait pire.

Ils ont averti qu'un retour par temps froid à la socialisation à l'intérieur, en particulier pendant les vacances, pourrait transformer une brûlure constante en un feu de forêt. Ajoutez un président boiteux, des approches très différentes des États et un sentiment omniprésent de fatigue de la quarantaine, et le feu de forêt pourrait facilement devenir un enfer.

Pacifique sud

Donc c'est le cas. Les États-Unis sont maintenant enfermés dans un cycle mortel de situations, puis de records, de nouveaux cas et d'hospitalisations. Le 13 novembre, 177224 personnes stupéfiantes aux États-Unis ont reçu un diagnostic de COVID-19. Au 17 novembre, plus de 70000 patients atteints de coronavirus étaient hospitalisés dans tout le pays. Et contrairement aux vagues précédentes, qui étaient assez régionalisées, le virus se propageait le 17 novembre - et rapidement - dans pratiquement toutes les régions des États-Unis, selon les données de l'Université Johns Hopkins. Cette poussée d'un océan à l'autre pousse les hôpitaux de tout le pays au bord de la catastrophe, leurs médecins et infirmières sont épuisés et leurs unités de soins intensifs sont dangereusement à court de lits. Certaines villes jouent déjà leurs pires scénarios dystopiques; à El Paso, au Texas, les morts ont été dirigés vers des morgues mobiles dont le personnel est en partie incarcéré.

Près de 40% des répondants à une récente enquête de l'Ohio State University ont déclaré qu'ils prévoyaient de se réunir avec au moins 10 personnes pour Thanksgiving, même si dans de nombreux domaines, cela s'accompagne de la probabilité de partager une table avec une personne contagieuse. Beaucoup de gens continuent de dîner dans les restaurants intérieurs et de s'entraîner dans les gymnases, car de nombreux élus continuent de les laisser faire. Près de 980000 personnes sont passées par les points de contrôle de sécurité des aéroports américains le 15 novembre, soit près de quadrupler le nombre enregistré six mois plus tôt, lorsque le COVID-19 était loin d'être aussi répandu.

Le fait que les gens se comportent de cette manière au moment le plus dangereux de l'épidémie aux États-Unis en dit long sur la nature humaine, qui dans le monde de la santé publique peut être une variable aussi dangereuse que n'importe quel agent pathogène. Les cris de ralliement sur l'aplatissement de la courbe ont été remplacés par une volonté de revenir à la vie normale à tout prix. Un leadership solide fait défaut, l'administration Trump sortante refusant de concéder l'élection et de donner au président élu Joe Biden les outils dont il a besoin pour prendre en charge la réponse à la pandémie. Les bonnes nouvelles concernant les candidats-vaccins COVID-19 prometteurs semblent enhardir les gens de la mauvaise manière.

Alors que les réactions des Américains à la pandémie sont de plus en plus éloignées de la réalité, les responsables de la santé publique peuvent être confrontés à leur plus grand défi à ce jour: forcer le public à faire face à la gravité de la situation et à l’aggravation possible.

Du point de vue de la santé publique, Thanksgiving allait toujours être un problème. Les rassemblements intérieurs sans masque et rapprochés sont des terrains de reproduction parfaits pour le virus, et de nombreuses célébrations de Thanksgiving incluront probablement des personnes âgées à haut risque de COVID-19 grave. Après des mois de séparation, il est naturel que les gens aient désespérément besoin de voir leurs proches et de retrouver un sentiment de normalité - mais les choses sont loin d’être normales.

Plus de la moitié des cas de COVID-19 aux États-Unis ont été enregistrés depuis août, et la vitesse à laquelle ils s'accumulent augmente: plus d'un million de nouveaux cas ont été enregistrés dans la semaine précédant le 17 novembre. Néanmoins, des personnes apparaissent peu disposés à prendre le genre de mesures drastiques qu'ils ont prises ce printemps, lorsque les verrouillages sont entrés en vigueur dans de nombreuses régions du pays et que la plupart des gens ont arrêté de socialiser avec quiconque en dehors de leur foyer. "La peur était là au début. C'était national, il y avait un sentiment de patriotisme - puis il s'est estompé ", explique le Dr Natasha Kathuria, un médecin d'urgence basé à Austin. "Le public est fatigué."

