Chaque stratégie pour libérer l'étau de Covid-19 sur la vie quotidienne commence par l'identification des cas et le suivi de leurs contacts – la tâche laborieuse des agents de santé publique traquant les personnes qui ont croisé la route avec un patient nouvellement diagnostiqué, afin qu'elles puissent être mises en quarantaine bien avant leur montrer des symptômes.

Cela prend généralement trois jours par nouveau cas, un obstacle insurmontable aux États-Unis, avec son faible nombre d'agents de santé publique et des dizaines de milliers de nouveaux cas chaque jour. Cependant, les auteurs d'une nouvelle analyse soutiennent que les outils numériques existants, utilisant des données de localisation de téléphones portables et une application pour auto-déclarer les résultats de tests positifs, pourraient rendre l'impossible possible.

« Les procédures traditionnelles de recherche manuelle des contacts ne sont pas assez rapides [the new coronavirus] », Écrivent des chercheurs de l'Université d'Oxford dans un article publié dans la revue Science cette semaine. Mais la technologie numérique « peut rendre la recherche et la notification des contacts instantanées ».

L'idée de la « technologie à la rescousse » a pris de l'ampleur alors que la pandémie de coronavirus a dépassé tout ce que l'Europe et les États-Unis lui ont lancé, et non pas en raison d'une croyance trompeuse selon laquelle la technologie numérique peut résoudre tous les malheurs du monde. Au lieu de cela, cette solution vise un problème très spécifique: identifier les cas de Covid-19 et retrouver rapidement tous ceux qui sont entrés en contact avec eux avant d'infecter les autres. Cela a aidé des pays comme la Corée du Sud, Taïwan et Singapour à repousser l'épidémie, bien que parfois grâce à des mesures qui foulent aux pieds la vie privée.

« Nous avons des preuves que cela fonctionne », a déclaré l'épidémiologiste computationnelle Maia Majumder du Boston Children Hospital, faisant référence à la recherche des contacts et à l'isolement des cas. « Le consensus de santé publique est clair: c'est ce que nous devons faire. »

Les États-Unis et l'Europe n'ont cependant guère tenté de rechercher les contacts. Cela nécessite une armée de travailleurs de la santé publique ou des politiques intrusives auxquelles de nombreux citoyens s'opposent. Mais cette semaine, des efforts ont été déployés pour contourner les deux obstacles.

Un effort très médiatisé est dirigé par Trevor Bedford, modélisateur de maladies infectieuses et expert en génomique au Fred Hutchinson Cancer Research Center de Seattle. Cette semaine, lui et ses collègues ont lancé « NextTrace », un projet basé sur le fait que le traçage traditionnel des contacts n'est pas évolutif: avec plus de 200 000 cas aux États-Unis, et chaque cas nécessitant des heures de suivi détaillé, le faire en les méthodes analogiques ne fonctionneront pas.

Hyacinth Empinado / STAT

« Une grande partie de la transmission de ce virus, peut-être 15% du nombre total de cas, provient de personnes qui ne se sentent pas malades », a déclaré la biologiste mathématique Lauren Ancel Meyers de l'Université du Texas à Austin, qui conseille NextTrace. « Et cela se propage si rapidement, avec aussi peu que quatre jours entre le moment où une personne présente des symptômes et celui où les personnes infectées le font. Il faudrait donc un effort héroïque et une mise en quarantaine et un isolement très rapides pour identifier, par des méthodes traditionnelles, chaque personne infectée, chaque personne qu’elle contacte et chaque personne qu’elle contacte. « 

NextTrace prévoit donc de créer un système de reporting décentralisé dans lequel toute personne possédant Covid-19 confirmée pourra choisir de s'inscrire, de manière anonyme, sur une plateforme en ligne. La plate-forme utilisera l’emplacement des téléphones portables et les données de proximité des téléphones portables, pour les personnes qui ont opté, pour trouver des personnes qui pourraient avoir été exposées à ce cas et leur conseiller de se faire tester. Le système établirait un historique des contacts pour chaque cas.

Les individus exposés peuvent être testés et, s'ils sont infectés, isolés. Plus tôt cela se produit, plus la transmission diminue: les gens perdent le plus haut niveau de virus peu de temps après l'apparition des symptômes, ont rapporté mercredi des scientifiques allemands dans la revue Nature.

Fondamentalement, le résultat positif du test de coronavirus de la personne A déclencherait une notification instantanée, toujours via l'application, aux personnes qui ont été en contact étroit. La plateforme recommanderait l'isolement de cette personne et la mise en quarantaine de ses contacts. L'équipe NextTrace ne précise pas si les informations seront partagées avec les services de santé publique, ni à quelle date elles pourraient être opérationnelles.

