Des milliers d’Américains seraient en vie aujourd’hui si le président Trump avait passé plus de temps à écouter l’Organisation mondiale de la santé au lieu d’essayer de la détruire.

L’annonce de Trump qu’il suspend le financement américain pour le W.H.O. tout comme le monde est confronté à une pandémie qui fait rage, c’est une tentative dangereuse de trouver un bouc émissaire pour ses propres échecs. C’est comme enlever les camions d’un service d’incendie au milieu d’un incendie.

Trump, le W.H.O., et la recherche d'un bouc émissaire coronavirus

De nombreux Américains ne connaissent rien au W.H.O., mais son budget mondial (dont les États-Unis paient environ un cinquième) est inférieur à celui de certains centres hospitaliers américains. Pourtant, il est chargé de lutter contre Ebola et la polio, de sauver des vies d’enfants et de protéger le monde contre des pandémies comme celle-ci.

Trump dit qu’il coupe les fonds pendant que son administration examine la gestion par l’agence du coronavirus. Le plan de préparation à la pandémie de son administration, qu’il n’a généralement pas mis en œuvre, appelle à renforcer le soutien au W.H.O. – parce que c’est un acteur essentiel pour assurer la sécurité des Américains.

Oui, certaines des plaintes concernant le W.H.O. sont valides, et je les ai faites moi-même. Elle a été trop à l’aise avec la Chine, elle a fait des appels erronés au coronavirus dès le début (comme en doutant le 14 janvier qu’il y avait une transmission interhumaine), et elle devrait cesser de bloquer la participation de Taïwan. Mais elle a toujours mieux géré la crise des coronavirus que l’administration Trump.

L’OMS. a tweeté son premier avertissement sur le coronavirus le 4 janvier, puis a sonné l’alarme, culminant à la fin de ce mois quand il a déclaré une «urgence de santé publique de portée internationale». Il a développé un test de diagnostic efficace qui est utilisé dans des dizaines de pays, tandis que les États-Unis ne peuvent toujours pas gérer des tests adéquats.

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Fin janvier et février, le W.H.O. émis des avertissements de plus en plus urgents sur le coronavirus. Trump les a ignorés, insistant plutôt sur le fait qu’il était « totalement sous contrôle », a prédit que le nombre d’infections chuterait, a déclaré « qu’il allait disparaître » et a systématiquement minimisé le virus tout en faisant monter la bourse.

Passivité de Trump – tout comme le W.H.O. et ses propres conseillers l’ont averti des risques – ont gaspillé la chance d’acquérir plus d’équipement de protection individuelle pour les médecins et les infirmières. Son assimilation de Covid-19 à la grippe a conduit les gens à se joindre à des rassemblements publics comme le Mardi Gras et les vacances de printemps en Floride, et c’est une des raisons pour lesquelles les États-Unis ont fait 80 décès par million d’habitants de Covid-19, contre quatre par million dans le Sud. Corée et moins d’un par million à Taïwan.

Je connais le directeur général du W.H.O., Tedros Adhanom Ghebreyesus, depuis près de 20 ans et je suis en désaccord avec lui, en grande partie à cause de son accommodement pour les dictateurs. Mais j’ai profondément admiré sa passion pour lutter contre le paludisme, la malnutrition et la mortalité maternelle, et j’ai vu son travail sauver des vies. Ayant grandi en Éthiopie, il a perdu un frère cadet, Yemaine, apparemment à cause de la rougeole, ce qui lui a laissé un engagement profond pour améliorer l’accès aux soins de santé.

L’OMS. est bureaucratique, frustrant, timide – et indispensable. Aucune autre organisation ne peut remplir son rôle international de surveillance de la lutte contre les maladies. Il a lutté contre une épidémie d’Ebola depuis l’année dernière au Congo, et c’est une des raisons pour lesquelles nous n’avons pas eu de cas d’Ebola aux États-Unis.

Chaque jour, le W.H.O. sauve des vies. Il a favorisé un accouchement sans risque et le nombre de femmes mourant en couches a été réduit de près de moitié en 25 ans. Il combat les mutilations génitales féminines et aide les femmes atteintes de fistule obstétricale. Il peine à éliminer le cancer du col de l’utérus. Cela fait partie de la campagne contre la polio.

Normalement, un président américain est un chef de file de la santé mondiale, et les démocrates et les républicains ont souvent coopéré à un programme humanitaire. Le président George W. Bush a lancé un programme contre le H.I.V./AIDS appelé Pepfar qui a sauvé 17 millions de vies. Le président Barack Obama a aidé à diriger l’effort mondial pour mettre fin à l’épidémie d’Ebola en Afrique de l’Ouest en 2014-16.

En revanche, Trump n’a fourni aucun leadership mondial contre le coronavirus, et il essaie maintenant d’écraser la seule organisation assurant ce leadership.

(Les lecteurs ont demandé comment ils pouvaient contribuer à soulager les souffrances de Covid-19. Restez à l’écoute: j’aurai une chronique à la fin de la semaine prochaine avec cinq suggestions.)

La principale plainte de Trump contre le W.H.O. c’est qu’elle est trop proche de la Chine, et il y a du vrai là-dedans – mais Trump lui-même admirait la réponse de la Chine à la pandémie. « La Chine a travaillé très dur pour contenir le coronavirus », a tweeté Trump le 24 janvier. « Je tiens à remercier le président Xi. »

Si je suis en colère, c’est parce que j’ai vu trop de femmes mourir en couches dans des pays pauvres, trop d’enfants mourant de diarrhée, trop de lèpre. Éviscérer le W.H.O. signifierait plus d’enfants mourant de malnutrition, plus de mères mourant d’un cancer du col de l’utérus et le coronavirus infectant plus de personnes dans plus de pays – compromettant la réponse à la pandémie, qui pourrait bien coûter encore plus de vies américaines. Et tout cela parce qu’un président américain cherche un bouc émissaire pour sa propre ineptie.

Oui, les Américains sont morts inutilement de Covid-19, et j’ai été déchiré par mes propres reportages dans les «zones chaudes» des hôpitaux de New York. Mais si Trump insiste pour tenir les gens responsables, il n’a pas besoin de dénoncer le W.H.O. Il peut regarder dans le miroir.