J'ai appelé Blazer puis Holt-Lunstad pour lui demander si une utilisation plus créative et cohérente de la communication numérique pourrait considérablement lever cette solitude et atténuer ces résultats négatifs. Tous deux ont dit que ma question était sans réponse en termes de science disponible.

Mais les deux ont également dit que, dans leurs tripes, ils ne croyaient pas que la pandémie nous apprendrait qu'une telle connexion est proche de la réalité. C’est un supplément, pas un substitut; une alternative in-a-pinch, pas une toute nouvelle norme.

Blazer a noté que nous avons cinq sens: la vue, l'ouïe, l'odorat, le toucher et le goût. Seuls les deux premiers entrent en jeu lorsque nous interagissons avec quelqu'un en ligne, et même ceux-ci sont compromis, quelle que soit la finesse du matériel ou du logiciel.

« La qualité de votre voix peut être différente en personne », a déclaré Blazer – plus subtil, plus fin. Il ajouta:« Je travaille avec des personnes âgées depuis de nombreuses années, et parfois, le simple fait de mettre une main sur leur bras peut faire une grande différence pour pouvoir communiquer avec elles. » Il télégraphie les bonnes intentions, facilite les inhibitions et favorise l'intimité.

Holt-Lunstad a trouvé une grande métaphore pour les rencontres numériques et réelles. Une conversation en ligne, a-t-elle dit, « est un peu comme un aliment transformé. C'est mieux que rien. » C'est une commodité dans l’embrayage, rassasiant dans l'instant et facilement consommée par un nombre énorme de personnes. Certaines formes en contiennent. Mais ce n'est pas un régime à long terme optimal ou durable.

Et il a des additifs qui le rendent plus séduisant et même addictif. Pour les aliments transformés, il s'agit du sirop de maïs à haute teneur en fructose, du glutamate monosodique et d'autres exhausteurs de goût. Pour les médias sociaux, ce sont des goûts, des partages et des favoris, qui confèrent une affirmation creuse de personnes qui ne laisseront jamais la soupe au poulet à nos portes ou, d'ailleurs, franchir les seuils de nos maisons.

Je continue de penser à ces fameuses études sur l'importance du toucher pour les nourrissons et sur les souffrances considérables de ceux qui en sont privés. Nous, les adultes, en souffrons également, sinon tout autant.

Lorsque nous nous connectons uniquement via des écrans d'ordinateur portable et de smartphone, il n'y a pas de poignées de main, pas de câlins.

Et quand nous tintons les lunettes virtuellement, elles ne font aucun bruit.

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