Hyacinth Empinado / STAT

Étant donné que cette approche peut « évoluer massivement, elle pourrait affecter de manière significative une épidémie même après une transmission communautaire généralisée », a déclaré Meyers. Les informations sur le nombre de contacts exposés permettraient également un meilleur ciblage des politiques de confinement, avec une distanciation sociale plus ou moins grande selon l'intensité de la diffusion communautaire. « Je pense que des tests massifs et la recherche de contacts peuvent être la clé pour alléger les mesures de distanciation sociale. Mais il devra être très agressif. « 

La nouvelle recherche de l'équipe d'Oxford, dirigée par Christophe Fraser, montre comment y parvenir: la vitesse peut se substituer à l'efficacité. Si la recherche manuelle des contacts prend trois jours, il est pratiquement impossible de déterminer le nombre de reproduction d'une maladie – combien de cas chaque patient provoque – suffisamment bas pour arrêter une épidémie. (Le nombre de reproduction, R, doit être inférieur à 1 pour que cela se produise.) Si cela prend deux jours, alors environ 80% des cas devraient être trouvés et isolés, et 80% des contacts de leurs contacts mis en quarantaine.

Hyacinth Empinado / STAT

Mais avec le traçage instantané promis par la technologie numérique, a déclaré Luca Ferretti d'Oxford, un expert en dynamique des agents pathogènes et le premier auteur de l'article scientifique, seuls 60% des cas devraient être isolés et 60% des contacts tracés – et peut-être aussi peu respectivement 50% et 40%.

Même ces taux relativement bas, selon lui et ses collègues, « pourraient ramener R en dessous de 1 et donc contrôler efficacement l'épidémie ». Et ils peuvent le faire plus rapidement que les ordonnances de maintien à domicile, les fermetures d'entreprises et les autres étapes de distanciation sociale d'aujourd'hui, et empêcher une résurgence de Covid-19 après la pandémie actuelle, sans réimposer des politiques de distanciation sociale paralysantes sur le plan économique.

Les gens devraient avoir le droit de participer ou non, disent les chercheurs de NextTrace et d'Oxford. Cependant, si la participation est trop faible, le suivi instantané activé numériquement ne trouverait pas suffisamment de contacts pour arrêter une épidémie.

Une plateforme similaire pourrait servir de système d'alerte précoce pour la prochaine épidémie de Covid-19, qui pourrait bien revenir plus tard cette année même si elle s'estompe en été. Avec moins de cas, le niveau de test Covid-19 sera probablement encore plus bas qu'aujourd'hui. Cela risque de placer les États-Unis exactement où ils étaient cet hiver: Covid-19 étant déjà semé dans quelques villes et répandu sans être détecté jusqu'à ce qu'il soit trop tard.

« Nous aimerions identifier les régions où les tests pourraient ne pas avoir lieu et le porter à l'attention des autorités sanitaires », a déclaré Olivier Elemento de Weill Cornell Medicine, qui avant l'épidémie de coronavirus utilisait les mégadonnées pour la médecine de précision. « Le traçage traditionnel des contacts est difficile à faire aux États-Unis, mais nous pensons que nous pouvons utiliser la technologie pour identifier les points chauds avant même qu'il n'y ait des cas confirmés et alerter leurs contacts. »

À l'aide d'un outil que lui et ses collègues ont construit, les gens peuvent signaler de façon anonyme les symptômes (toux sèche, fatigue, fièvre et autres) et leur lieu de résidence. Il ne collecte pas les adresses IP ni ne suit les utilisateurs. « Mais si nous identifions de nouveaux clusters, nous informerons les États, les comtés et les villes », a déclaré Elemento, « afin qu'ils puissent augmenter les tests dans ces domaines, mettre en place une distanciation sociale plus stricte et alerter les hôpitaux locaux d'une augmentation potentielle du nombre de patients. » .  » Un groupe du Boston Children Hospital et de Harvard développe un outil similaire, tout comme celui de l'Université de l'Alabama à Birmingham.

« Ces mesures physiques de distance, ces mesures de maintien à la maison, nous ont fait gagner un peu de temps », a déclaré lundi à la presse Maria Van Kerkhove, de l'Organisation mondiale de la santé. « [It] doit être utilisé de manière appropriée afin que nous puissions mettre en place des systèmes pour rechercher ce virus de manière agressive en testant, en isolant, en trouvant des contacts, en mettant ces contacts en quarantaine. «