Avec un affaiblissement de la résolution, les modèles à la mi-octobre ont suggéré que jusqu'à 50 millions d'Américains voyageraient pour Thanksgiving cette année, selon le rapport annuel sur les voyages de vacances de AAA - pas beaucoup moins que les 55 millions qui l'ont fait l'année dernière. (AAA a noté qu'elle s'attend à ce que le nombre réel de voyageurs en 2020 soit inférieur, compte tenu de l'évolution de la crise du COVID-19.) Avec l'augmentation du nombre de cas de COVID-19, cela pourrait être catastrophique. Le Canada a connu une augmentation des cas après les vacances de Thanksgiving en octobre, et les États-Unis pourraient connaître le même sort. Au fur et à mesure que les gens se déplacent vers et depuis des zones où le virus est en train de monter, ils risquent de porter l'infection avec eux et de l'ensemencer dans de nouveaux endroits.

Les gens peuvent être enclins à voyager en raison d'une perception erronée que la pandémie est mieux maîtrisée maintenant qu'elle ne l'était plus tôt dans l'année. À la mi-avril, environ 37% des Américains ont déclaré qu'ils étaient "très" préoccupés par eux-mêmes ou une personne qu'ils connaissent d'attraper le COVID-19, selon les données du site Web FiveThirtyEight. Au 17 novembre, ce nombre était tombé à moins de 32%, malgré le fait que le nombre de cas est maintenant plus élevé et plus diversifié géographiquement qu'il ne l'était en avril. Une étude récente publiée dans le journal médical plos one a révélé que les personnes de tous âges étaient plus susceptibles de participer à des comportements à risque, comme assister à des rassemblements et voir des amis, alors que la pandémie se prolongeait.

C'est en partie parce que l'administration Trump a promis à plusieurs reprises, sans preuves, que les États-Unis tournent un coin dans la pandémie. Mais cela peut aussi être un effet secondaire indésirable d'une rare rafale de bonnes nouvelles liées à l'épidémie.

La Food and Drug Administration des États-Unis a maintenant autorisé plusieurs médicaments pour traiter le COVID-19, y compris l'antiviral remdesivir et l'anticorps monoclonal bamlanivimab, et les hôpitaux signalent de meilleurs taux de survie chez les patients COVID-19 qu'ils ne l'étaient ce printemps. Mais le Dr Megan Ranney, un médecin d'urgence de l'Université Brown, dit que cela pourrait facilement changer si les hôpitaux sont débordés - ce que beaucoup sont déjà, et beaucoup d'autres le seront car les patients récemment diagnostiqués deviendront plus malades dans les semaines à venir.

"Oui, nous en savons plus que ce que nous savions", dit Ranney. "Cependant, bon nombre des gains que nous avons constatés n’ont rien à voir avec le fait d’avoir de bons traitements - ils ont davantage à voir avec le fait que nous sommes à l’aise [the virus] et le système de santé n’est pas débordé. " Si la propagation du virus n’est pas maîtrisée, cela ne restera pas vrai. Et si les médecins en savent plus qu’ils ne l’ont fait ce printemps, il reste encore beaucoup de questions en suspens sur les raisons pour lesquelles certaines personnes auparavant en bonne santé tombent gravement malades et d’autres non; pourquoi certaines personnes développent des symptômes durables après l’infection et d’autres non; et comment fonctionne l'immunité au virus.

Les vaccins ont également été une source d'optimisme ces derniers temps. Les sociétés pharmaceutiques Pfizer et Moderna ont chacune annoncé en novembre que leurs candidats vaccins étaient efficaces à au moins 90% pour prévenir le COVID-19, ce qui a déclenché une vague de gros titres positifs. Mais, au moment d'écrire ces lignes, aucun des vaccins n'a encore été approuvé ou autorisé pour une utilisation d'urgence par la FDA, et même une fois qu'ils le sont, il faudra des mois pour que les doses soient disponibles pour la plupart du grand public.

au Texas, le 16 novembre.Les nouvelles prometteuses sur les vaccins "ne signifient pas que nous pouvons revenir à nos modes de vie prépandémiques", déclare le Dr William Moss, directeur exécutif du Centre international d'accès aux vaccins de la Johns Hopkins Bloomberg School of Public Health. "Nous allons devoir continuer notre éloignement social et le port du masque dans un avenir prévisible, jusqu'à ce que nous obtenions une couverture très élevée avec un vaccin hautement protecteur et réduisant la transmission."

