Pour toutes les avancées de la médecine moderne, le système immunitaire est encore largement indépendant en ce qui concerne les virus: sur les quelque 200 types connus pour infecter les humains, seulement une dizaine ont des traitements approuvés

La course est maintenant lancée pour faire du coronavirus le 11e: avec un vaccin dans au moins un an, un traitement efficace pourrait être le meilleur espoir du pays pour se rétablir avant l’année prochaine. Mais dans quelle mesure les chercheurs sont-ils proches de trouver un médicament efficace ? Voici un aperçu de la situation actuelle.

Les vieilles drogues sur le bloc

Pendant des semaines, le président Trump – contre l'avis d'experts en santé publique comme le Dr Anthony Fauci – a approuvé l'hydroxychloroquine comme traitement. Vendu sous la marque Plaquenil, l'hydroxychloroquine est utilisée depuis des décennies pour traiter le paludisme, la polyarthrite rhumatoïde et le lupus. (M. Trump lui-même a un petit intérêt financier personnel dans Sanofi, le fabricant de médicaments français qui produit du Plaquenil.) Mais la vérité est que nous ne savons pas encore si l'hydroxychloroquine a une valeur thérapeutique pour Covid-19.

  • Bien qu'une nouvelle étude suggère que le médicament puisse accélérer la guérison des cas bénins, comme le rapporte Denise Grady pour The Times, il n'a pas encore été évalué par des pairs. Les études antérieures étaient limitées, peu concluantes ou gravement défectueuses.
  • Heureusement, un essai clinique national est en cours à l'Université du Minnesota qui pourrait aider à clarifier la question dans les semaines à venir.

En attendant, l'hydroxychloroquine ne doit pas être favorisée à la légère, Olga Lucia Torres écrit pour The Times. Le battage médiatique que M. Trump a créé autour du médicament a amené des personnes en bonne santé à le thésauriser, mettant des personnes comme Mme Torres, qui en dépend pour garder son lupus sous contrôle, à un risque médical encore plus grand pendant la pandémie. De plus, l'hydroxychloroquine peut avoir de graves effets secondaires: des lésions cardiaques et rétiniennes et même une cécité permanente.

Curieusement, les médicaments qui suppriment le système immunitaire peuvent également jouer un rôle dans le traitement du coronavirus, Apoorva Mandavilli rapporte pour The Times.On pense que chez certains patients gravement malades, en particulier les jeunes, le coronavirus peut déclencher une réaction immunologique potentiellement mortelle connue sous le nom de tempête de cytokines. Un antidote efficace aux tempêtes de cytokines peut être trouvé dans le tocilizumab, qui est prescrit sous le nom de marque Actemra pour calmer le système immunitaire des patients atteints de polyarthrite rhumatoïde et de certains types de cancer. Un essai clinique pour le médicament pourrait donner des résultats au début de l'été.

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La recherche d’un médicament miracle

La vie des Américains ne reviendra pas à la normale sans une percée technologique, Le Dr Scott Gottlieb, l'ancien commissaire de la Food and Drug Administration, écrit pour le Wall Street Journal. Même si l'hydroxychloroquine et le tocilizumab sont approuvés pour le traitement des coronavirus, il est très peu probable qu'ils prouvent la panacée. Le meilleur espoir à court terme est un nouveau médicament thérapeutique, dit le Dr Gottlieb. Il décrit deux types explorés:

  • Médicaments antiviraux, tels que ceux utilisés pour traiter le H.I.V., qui empêchent un virus de se répliquer dans des cellules détournées. Des dizaines d'antiviraux contre les coronavirus sont à divers stades de développement; le plus encourageant, le remdesivir, est testé dans six essais cliniques, dont certains devraient donner des résultats ce mois-ci, selon Matthew Harper de Stat.
  • Des anticorps, qui imitent la réponse immunitaire d'un patient rétabli, et pourraient donc être utilisés à la fois comme traitement et comme prophylactique. Les médecins ont déjà tenté de transférer des anticorps de patients Covid-19 récupérés à des patients gravement malades par le biais de transfusions de plasma sanguin; les anticorps synthétiques auraient le même objectif, mais à plus grande échelle. Un certain nombre d'entreprises de biotechnologie développent des anticorps monoclonaux (dérivés de patients récupérés ou de souris génétiquement modifiées) qui pourraient entrer dans les essais cet été. Si tout se passe parfaitement, ils pourraient être prêts pour une utilisation limitée à l'automne.

Ne pouvons-nous pas simplement accélérer un vaccin ?

Nous le sommes déjà,< Les vaccins mettent généralement une décennie ou plus à se développer. Les scientifiques s'efforcent de réduire ce délai à un an environ - c'est pourquoi le besoin de traitements à moyen terme est si aigu.

Pourtant, il existe quelques façons non conventionnelles de réduire encore plus la chronologie du vaccin:

  • Dans le Journal of Infectious Diseases, Nir Eyal, Peter Smith et Marc Lipsitch suggèrent que permettre à des personnes jeunes et en bonne santé de se porter volontaires pour être infectées par le coronavirus pourrait réduire de plusieurs mois le processus d'essai vaccinal. (Un site d'inscription de bénévoles a déjà vu le jour pour manifester son intérêt.)
  • Même si un vaccin est trouvé, en fabriquer suffisamment pour des milliards de personnes pourrait prendre des mois. Pour réduire ce temps, Bill Gates a annoncé qu'il prévoyait de financer des usines pour produire en masse les sept candidats vaccins les plus prometteurs maintenant.

Mais en fin de compte, dans la course au développement d'un vaccin, il n'y a que peu de coins qui peuvent être coupés en toute sécurité, comme l'écrit Patrick Boyle pour l'Association of American Medical Colleges. En 2017, note-t-il, un programme de vaccination en milieu scolaire contre la dengue aux Philippines a dû être interrompu après qu'il a été constaté que le vaccin augmentait le risque de maladie grave dans certains cas. En conséquence, seuls 21% des Philippins sont fortement d'accord pour dire que les vaccins sont sûrs, contre 82% avant la dengue.

« Nous sommes aussi impatients de voir cela se faire que n'importe qui », a déclaré le Dr Gregory A. Poland, directeur du Mayo Clinic Vaccine Research Group, à M. Boyle. « Pourtant, en même temps, si nous ne sommes pas délibérés et prudents, nous pourrions nuire aux gens. Nous devons nous en souvenir. «