« Nous l'avons si bien sous contrôle », a-t-il poursuivi, « je veux dire, nous avons vraiment fait du très bon travail. »

Maintenant, bien sûr, le message est assez différent. La Maison Blanche s'attend à un nombre de morts à six chiffres – 100 000 à 240 000 décès, à condition que la plupart des Américains suivent les directives fédérales en matière de distanciation sociale. Cela, dit Trump, serait une victoire, car cela pourrait être bien pire. « Vous parlez donc de 2,2 millions de morts, dont 2,2 millions de personnes. Et donc si nous pouvions maintenir cela, comme nous le disons, à 100 000. C’est un chiffre horrible, peut-être même moins – mais à 100 000. Nous en avons donc entre 100 et 200 000, et nous avons globalement fait du très bon travail.  » Il faut dire que ces chiffres proviennent de plusieurs projections différentes qui utilisent plusieurs modèles différents pour la maladie. Le nombre de morts pourrait être inférieur, ou il pourrait être beaucoup, beaucoup plus élevé.

Le test du coronavirus est trop difficile pour Trump

Nous devons mettre ce bilan des morts en contexte. À l'extrémité inférieure, Covid-19 aura tué à peu près autant d'Américains que ceux qui sont morts pendant la guerre de Corée, la guerre du Vietnam, la tempête du désert et les guerres en Irak et en Afghanistan réunies. À l'extrémité supérieure, c'est ce nombre plus tous les décès américains dans la guerre hispano-américaine et la Première Guerre mondiale. La différence est que les décès dus à Covid-19 se produiront en quelques mois contre plusieurs années. Et à cette échelle, cela n'affectera pas seulement les personnes âgées et les infirmes – de nombreux morts auront été dans la fleur de l'âge. Et tout cela alors que l'économie s'effondre sur elle-même – en date de jeudi, près de 10 millions d'Américains avaient déposé des demandes de prestations de chômage, compressant les pertes d’emplois de la Grande Récession de 18 mois en 2008-2009 (puis certaines) en deux semaines période.

Trump est très susceptible, au cours des prochains mois, de présider à la mort d'au moins cent mille Américains dans une crise qu'il a choisi d'ignorer jusqu'à ce qu'il n'y ait pas d'autre choix que d'agir. Il va essayer de dire – il essaie déjà de dire – que c'était le mieux qu'il pouvait faire, mais ce serait un mensonge. Il fera des excuses ou citera des facteurs atténuants. Mais Trump n'a pas été distrait par un procès en destitution ni concentré sur tout autre sujet de préoccupation. En février, alors que la crise s'approfondissait, il organisait des rassemblements pour les électeurs et des partis pour les partisans, ainsi que le golf dans son club privé.

Il est vrai que Trump a imposé des restrictions de voyage aux ressortissants étrangers en provenance de Chine lorsque le virus est apparu au public. Mais il avait le temps, l'énergie et la responsabilité de faire bien plus. Il ne l'a pas fait. Au lieu de cela, il a dit des choses comme ceci – « Je pense que les chiffres vont progressivement s'améliorer au fur et à mesure » – et a continué à faire tout ce qu'il pouvait pour minimiser la menace.

Ce n'est qu'après l'action des États, des collèges et d'autres institutions que la Maison Blanche a commencé à prendre cela au sérieux. Et à ce moment-là, il était trop tard pour quitter le chemin du désastre.

Alors que nous entrons dans le deuxième mois complet de la pandémie aux États-Unis, le coût de l'indifférence du président est clair: des milliers de morts et des milliers de morts parce que leur gouvernement n'a pas voulu les protéger.