Mais les choix individuels autour du masquage et de la distanciation sociale ne vont pas loin. En temps de crise, les gens se tournent vers leurs dirigeants pour obtenir du soutien et des conseils - et sur ce front, les élus échouent. L'administration Trump a peu fait pour contrer la désinformation rampante sur la pandémie et a fait de nombreuses déclarations incorrectes sur les origines, la propagation et la mortalité du virus. La situation du COVID-19 pourrait être très différente "si nous avions un président et une administration qui n'allaient pas à contre-courant de la science et des faits", explique le Dr Eric Topol, directeur du Scripps Research Translational Institute. "Depuis le premier jour, Trump et son équipe ne l'ont fondamentalement pas pris au sérieux."

Maintenant, avec Trump purgeant le reste de son mandat en tant que canard boiteux qui n'admettra pas qu'il a perdu, la situation est particulièrement effrayante, dit Topol. Trump a cessé d'assister aux réunions du groupe de travail sur les coronavirus de la Maison Blanche et a peu parlé de la flambée actuelle des coronavirus qui sévit dans le pays.

Le président élu Biden et le vice-président élu Kamala Harris ont manifesté leur engagement envers des interventions de santé publique qui pourraient aider à maîtriser le virus, comme un accès élargi aux tests, des mandats de masques et un programme de distribution de vaccins robuste. Mais Biden et Harris ne peuvent pas faire grand-chose avant leur entrée en fonction, et l'administration Trump aurait retenu des informations sur le développement et la distribution de vaccins qui pourraient aider à solidifier les plans pour janvier. Et sans plate-forme officielle à partir de laquelle communiquer avec le public, Biden et Harris "n'ont pas presque l'impact qu'ils pourraient", dit Topol. Le 16 novembre, Biden a déclaré que "plus de personnes pourraient mourir" si l'administration Trump ne coordonne pas la transition du programme de vaccination. (Biden a également fait pression pour l'adoption d'un projet de loi sur le soulagement des coronavirus pendant la période du canard boiteux, mais il semble improbable que l'on dégage le Congrès.)

Les chefs d'État et locaux ont également tardé à mettre en œuvre des mesures de verrouillage qui pourraient aider à freiner la propagation du virus. Contrairement à l'Europe, où des pays comme la France, l'Italie et l'Allemagne ont réimplémenté des restrictions de différents niveaux en réponse à l'augmentation du nombre de cas cet automne, de nombreux responsables américains ont hésité à adopter des réglementations sur les entreprises rouvertes. L'Europe est également en difficulté en ce moment - la France, la Russie, l'Espagne et le Royaume-Uni occupent la quatrième à la septième place sur la liste des pays les plus durement touchés au monde - mais de nombreux dirigeants du continent ont fermé des entreprises et des lieux publics et distribué des fonds de secours, pour contenir le virus. Les fonctionnaires de l'UE ont également fait appel au sens du devoir et de l’empathie des citoyens, en promouvant des messages d’unité et de sacrifice communautaire.

On ne peut pas en dire autant des responsables américains de Chicago et de Philadelphie qui ont émis de nouveaux avis de séjour à la maison, et des États comme Washington, la Californie, l’Oregon et le Michigan ont fermé des restaurants pour les repas à l’intérieur. Mais dans de nombreuses régions du pays, même dans les régions où les écoles ferment à nouveau, comme New York, les gens sont toujours libres de boire dans les bars, de manger au restaurant et de s'entraîner dans les gymnases. "Il est incroyablement difficile, du point de vue de la santé publique, de défendre les gens qui mangent sans masque à l'intérieur ou qui vont aux gymnases intérieurs", dit Ranney. Elle aimerait voir des "fermetures stratégiques" d’entreprises dans les zones durement touchées, idéalement avec des fonds de relance pour éviter de nouveaux dommages économiques. Plus choquant, dit Topol, c'est que certains États, dont la Floride et la Géorgie, n'exigent toujours pas de masques dans tous les lieux publics, même si les caisses traversent le toit. Le gouverneur du Dakota du Nord, Doug Burgum, qui a longtemps résisté à un mandat de masque, a renversé cette position le 13 novembre, mais seulement après que le taux de test de positivité de son État ait dépassé 15% et que les hôpitaux aient presque épuisé la capacité des soins intensifs dans tout l'État.

Pour les États-Unis Pour retrouver le même esprit d'aplatissement des courbes qu'il a exploité ce printemps, les responsables de la santé publique et les élus doivent aider une population fatiguée et sceptique à creuser profondément et à accepter qu'il est toujours crucial et possible d'apporter des changements qui empêcheront le virus de se propager davantage. La fatigue de la quarantaine est réelle, tout comme la désinformation. En juin, 25% des répondants américains à un sondage du Pew Research Center pensaient qu'il y avait une certaine vérité dans la théorie du complot selon laquelle des personnes puissantes avaient planifié la pandémie de coronavirus. D'autres se sont accrochés à l'idée incorrecte, promue par Trump et d'autres dans son orbite, selon laquelle le COVID-19 n'est "que la grippe". Certains ne pensent pas que la pandémie soit réelle du tout - certains patients ont qualifié le coronavirus de canular jusqu'au moment où ils cessent de respirer, selon les rapports d'une infirmière du Dakota du Sud qui ont fait l'objet d'une large couverture médiatique.

"Mon rêve serait que les politiciens et les personnes qui ont la confiance de chaque côté de l'allée politique se réunissent et au moins fassent une déclaration commune que COVID n'est pas une chose politique et que c'est réel et c'est ce que vous devez faire" pour arrêter la propagation, dit le Dr Bradley Benson, professeur à la faculté de médecine de l'Université du Minnesota. Permettre aux responsables de la santé publique de tenir des briefings quotidiens et de diffuser des données en temps réel aiderait également, dit Topol, car cela donnerait aux gens une source fiable et non partisane vers laquelle se tourner chaque jour.

Les médecins individuels peuvent également avoir un impact important, dit Benson. Les Américains font généralement confiance à leur médecin personnel, souvent plus qu'ils ne font confiance aux chercheurs et aux scientifiques dans leur ensemble dit Benson, s'ils sont personnalisés et contiennent des demandes directes sur les changements de comportement nécessaires, comme le port d'un masque ou l'annulation d'un voyage de Thanksgiving. Des nouvelles positives sur les vaccins pourraient également prouver à ceux qui luttent avec prudence et lassitude qu’il y a une lumière au bout du tunnel, à condition qu’elle soit décrite comme une nouvelle source de motivation plutôt qu’une excuse pour abandonner d’autres précautions contre la pandémie. "Il ne s’agit pas simplement de continuer à courir", dit Benson. "Vous êtes au mile 18 et vous devez vous rendre au 26. Doublons."

Mais Kathuria dit qu'il est difficile de mettre en place ces leçons pour les personnes qui ne veulent pas écouter. Les plateformes de médias sociaux doivent faire un meilleur travail pour supprimer les faux contenus, dit-elle, et tous les médias doivent couvrir la pandémie avec précision. En attendant, Kathuria dit qu'elle essaie de souligner que la joie d'un Thanksgiving ou d'un Noël en famille est pâle par rapport à la douleur de perdre un être cher. Pour la plupart des gens, qui ne verront jamais le chaos d’une unité de soins intensifs bondée ou l’horreur d’une morgue débordante, c’est la meilleure façon de toucher la corde sensible.

"Je souhaite vraiment qu'il y ait un moyen pour nous de montrer aux gens à quoi ressemble la souffrance", dit Kathuria. "Il ne rentre pas à la maison avant de rentrer à la maison."

MARIAH ESPADA, ALEX FITZPATRICK et JULIA ZORTHIAN